10 fatti sorprendenti su Neanderthal

L'idea sbagliata di Neanderthal come curvo, brutale, peloso e stupido viene principalmente dalle nostre nozioni preconcette. In effetti, anche la prima ricostruzione scheletrica di un Neanderthal, che era curvo e piegato alle ginocchia, si rivelò essere il risultato del paleontologo francese Marcellin Boule usando le ossa di un vecchio Neanderthal maschio con grave artrite unita all'aspettativa di Boule che i Neanderthal fossero più simili di tipo umano.

Ma la ricerca pubblicata su Nature Communications mostra che questa convinzione di lunga data secondo cui i Neanderthal sono ingobbiti, i bruti è sbagliata. Un team internazionale di scienziati ha analizzato lo scheletro di un uomo di Neanderthal usando le scansioni CT e ha scoperto che la colonna vertebrale era più dritta di quella degli umani moderni. Inoltre, lo scheletro aveva un torace più largo e più basso e una gabbia toracica di forma orizzontale - suggerendo che i Neanderthal avevano una maggiore capacità polmonare e respiravano principalmente usando il loro diaframma. Pertanto, i ricercatori hanno concluso che i Neanderthal avevano una postura migliore e respiravano in modo diverso rispetto agli umani.

Inoltre, un gruppo del gruppo evolutivo di morfologia dell'Università di Zurigo ha scoperto a gennaio 2019 che i Neanderthal avevano una parte bassa della schiena e del collo ricurvi simili agli umani. I ricercatori hanno usato un modello al computer per ricostruire la postura di Neanderthal e hanno anche scoperto che avevano un osso sacro, un osso tra le ossa dell'anca, proprio come fanno gli umani.

Anche se ora conosciamo gli errori nel pensare che sono andati in quella prima ricostruzione, ha comunque fatto molta strada per preparare il terreno per il nostro cugino "primitivo". Tuttavia, si scopre che i Neanderthal erano cugini intelligenti, forti e capaci che erano molto più simili agli umani di quanto si possa sospettare.

Lo sappiamo a causa di diversi fatti che sono emersi negli ultimi decenni e queste scoperte stanno cambiando le vecchie ma persistenti falsità sui Neanderthal. Si scopre che sono stati uguali agli umani moderni in molti modi. Ecco alcune cose che potresti non sapere su di loro.

1. I Neanderthal seppellirono i loro morti e lasciarono segni gravi.

Una ricostruzione dello scienziato italiano Fabio Fogliazza di un Neanderthal vissuto circa 50.000 anni fa. (Foto: Cesar Manso / AFP / Getty Images)

Studiando circa 20 siti gravi in ​​Europa occidentale, i ricercatori hanno concluso che i Neanderthal a volte seppellivano i loro morti. A prima vista questo può sembrare minore, considerando quanto seriamente noi umani prendiamo cerimonie e riti funebri per i morti. In effetti, quella tradizione è stata a lungo considerata qualcosa che solo gli umani moderni fanno. Ma i Neanderthal hanno anche praticato l'atto di seppellire intenzionalmente i loro morti, forse prima del contatto con gli umani moderni.

Potrebbero anche aver lasciato fiori e altri segni gravi con il defunto.

Scrivendo per la rivista Smithsonian, lo scrittore Owen Edwards descrive i siti nella grotta di Shanidar nel nord dell'Iraq:

Dal polline trovato in una delle tombe di Shanidar, [l'antropologo smithsoniano Ralph] Solecki ipotizzò che i fiori fossero stati sepolti con i morti di Neanderthal - fino ad allora, tali sepolture erano state associate solo a Cro-Magnon, il primo H. sapiens conosciuto in Europa. "Qualcuno nell'ultima era glaciale", scrisse Solecki, "deve aver schierato il fianco della montagna nel triste compito di raccogliere fiori per i morti". Inoltre, Solecki ha continuato, "Oggi ci sembra logico che cose carine come i fiori debbano essere collocate con i morti cari, ma trovare fiori in una sepoltura di Neanderthal avvenuta circa 60.000 anni fa è un'altra cosa".

Una nuova scoperta sul sito ha dato alla teoria ancora più credibilità. Uno scheletro parziale, forse parte dei resti di siti di tombe scoperti negli anni '60, suggerisce che l'individuo fu sepolto intenzionalmente e con fiori.

"Quindi, essendo inizialmente uno scettico basato su molte delle altre critiche pubblicate sull'evidenza della sepoltura dei fiori, sto tornando a pensare che questo scenario sia molto più plausibile e sono entusiasta di vedere i risultati completi delle nostre nuove analisi", Università dell'osteologa e paleoantropologa di Cambridge Emma Pomeroy, autrice principale della ricerca pubblicata sulla rivista Antiquity, ha dichiarato a The Guardian.

Il gesto simbolico di lasciare fiori con i morti è in linea con altri comportamenti che riflettono il pensiero simbolico di Neanderthal, incluso decorarsi con pigmenti e gioielli o piume e conchiglie. Nessun altro primate e nessun'altra specie umana precedente praticava di seppellire i loro morti.

"È una nuova prova che i Neanderthal sono stati in grado di sviluppare da soli un complesso pensiero simbolico", ha detto a LiveScience William Rendu, paleoantropologo del Centro nazionale per la ricerca scientifica e della New York University. "La distanza comportamentale tra uomini di Neanderthal e anatomicamente moderni sembra diventare ancora più sottile."

2. I Neanderthal erano artisti.

Questo disegno a forma di scala della grotta di La Pasiega in Spagna, con linee rosse orizzontali e verticali, è stato realizzato dai Neanderthal più di 64.000 anni fa. (Foto: P. Saura)

Non solo i Neanderthal pensavano simbolicamente, ma secondo uno studio pubblicato sulla rivista Science, hanno realizzato la più antica arte rupestre sulla Terra. Lo studio ha scoperto che i dipinti in tre grotte spagnole furono creati più di 64.000 anni fa - molto prima che il moderno Homo sapiens arrivasse in Europa. I Neanderthal erano all'epoca l'unica specie umana del continente, quindi questo sembra escludere altre spiegazioni. Indica anche che i Neanderthal avevano una sensibilità artistica molto simile a quella dei primi Homo sapiens.

"I nostri risultati mostrano che i dipinti con cui siamo usciti sono, di gran lunga, la più antica arte rupestre conosciuta al mondo, e sono stati creati almeno 20.000 anni prima che gli umani moderni arrivassero in Europa dall'Africa - quindi devono essere stati dipinti da Neanderthal", dice l'autore principale Chris Standish, un archeologo dell'Università di Southampton, in una dichiarazione sulla scoperta.

Il Dr. Dirk Hoffman del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology descrive e spiega la loro arte nel video qui sotto.

Questa è la prima volta che l'arte rupestre è stata così definitivamente legata a una specie diversa dalla nostra, notano i ricercatori, poiché precedenti affermazioni sull'arte di Neanderthal si basavano su metodi di datazione imprecisi. Il nuovo studio ha superato questo problema utilizzando una tecnica all'avanguardia chiamata datazione uranio-torio, che capitalizza su piccoli depositi di carbonato che si accumulano nel tempo sulle pitture rupestri. Questi depositi contengono tracce di uranio radioattivo e torio che rivelano quando si sono formati i depositi - e quindi danno un'età minima per l'arte sottostante.

Tutte e tre le grotte contengono dipinti rossi o neri di animali, punti e segni geometrici, così come stencil a mano, stampe e incisioni a mano, riportano i ricercatori. E l'evidenza suggerisce che questi pittori di Neanderthal facessero parte di una cultura artistica molto più ampia, secondo il co-autore dello studio Paul Pettitt della Durham University.

"I Neanderthal hanno creato simboli significativi in ​​luoghi significativi. L'arte non è un incidente una tantum", afferma Pettitt. "Abbiamo esempi in tre grotte distanti 700 km l'una dall'altra, e prove del fatto che si trattava di una tradizione di lunga durata. È del tutto possibile che un'analoga arte rupestre in altre grotte dell'Europa occidentale sia anch'essa di origine neanderthal."

3. I Neanderthal sapevano come controllare il fuoco.

Le prove fornite dagli strumenti di Neanderthal e dai siti viventi mostrano che avevano controllato l'uso del fuoco. (Foto: Alexandr Shevchenko / Shutterstock)

L'uso controllato del fuoco è un'abilità che distingue gli umani da tutte le altre specie che vivono oggi. C'è stato un tempo in cui non eravamo le uniche specie ad avviare e utilizzare regolarmente gli incendi. Anche i Neanderthal erano abili in questo, come dimostra uno studio pubblicato negli Atti della National Academy of Sciences (PNAS).

I ricercatori dell'Università del Colorado, Boulder, hanno esaminato 141 siti di caminetti in Europa e hanno notato il tipo di prova dell'uso prolungato del fuoco in ogni sito, tra cui ossa bruciate, manufatti in pietra riscaldati e carbone. La loro conclusione è che i Neanderthal avevano sostenuto l'uso del fuoco a partire da 400.000 anni fa.

Non solo i Neanderthal usavano il fuoco per cucinare il cibo, ma lo usavano anche per produrre i materiali necessari.

CU Boulder Oggi, parlando con Paola Villa, curatrice del Museo di Storia Naturale dell'Università del Colorado, spiega:

Secondo Villa, uno degli usi più spettacolari del fuoco da parte di Neanderthal era la produzione di un liquido appiccicoso chiamato pece dalla corteccia di betulle che veniva usato da Neanderthal per attaccare o montare alberi di legno su strumenti di pietra. Dal momento che l'unico modo per creare pece dagli alberi è bruciare bucce di corteccia in assenza di aria, gli archeologi ipotizzano che gli uomini di Neanderthal abbiano scavato buchi nel terreno, inserito bucce di corteccia di betulla, acceso e coperto strettamente il buco con pietre per bloccare l'aria in arrivo.

"Ciò significa che i Neanderthal non erano solo in grado di utilizzare gomme adesive presenti in natura come parte della loro vita quotidiana, ma erano anche in grado di fabbricare la propria", ha detto Villa. "Per coloro che affermano che i Neanderthal non avevano elevate capacità mentali, penso che questa sia una buona prova del contrario."

4. I Neanderthal erano cacciatori estremamente abili.

Questa punta di selce, realizzata da un Neanderthal circa 35.000 anni fa, fu trovata vicino a uno scheletro di mammut in Francia. (Foto: Loic Venance / AFP / Getty Images)

I Neanderthal non facevano affidamento sulla raccolta per il loro sostentamento, ma si rivelarono cacciatori eccezionali con una profonda conoscenza delle abilità necessarie per catturare diversi tipi di gioco e forti capacità di comunicazione per coordinare gli attacchi.

Il ricercatore olandese Gerrit Dusseldorp osserva che anche il gioco più difficile da catturare - compresi gli animali da pastore che sono difficili da sorprendere e altri grandi e potenti animali - erano tutti nel menu di Neanderthal. L'Organizzazione olandese per la ricerca scientifica, commentando la ricerca di Dusseldorp, aggiunge: "Il fatto che i Neandertali fossero in grado di dare la caccia a un gioco così sfuggente dimostra che avevano buone capacità di coordinamento e potevano comunicare bene tra loro ... Dusseldorp ha dimostrato che Neandertals, grazie a la loro intelligenza, ha persino superato le iene nel catturare il gioco più forte ".

In termini di forza, i Neanderthal non dovevano scherzare. Come osserva la Smithsonian Institution, "Le ossa di Neanderthal hanno un'alta frequenza di fratture, che (insieme alla loro distribuzione) sono simili alle lesioni tra i cavalieri professionisti del rodeo che interagiscono regolarmente con animali grandi e pericolosi".

Ulteriori ricerche pubblicate su Science Advances hanno rivelato che le mani di Neanderthal avevano una presa molto più precisa di quanto inizialmente pensassero gli umani moderni. In precedenza si credeva che usassero le mani e le braccia con forza brutale e non con movimenti così precisi. Gli scienziati hanno analizzato i segni lasciati sulle ossa dagli attaccamenti muscolari, concludendo che la destrezza manuale dei Neanderthal li ha aiutati a utilizzare gli strumenti per la caccia.

Anche i Neanderthal sono stati calcolati nelle loro strategie di caccia. Nel 2011, la ricerca ha dimostrato di essere a conoscenza dei modelli di migrazione delle renne, programmando i loro soggiorni in determinate zone di caccia in base al movimento delle loro prede.

Ricerche più recenti, pubblicate sulla rivista scientifica PLOS One nel 2019, suggeriscono un'altra svolta intrigante: i Neanderthal potrebbero anche aver pescato cibo. Un gruppo di scienziati ha studiato dozzine di canali auricolari ben conservati e ha scoperto escrescenze ossee anormali, spesso chiamate "orecchio del surfista", suggerendo che avrebbero potuto pescare o cacciare frequentemente animali acquatici. Potrebbero anche aver raccolto conchiglie di vongole lisce dal fondo del mare, secondo una ricerca del 2019 di Villa, dell'Università del Colorado, Boulder, ricercatore che ha scoperto il loro uso del fuoco sopra menzionato. Ciò suggerisce che potrebbero essere stati in grado di immergersi perché le conchiglie, che hanno affilato in strumenti, non avevano la stessa forma di quelle che si limitano a lavarsi a terra, come spiega la BBC.

5. I Neanderthal condividevano tratti genetici con mammut lanosi.

I mammut lanosi erano una fonte chiave di cibo e risorse per i Neanderthal. (Foto: Flying Puffin [CC SA 2.0] / Wikimedia Commons)

Uno dei grandi animali cacciati da Neanderthal era il mammut lanoso, un parente ormai estinto di elefanti moderni che era coperto di pelliccia e pesava fino a 6 tonnellate. Nonostante le evidenti differenze tra questi due mammiferi, uno studio del 2019 pubblicato su Human Biology ha scoperto che Neanderthal e mammut lanosi condividevano alcuni segni molecolari di adattamento agli ambienti freddi. Entrambe le specie si sono evolute da antenati africani prima di adattarsi ai climi freddi dell'Eurasia dell'era glaciale ed entrambe si sono estinte nello stesso periodo. I loro parallelismi genetici sembrano essere la prova di un'evoluzione convergente, spiegano gli autori dello studio, poiché sia ​​i Neanderthal che i mammut lanosi hanno affrontato condizioni simili e hanno subito adattamenti simili.

I ricercatori hanno esaminato tre casi di studio di varianti genetiche e alleli, tutti associati all'adattamento del clima freddo, riscontrati sia nel genoma dei mammiferi neanderthal che in quello lanoso. Questi includevano geni coinvolti con la termogenesi (produzione di calore corporeo), l'attività delle proteine ​​della cheratina e la pigmentazione della pelle e dei capelli.

"Riteniamo che questi tipi di connessioni possano essere utili per la futura ricerca evolutiva", ha affermato Meidad Kislev, co-autore dello studio e ricercatrice dell'Università di Tel Aviv. "Sono particolarmente interessanti quando coinvolgono altri mammiferi dal cervello grande, con lunghe durate di vita, comportamenti sociali complessi e le loro interazioni in habitat condivisi con i primi umani."

"Dicono che sei quello che mangi", aggiunge il co-autore Ran Barkai, professore di archeologia all'Università di Tel Aviv. "Ciò era particolarmente vero per i Neanderthal; mangiavano mammut ma apparentemente erano anche geneticamente simili ai mammut".

6. Gli umani non hanno aspettato molto per riprodursi con i Neanderthal.

Mentre è noto che gli esseri umani moderni si sono accoppiati con i Neanderthal, la ricerca mostra che l'incrocio è avvenuto molto prima e più spesso di quanto pensassimo in precedenza. Già 100.000 anni fa, gli umani moderni che si allontanavano dall'Africa incontrarono e si accoppiarono con i Neanderthal.

La rivista scientifica riferisce:

Dopo che i primi esseri umani moderni sono emersi in Africa circa 200.000 anni fa, alcuni alla fine hanno lasciato il continente e si sono mescolati con Neandertals in Medio Oriente o nella penisola arabica, dove i fossili e gli strumenti di pietra di entrambi i gruppi risalgono a circa 120.000 a 125.000 anni. Questo gruppo di umani moderni si estinse, ma il loro DNA persisteva nei Neandertali che si dirigevano verso est per poi stabilirsi in Siberia. Nel frattempo, un altro gruppo di umani moderni ha lasciato l'Africa molto più tardi e si è incrociato da 50.000 a 60.000 anni fa con Neandertals che si erano diretti a sud dall'Europa al Medio Oriente. In questa successiva migrazione, i Neandertali si incrociarono con gli antenati degli europei e degli asiatici viventi, che poi si diffusero in tutta l'Eurasia. Alcuni di questi gruppi di umani moderni hanno anche incontrato Denisovani, raccogliendo il DNA che persiste oggi nei melanesiani e in alcuni asiatici.

Ciò che non è ancora noto è come sono avvenuti gli incontri. Erano incontri pacifici o erano incursioni in cui un gruppo rubava le femmine di un altro gruppo?

"Alla fine, i genetisti dovrebbero essere in grado di dimostrare se il trasferimento del DNA in entrambe le direzioni avveniva principalmente attraverso maschi, femmine o circa in proporzione, ma occorreranno molti più dati prima che ciò sia possibile", Chris Stringer, un professore e capo della ricerca di origini umane presso il Museo di storia naturale di Londra, ha detto alla BBC.

Nuovi dati mostrano anche che l'incrocio tra uomo e uomo di Neanderthal era una delle ragioni principali per cui gli uomini di Neanderthal si sono "estinti". Un team di scienziati del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germania ha analizzato il DNA di Neanderthal, i primi esseri umani e gli esseri umani moderni e ha scoperto che i geni dei Neanderthal si dissipavano nel tempo mentre gli incroci aumentavano fino a quando non venivano spazzati via.

"Significa che sono stati incorporati, motivo per cui vediamo così tanti dei loro geni vivere negli europei moderni", ha detto al Times Svante Paabo, professore di genetica evolutiva presso il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology. "Se osserviamo alcune migliaia di genomi, possiamo individuare 15.000 geni di Neanderthal - quindi almeno metà del loro genoma sta camminando nelle persone oggi."

7. L'accoppiamento con Neanderthal era dannoso per la nostra salute.

Un moderno teschio umano (a sinistra) rispetto al cranio di un Neanderthal. (Foto: hairymuseummatt (foto originale), DrMikeBaxter (lavoro derivato) [CC BY-SA 2.0] / Wikimedia Commons)

Mentre la diversità genetica derivante da questi incontri potrebbe aver assicurato che gli umani che hanno lasciato l'Africa siano sopravvissuti ai tempi moderni, ha avuto un prezzo. Molte malattie genetiche dei nostri giorni probabilmente provengono dal lato neanderthal della famiglia.

Uno studio che esamina pezzi del DNA nell'uomo moderno che risalgono ai Neanderthal mostra che questa eredità include un rischio maggiore di coaguli di sangue e ictus, depressione, lesioni cutanee, una propensione alla dipendenza da nicotina e persino alla malnutrizione dovuta a squilibrio della tiamina.

"In definitiva, i ricercatori hanno scoperto che le varianti genetiche di Neanderthal erano significativamente collegate all'aumento del rischio di 12 tratti, tra cui infarto e ispessimento delle arterie", ha riferito LiveScience nel 2016.

Questi tratti sono legati ad adattamenti che sarebbero stati utili nella preistoria quando i nostri corpi erano regolati da ritmi circadiani, una dieta molto diversa e la necessità di rafforzare il sistema immunitario. Ma nel mondo moderno di oggi, i tratti un tempo benefici sono ora problematici.

La rivista scientifica osserva: "Ma per quanto benefico nel pleistocene e per le persone che vivono oggi in cattive condizioni, anche i geni che potenziano il sistema immunitario possono avere effetti deleteri negli Stati Uniti e in Europa, dove le persone affrontano meno parassiti: [la biologa computazionale Janet] Kelso ha scoperto che i geni del recettore arcaico erano fortemente legati alle allergie ".

8. I Neanderthal si occupavano di familiari malati e anziani.

Una ricreazione di un Neanderthal in mostra al Museo di Storia Naturale di Londra. (Foto: Paul Hudson [CC by 2.0] / Flickr)

Può essere facile supporre che i Neanderthal duri avrebbero avuto una mentalità da me. Ma i Neanderthal amavano i familiari e si prendevano cura dei feriti, dei malati e degli anziani.

Un sepolcro a La Chapelle-aux-Saints in Francia, scoperto per la prima volta nel 1908, rivelò le ossa di un uomo anziano che aveva avuto l'artrite debilitante e senza denti, dimostrando che questa famiglia si prendeva cura di lui nei suoi ultimi anni, forse addirittura masticando il suo cibo per lui. Le prove sulle ossa di altri siti ripetono la storia secondo cui i membri di un gruppo di Neanderthal devono aver curato persone che hanno subito lesioni debilitanti. In uno studio pubblicato nel 2018 su World Archaeology, i ricercatori sostengono che l'assistenza sanitaria di Neanderthal è stata "una risposta compassionevole e consapevole a lesioni e malattie".

Gli autori citano l'esempio di un maschio di Neanderthal che aveva una malattia degenerativa della colonna vertebrale e delle spalle, una condizione che avrebbe indebolito la sua forza durante l'ultimo anno della sua vita e limitato fortemente la sua capacità di contribuire al gruppo. Eppure le prove dimostrano che è rimasto parte del gruppo, quasi certamente a causa del sostegno della comunità. Una volta morto, i suoi resti articolati furono accuratamente sepolti.

"Le nostre scoperte suggeriscono che i Neanderthal non pensavano in merito al fatto se gli altri potessero ripagare i loro sforzi; hanno semplicemente risposto ai loro sentimenti nel vedere i loro cari soffrire", ha detto l'autore principale e ricercatore dell'Università di York Penny Spikins in un comunicato universitario. "Sosteniamo che l'assistenza sanitaria organizzata, competente e premurosa non è unica per la nostra specie, ma ha piuttosto una lunga storia evolutiva".

9. I Neanderthal avevano voci forti e acute.

No, non hanno solo grugnito. Anche se non avrebbero potuto avere vocabolari particolarmente sofisticati, i Neanderthal erano in grado di parlare in modo complesso grazie alla presenza e alla posizione dell'osso ioide, una struttura ossea situata nel collo che sostiene la radice della lingua. Questo è l'osso che permette agli umani moderni di vocalizzare come noi.

Un team di ricercatori ha modellato il funzionamento dell'osso nella gola di Neanderthal. Rapporti della BBC:

Stephen Wroe, dell'Università del New England, Armidale, Nuovo Galles del Sud, Australia, ha dichiarato: "Vorremmo sostenere che si tratta di un passo avanti molto significativo. Dimostra che l'ipoide di Kebara 2 non assomiglia solo a quello degli umani moderni, ma è stato usato in un modo molto simile. " Ha detto alla BBC News che non solo ha cambiato la nostra comprensione dei Neanderthal, ma anche di noi stessi. "Molti sosterrebbero che la nostra capacità di parola e linguaggio è tra le più fondamentali delle caratteristiche che ci rendono umani. Se anche i Neanderthal avevano una lingua, allora erano anche veramente umani."

Mentre potevano parlare come noi, non suonavano necessariamente come noi. La loro costruzione probabilmente ha dato loro una voce più acuta e abbastanza forte. In questo video, i doppiatori spiegano come i loro grandi petti e la postura probabilmente hanno fatto suonare i Neanderthal.

10. Gli uomini di Neanderthal svanirono tra i cambiamenti climatici e la "deriva delle specie".

Nonostante il loro successo, i Neanderthal sembrano essersi estinti circa 40.000 anni fa. Il mistero della loro estinzione ha da sempre affascinato la nostra specie e gli scienziati stanno ancora cercando di capire cosa è successo. Di molte teorie emerse nel corso degli anni, due recenti studi forniscono casi interessanti per possibili fattori nella morte di Neanderthal.

In uno studio pubblicato nel 2017 su Nature Communications, i ricercatori suggeriscono che l'estinzione era una questione di dinamica e tempistica della popolazione. Come spiega il Washington Post, "È un principio fondamentale dell'ecologia: due specie non possono occupare la stessa nicchia allo stesso tempo". I Neanderthal condivisero lo spazio con l'Homo sapiens per un po ', ma nel tempo non poterono sopportare il "lento gocciolio di bande umane" che scorreva nei loro territori. Di conseguenza, sostengono gli autori dello studio, gli umani li hanno lentamente sostituiti in un processo noto come "deriva delle specie".

"È il modello più semplice che possiamo costruire senza assumere alcuna pretesa difficile da dimostrare, come la selezione o il cambiamento ambientale", ha detto al Post il coautore e biologo dell'Università di Stanford Oren Kolodny. "Cosa mi aspetto che sarebbe successo per impostazione predefinita?"

I Monti Rodna, in Romania, un tempo erano la dimora dei Neanderthal e le stalagmiti delle grotte di questa regione stanno aiutando gli scienziati a studiare il ruolo dei cambiamenti climatici nell'estinzione delle specie. (Foto: Gavrila Stetco [CC SA 3.0] / Wikimedia Commons)

In uno studio pubblicato nel 2018 su PNAS, tuttavia, i ricercatori riportano prove che potrebbero collegare la caduta di Neanderthal ai cambiamenti climatici. Gli autori di questo studio hanno esaminato le stalagmiti in due grotte in Romania, usando le variazioni nella crescita delle strutture per creare i record più dettagliati degli antichi cambiamenti climatici nell'Europa continentale.

Ciò ha rivelato una serie di condizioni prolungate, estremamente fredde ed estremamente secche tra 44.000 e 40.000 anni fa, secondo i ricercatori. Confrontando i loro nuovi dati climatici con i reperti archeologici di manufatti di Neanderthal, hanno trovato una correlazione tra i periodi freddi e l'assenza di strumenti di Neanderthal. Ciò non dimostra la causalità, notano, ma è un indizio convincente.

"Per molti anni ci siamo chiesti cosa avrebbe potuto causare la loro scomparsa", afferma il co-autore Vasile Ersek, docente di geografia fisica presso la Northumbria University. "Sono stati spinti" oltre il limite "dall'arrivo degli esseri umani moderni o sono stati coinvolti altri fattori? Il nostro studio suggerisce che il cambiamento climatico potrebbe aver avuto un ruolo importante nell'estinzione dei Neanderthal."

Quindi non solo i Neanderthal erano abili nel produrre strumenti, si adattavano rapidamente a condizioni difficili e cacciatori intelligenti e forti, ma potevano anche essere stati gravemente colpiti dai cambiamenti climatici. Più studiamo le prove della vita di Neanderthal, più scopriamo quanto siamo simili.

Nota del redattore: questo file è stato originariamente pubblicato nell'ottobre 2016 ed è stato aggiornato con nuove informazioni.

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