11 cose che non sapevi sugli opossum

Peccato per il povero opossum. Il marsupiale spesso diffamato soffre sicuramente di un problema di immagine - è spesso percepito più come un ratto gigante, sporco, che sta scavando piuttosto che una graziosa creatura selvaggia. Ma se li ami o li odi, l'unico marsupiale del Nord America ha una serie di caratteristiche uniche che potrebbero trasformare l'avversione in affetto.

Ma prima, la domanda ardente: è opossum o opossum? Nel 1608, il capitano John Smith coniò la parola opossum dalla parola "opassum", il termine algonchese che significa "animale bianco". Nei suoi appunti, il capitano scrisse: "Un Opassom ha una testa come un maiale, e un taile come un ratto, ed è delle qualità di un gatto. Sotto il suo ventre ha un sacco, in cui lei alloggia, trasporta e succhia la sua giovane ".

Nessuno è abbastanza sicuro di come sia stata abbandonata la "o" dell'opossum, ma è apparsa in stampa come "possum" già nel 1613, e rimane il termine colloquiale in molte regioni del paese. Tuttavia, ci sono veri opossum - semplicemente non nel collo nordamericano dei boschi. I possum includono una qualsiasi delle diverse specie (della famiglia Phalangeridae) di marsupiali notturni e arboricoli dell'Australia e della Nuova Guinea, e furono erroneamente nominati nel 18 ° secolo quando il naturalista del capitano. Tuttavia, sono quelli australiani che detengono il vero titolo scientifico di "possum" ora.

1. Immunità naturale. Gli opossum sono per lo più immuni alla rabbia e, in effetti, hanno otto volte meno probabilità di portare la rabbia rispetto ai cani selvatici.

2. Controllo del veleno. Gli opossum hanno superpoteri contro i serpenti. Hanno un'immunità parziale o totale al veleno prodotto da serpenti a sonagli, cottonmouth e altre vipere.

Gli opossum sono intelligenti e ricorderanno dove hanno viaggiato per cercare cibo, che include di tutto, dagli insetti e dai roditori agli scarti di tavola. (Foto: Lisa Hagan / Shutterstock)

3. Onnivori a bizzeffe. La loro dieta normale consiste in carogne, roditori, insetti, lumache, lumache, uccelli, uova, rane, piante, frutta e cereali. Mangiano anche cibo umano, avanzi di tavola, cibo per cani e cibo per gatti. Hanno un fabbisogno insolitamente elevato di calcio, che li incita a mangiare gli scheletri di roditori e il roadkill che consumano. Sono gli operatori sanitari della natura selvaggia.

4. Creature intelligenti. Sebbene molte persone pensino che gli opossum non siano i coltelli più affilati nel cassetto, ci sono diverse aree di intelligenza in cui si librano. Per uno, hanno una notevole capacità di trovare cibo e di ricordare dove si trova. Quando sono stati testati per la capacità di ricordare dove si trova il cibo, gli opossum hanno ottenuto un punteggio migliore di ratti, conigli, gatti, cani ... ma non così come gli umani. Possono anche farsi strada attraverso un labirinto più rapidamente di ratti e gatti.

5. Controllo dei parassiti. Poiché la loro dieta consente loro di indulgere su lumache, lumache e scarafaggi, sono un'aggiunta gradita al giardino. Gli opossum tengono a bada anche topi e scarafaggi competendo con loro per il cibo. In effetti, è comune per gli opossum uccidere scarafaggi e ratti se li trovano nel loro territorio.

6. Tutti i pollici. L'opossum ha "pollici" opponibili. I "pollici" dell'opossum (chiamati halux) sono sui suoi piedi posteriori (quindi, tecnicamente sono le dita dei piedi) e favoriscono le formidabili abilità di arrampicata dell'opossum. Primati e opossum sono gli unici mammiferi con le dita dei piedi opponibili.

L'opossum può essere appeso per la coda e usarlo per afferrare le cose. (Foto: Jay Ondreicka / Shutterstock)

7. Code impressionanti. Hanno code prensile che sono adattate per afferrare e avvolgere cose come gli arti degli alberi. L'opossum può pendere dalla coda per brevi periodi di tempo, ma la creatura non dorme appesa alla coda, come pensano alcune persone. Sono stati osservati opossum che trasportano fasci di erbe e altri materiali avvolgendoli attorno; questo controllo cosciente porta molti a considerare la coda come una quinta appendice, come una mano.

8. Buoni alunni. Gli occhi dell'opossum sembrano neri, ma ciò che vediamo sono pupille fortemente dilatate; c'è dell'iride intorno a loro, è per lo più fuori dalla vista. Si pensa che gli allievi giganti siano un adattamento alle loro abitudini notturne.

9. Sorridi! La bocca di un opossum contiene ben 50 denti.

10. Difese naturali. Quando minacciati, gli opossum corrono, ringhiano, ruttano, urinano e defecano. E quando tutto il resto fallisce, "gioca" opossum "e agisce come se fosse morto. È una risposta involontaria (come svenimento) piuttosto che un atto cosciente. Rotolano, diventano rigidi, chiudono gli occhi (o fissano spazio) e scoprono i denti mentre la saliva spuma intorno alla bocca e un liquido maleodorante viene secreto dalle ghiandole. Lo stato catatonico può durare fino a quattro ore e si è dimostrato efficace come deterrente per i predatori che cercano un pasto caldo.

11. Amano l'acqua. La maggior parte degli opossum gravita verso la vita in aree con accesso affidabile all'acqua, nonostante abbia la capacità di passare mesi senza bere alcuni a causa della loro dieta. Inoltre, in realtà sono abbastanza abili nuotatori. A loro piace così tanto che possono persino logorarsi e incagliarsi, come il ragazzino nel video qui sotto.

Uno chef del Michigan ha trovato questo opossum nel White Lake Channel una mattina presto. Si era consumato sfidando le acque alte all'alba.

Anche i migliori nuotatori possono sopravvalutare la loro abilità, opossum o no.

E, infine, un bonus per i giocatori di Scrabble: gli opossum maschili sono chiamati jacks e le femmine sono chiamate jills. I giovani sono indicati come gioie, proprio come i loro cugini australiani, e un gruppo di opossum è chiamato passel.

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