11 fatti allarmanti sull'innalzamento del livello del mare

L'oceano sta arrivando per noi. I livelli globali del mare stanno ora aumentando di 3, 6 millimetri l'anno, rispetto a un tasso medio di 1, 4 mm all'anno nel secolo scorso. In soli 80 anni, l'oceano potrebbe essere più di 1 metro (3, 3 piedi) più alto di oggi.

Questo secondo un importante rapporto dell'Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC) delle Nazioni Unite, pubblicato a settembre, che ha aggiornato le proiezioni scientifiche per gli oceani e la criosfera terrestri. Più di 100 scienziati provenienti da 36 paesi hanno valutato le ultime ricerche pertinenti per il rapporto, facendo riferimento a circa 7000 pubblicazioni scientifiche. Il livello del mare ora sta aumentando più del doppio rispetto al secolo scorso, conclude il rapporto, e stanno ancora accelerando.

I livelli del mare continueranno a salire per secoli, qualunque cosa facciamo, avvertono gli autori del rapporto, ma possiamo ancora influenzare la loro velocità e velocità. Potrebbero aumentare da 30 a 60 centimetri (da 1 a 2 piedi) di 2100 se le emissioni di gas serra sono "drasticamente ridotte", ma potrebbero aumentare da 60 a 110 cm (da 2 a 3, 6 piedi) di 2100 se le emissioni continuano ad aumentare come lo sono oggi. In uno scenario meno ottimistico, i livelli del mare potrebbero aumentare di un sorprendente 15 mm (0, 6 pollici) ogni anno entro il 2100 - circa quattro volte più velocemente dell'attuale aumento annuale di 3, 6 mm.

Un gruppo di ricerca separato ha raggiunto una conclusione simile, sebbene più allarmante. Osservando dati di elevazione più rappresentativi a livello globale, gli scienziati di Climate Central hanno scoperto che tre volte più residenti costieri saranno vulnerabili alle inondazioni dell'alta marea e all'innalzamento del livello del mare di quanto si pensasse in precedenza. Il loro rapporto dell'ottobre 2019 ha stimato che le aree in cui vivono attualmente 200 milioni di persone potrebbero scendere permanentemente sotto la linea di alta marea entro il 2100.

Questo tipo di cambiamento planetario del mare può essere difficile da capire - a meno che tu non viva in un luogo pianeggiante come Miami, le Maldive o le Isole Marshall, dove gli effetti dell'innalzamento del livello del mare sono già evidenti. Ma nel giro di pochi decenni, il problema diventerà inevitabile nelle principali città costiere di tutto il mondo, da New Orleans, New York e Amsterdam a Calcutta, Bangkok e Tokyo.

Sappiamo tutti perché questo sta accadendo. L'aumento dei mari è uno degli effetti più salienti del cambiamento climatico causato dall'uomo, innescato dall'espansione termica dell'acqua di mare e dall'afflusso di ghiacciai in fusione. Eppure molte persone lo vedono ancora come un rischio lontano, non riuscendo a capire quanto (relativamente) rapidamente il mare stia inghiottendo le coste di tutto il mondo. E poiché la metà di tutti gli umani ora vive a 60 chilometri (37 miglia) da una costa, questo non è un problema di nicchia.

Per aiutare a mettere le cose in prospettiva, ecco un tuffo più profondo nei mari nascenti:

1. I livelli globali del mare sono già aumentati di 200 mm (8 pollici) dal 1880.

Il grafico sopra è stato prodotto dall'Osservatorio della Terra della NASA, sulla base dei dati della National Oceanic and Atmospher Administration degli Stati Uniti (NOAA) e dell'Australian Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization (CSIRO). La maggior parte di questi dati storici proviene da misurazioni del calibro di marea, che sono ora integrate da osservazioni satellitari.

2. Non solo l'innalzamento del livello del mare; il tasso del loro aumento è in aumento.

Questo grafico mostra la velocità con cui l'aumento del livello del mare aumenta di anno in anno. (Immagine: NASA GSFC)

In media, i livelli del mare sono aumentati di 1, 4 mm dal 1900 al 2000. Il ritmo annuale aveva superato i 3 mm entro il 2010, e ora è fino a 3, 6 mm all'anno, secondo l'IPCC.

3. Questo è il più rapido innalzamento del livello del mare che la Terra abbia vissuto in 3000 anni.

Se non fosse per l'aumento di anidride carbonica nell'atmosfera, i livelli del mare dovrebbero essere aumentati di circa un centimetro o due nel secolo scorso e potrebbero persino essere calati. Invece, grazie ai più alti livelli di CO2 in qualsiasi momento della storia umana, i livelli globali del mare sono aumentati di 14, 5 pollici tra il 1900 e il 2000. Questo è il più rapido progresso oceanico in 27 secoli, secondo uno studio pubblicato nel febbraio 2016, e sta ancora accelerando.

"L'aumento del 20 ° secolo è stato straordinario nel contesto degli ultimi tre millenni - e l'aumento negli ultimi due decenni è stato ancora più veloce", afferma l'autore principale Robert Kopp, uno scienziato del clima presso la Rutgers University, in una nota.

"Gli scenari del futuro sorgere dipendono dalla nostra comprensione della risposta del livello del mare ai cambiamenti climatici", aggiunge il coautore Benjamin Horton. "Stime accurate della variabilità del livello del mare negli ultimi 3000 anni forniscono un contesto per tali proiezioni".

4. Ogni centimetro verticale di innalzamento del livello del mare sposta l'oceano da 50 a 100 pollici nell'entroterra.

I mari in aumento peggiorano regolarmente le inondazioni - come questa alta marea del 2015 a Miami Beach - per molte città costiere. Miami è nel mezzo di uno sforzo quinquennale da 400 milioni di dollari per aggiornare il suo programma di pompaggio delle acque piovane. (Foto: Joe Raedle / Getty Images)

Un pollice potrebbe non sembrare molto, ma è un centimetro in più di oceano, non acqua in un pluviometro. Gli oceani della Terra trattengono circa 321 milioni di miglia cubiche di acqua e sono generalmente più simili a una ciotola che a un becher, con i lati inclinati. Secondo la NASA, ogni centimetro verticale di innalzamento del livello del mare copre da 50 a 100 pollici laterali (da 1, 3 a 2, 5 metri) di spiaggia.

5. Ciò sta già causando problemi di alluvione in molte grandi città costiere.

Mentre l'oceano invade le città costiere, i primi segni di problemi sono spesso alluvioni urbane di acqua salata. Ciò può anche accadere naturalmente, tuttavia, per determinare l'influenza dei mari in aumento, un rapporto del 2016 di Climate Central modella "storie alternative che simulano l'assenza di cambiamenti climatici antropogenici" a 27 calibri statunitensi.

Di 8.726 giorni dal 1950, quando i livelli di acqua inalterata superarono le soglie del National Weather Service per inondazioni locali di "disturbo", 5.809 non superarono tali soglie nelle storie alternative. "In altre parole", spiega il rapporto, "l'innalzamento del livello del mare provocato dall'uomo ha effettivamente rovesciato l'equilibrio, spingendo eventi di alta marea oltre la soglia, per circa i due terzi dei giorni di alluvione osservati".

I giorni delle inondazioni costiere sono più che raddoppiati negli Stati Uniti dagli anni '80, secondo il rapporto, in luoghi che vanno da Miami, Virginia Beach e New York a San Francisco, Seattle e Honolulu. Secondo un rapporto del 2014, almeno 180 inondazioni colpiranno Annapolis, nel Maryland, durante le alte maree ogni anno entro il 2030, a volte due volte al giorno. Lo stesso vale per circa una dozzina di altre città degli Stati Uniti entro il 2045, per non parlare di molte altre aree urbane basse in tutto il mondo.

6. Il livello del mare potrebbe aumentare di altri 1, 3 metri (4, 3 piedi) nei prossimi 80 anni.

Questa mappa mostra le aree che si inonderebbero (contrassegnate in rosso) a causa dell'innalzamento del livello del mare di 1 metro. (Immagine: NASA)

Nel suo rapporto di settembre 2019, l'IPCC ha alzato la sua proiezione superiore per i livelli del mare alla fine di questo secolo, avvertendo che l'oceano potrebbe innalzarsi di 1, 1 metri (3, 6 piedi) prima del 2100. Alcune proiezioni vanno ancora più in alto - uno studio del 2016, ad esempio, il livello del mare globale suggerito aumenterà probabilmente da 0, 5 a 1, 3 metri (da 1, 6 a 4, 3 piedi) entro la fine di questo secolo se le emissioni di gas serra non saranno rapidamente ridotte. Anche se l'accordo di Parigi del 2015 stimola una politica climatica ambiziosa, si prevede che i livelli del mare saliranno dai 20 ai 60 cm (da 7, 8 a 23, 6 pollici) entro il 2100. Preso con gli effetti a lungo termine derivanti dallo scioglimento delle calotte glaciali in Groenlandia e Antartide, qualsiasi strategia per resistere all'innalzamento del livello del mare deve prevedere piani di adattamento e sforzi per rallentare la tendenza.

7. Fino a 216 milioni di persone vivono attualmente su terreni che saranno al di sotto del livello del mare o dei livelli di alluvione regolari entro il 2100.

I livelli più alti del mare possono esacerbare le mareggiate, come questa inondazione del 2013 a Wenzhou, in Cina. (Foto: STR / AFP / Getty Images)

Dei 147 milioni e 216 milioni di persone stimati in pericolo, tra 41 e 63 milioni vivono in Cina. Dodici nazioni hanno più di 10 milioni di persone che vivono sulla terra a rischio a causa dell'innalzamento del livello del mare, tra cui Cina, India, Bangladesh, Vietnam, Indonesia e Giappone. Il Bangladesh è particolarmente vulnerabile, identificato dalle Nazioni Unite come il paese più a rischio per i mari in aumento. Una volta che l'oceano si innalzerà di 1, 5 metri (4, 9 piedi) il prossimo secolo, influenzerà il 16% della superficie terrestre del Bangladesh e il 15% della sua popolazione: 22.000 km2 (8.500 mi2) e 17 milioni di persone.

La situazione è urgente anche per le nazioni insulari basse come Kiribati, le Maldive, le Isole Marshall e le Isole Salomone, dove la terra è già così vicina al livello del mare che pochi centimetri fanno la differenza. Alcuni stanno addirittura rimuginando trasferimenti di massa: il governo di Kiribati, per esempio, ha una pagina web che delinea la sua strategia di "migrazione con dignità". Una città sull'isola di Taro, la capitale della provincia di Choiseul nelle Isole Salomone, sta pianificando di spostare la sua intera popolazione in risposta al mare in aumento. La piccola comunità di Newtok, in Alaska, ha già iniziato il difficile processo di trapianto lontano dalla costa invadente.

8. L'innalzamento del livello del mare può contaminare l'acqua utilizzata per bere e irrigare.

L'innalzamento del livello del mare può aiutare a infiltrare più acqua salata nelle falde acquifere d'acqua dolce. (Illustrazione: Paul M. Barlow / USGS)

Oltre alle inondazioni di superficie, l'innalzamento del livello del mare può sia innalzare la falda acquifera che contaminarla con l'acqua di mare, un fenomeno noto come intrusione di acqua salata. Molte aree costiere si basano su falde acquifere per l'acqua potabile e l'irrigazione e, una volta contaminate dall'acqua salata, possono essere pericolose per l'uomo e per le colture.

È possibile rimuovere il sale dall'acqua, ma il processo è complesso e costoso. La contea di San Diego ha recentemente aperto il più grande impianto di desalinizzazione dell'emisfero occidentale, per esempio, e diversi altri siti sono proposti nello stato. Tuttavia, ciò potrebbe non essere pratico per molte comunità costiere, specialmente nelle nazioni meno abbienti.

9. Può anche minacciare la vita delle piante e degli animali costieri.

L'aumento dei mari può danneggiare le piccole tartarughe marine, come queste testuggine sudafricane. (Foto: Jeroen Looyé [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Gli umani non sono i soli a soffrire con l'innalzamento del livello del mare. Qualsiasi pianta costiera o animale che non riesca a trasferirsi rapidamente in habitat nuovi, meno esposti alle inondazioni, potrebbe avere conseguenze disastrose. Come notato da uno studio pubblicato su Royal Society Open Science, le tartarughe marine hanno l'abitudine consolidata di deporre le uova sulle spiagge, che devono rimanere relativamente asciutte per far schiudere i loro bambini.

Inondazioni da una a tre ore hanno ridotto la vitalità delle uova di meno del 10%, gli autori dello studio hanno scoperto, ma sei ore di taglio subacqueo riducono la vitalità di circa il 30%. "Tutti gli stadi embrionali di sviluppo erano vulnerabili alla mortalità per inondazione di acqua salata", scrivono i ricercatori. Anche per i cuccioli che sopravvivono, essere affamati di ossigeno nell'uovo potrebbe portare a problemi di sviluppo più tardi nella vita, aggiungono.

Anche altre forme di vita in spiaggia possono essere a rischio, comprese le piante. Un altro studio del 2015 su Nature Climate Change ha scoperto che alcune saline possono adattarsi, sia crescendo verticalmente che spostandosi verso l'interno, ma non tutta la flora sarà così fortunata. "Gli alberi devono lavorare di più per estrarre l'acqua dal terreno salato; di conseguenza, la loro crescita può essere bloccata - e se il terreno è abbastanza salato, moriranno, un segno comune di innalzamento del livello del mare", spiega Climate Central. "Anche gli alberi particolarmente adatti al terreno salato non possono sopravvivere a ripetute inondazioni dell'acqua di mare."

10. Il danno da alluvione globale per le grandi città costiere potrebbe costare $ 1 trilione all'anno se le città non adottano misure per adattarsi.

Questa simulazione di Google Earth mostra un quartiere di Tokyo con un aumento del livello del mare di 1, 3 metri. (Immagine: Google Earth)

Le perdite globali medie causate dalle inondazioni nel 2005 sono state di circa $ 6 miliardi, ma la Banca mondiale stima che entro il 2050 saliranno a $ 52 miliardi all'anno sulla base dei soli cambiamenti socioeconomici. (Ciò significa cose come l'aumento della popolazione costiera e il valore delle proprietà). Se si aggiungono gli effetti dell'innalzamento del livello del mare e dell'affondamento della terra - cosa che sta accadendo ancora più velocemente in alcuni luoghi - il costo potrebbe salire a $ 1 trilione all'anno.

11. È troppo tardi per fermare l'innalzamento del livello del mare - ma non troppo tardi per salvarci la vita.

Una luna piena splende sopra un iceberg che ha rotto il ghiacciaio Jakobshavn della Groenlandia. Se l'intera calotta glaciale della Groenlandia si sciogliesse, il livello del mare aumenterebbe di circa 6 metri o 20 piedi. (Foto: Joe Raedle / Getty Images)

Sfortunatamente, le emissioni di CO2 rimangono nell'atmosfera per secoli e i livelli di CO2 odierni hanno già impegnato la Terra in un pericoloso innalzamento del livello del mare. Circa il 99% di tutto il ghiaccio d'acqua dolce risiede in due calotte glaciali: una in Antartide e una in Groenlandia. Ci si aspetta che entrambi si sciolgano se la produzione di CO2 dell'umanità non viene frenata rapidamente, ma la domanda è quando - e quanti danni avremo ancora tempo per prevenire.

La calotta glaciale della Groenlandia è più piccola e si scioglie più rapidamente. Se si sciogliesse completamente, il livello del mare si innalzerebbe di circa 6 metri (20 piedi). Finora la calotta glaciale antartica è stata più tamponata dal riscaldamento, ma è quasi immune e solleverebbe l'oceano di 60 metri (200 piedi) se si sciogliesse. (Le stime variano ampiamente su quanto tempo potrebbero sopravvivere queste calotte glaciali - mentre la maggior parte si aspetta che ci vorranno secoli o millenni per sciogliersi, un controverso articolo pubblicato nel 2015 ha suggerito che potrebbe accadere molto più rapidamente.)

I livelli del mare sono aumentati e diminuiti naturalmente per miliardi di anni, ma non sono mai aumentati così rapidamente nella storia moderna - e non hanno mai avuto così tanto aiuto umano. Non è chiaro quale effetto avranno sulla nostra specie, ma ciò che è chiaro è che i nostri discendenti avranno ancora a che fare con questo problema molto tempo dopo che saremo andati via. Dare loro un vantaggio su una soluzione è il minimo che possiamo fare.

"Con tutti i gas serra che abbiamo già emesso, non possiamo impedire che i mari si sollevino del tutto, ma possiamo limitare sostanzialmente il tasso di aumento ponendo fine all'uso di combustibili fossili", ha affermato Anders Levermann, uno scienziato del clima presso la Columbia University e co -autore dello studio del 2016 sul futuro innalzamento del livello del mare. "Cerchiamo di offrire ai pianificatori costieri ciò di cui hanno bisogno per la pianificazione dell'adattamento, che si tratti di costruire dighe, progettare schemi assicurativi per inondazioni o mappare la ritirata degli insediamenti a lungo termine."

Come rilevato da uno studio pubblicato su Nature Climate Change, qualsiasi decisione politica presa nei prossimi anni e decenni "avrà profondi impatti sul clima globale, sugli ecosistemi e sulle società umane - non solo per questo secolo, ma per i prossimi dieci millenni e oltre. "

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nel febbraio 2016.

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