12 fatti incredibili sui lemuri

I lemuri sono facili da amare. Sono carini, carismatici e stranamente umani, il che non è solo una coincidenza. I lemuri sono primati come noi, e sebbene non siano così strettamente legati alle persone come lo scimpanzé e le altre scimmie, sono ancora familiari.

Eppure, nonostante la diffusa popolarità dei lemuri, sono il gruppo di mammiferi più minacciato dalla Terra, secondo la International Union for Conservation of Nature (IUCN). Circa il 94 percento di tutte le specie di lemure ha uno stato minacciato nella Lista Rossa IUCN, di cui 49 elencati come in pericolo e 24 elencati come in pericolo critico.

I lemuri affrontano una serie di pericoli in tutto il Madagascar, l'unico posto dove esistono in natura. Alcune persone li cacciano o addirittura raccolgono bambini per il commercio di animali domestici - un esempio del perché la carineria può essere un'arma a doppio taglio. Ma la più grande minaccia ai lemuri è la stessa cosa che causa il declino della maggior parte della fauna selvatica in tutto il mondo: la perdita di habitat, guidata da tutto, dal disboscamento e dall'agricoltura ai cambiamenti climatici.

Alla luce del precario futuro dei lemuri, ecco uno sguardo più da vicino a questi fantastici animali e agli habitat su cui poggia la loro sopravvivenza:

1. I lemuri moderni vanno da 2, 5 pollici a 2, 5 piedi di altezza.

Un lemure di topo pigmeo (a sinistra) può essere 12 volte più piccolo di un indri. (Foto: Anna Veselova / Monika Hrdinova / Shutterstock)

Il lemure vivente più piccolo è il lemure pigmeo del topo, che è meno di 2, 5 pollici (6 centimetri) dalla testa ai piedi, sebbene la sua coda aggiunga altri 5 pollici. Il lemure vivente più grande è l'indri, che può arrivare fino a 2, 5 piedi (0, 75 metri) in età adulta.

2. Un lemure che sembrava Alf si estinse circa 500 anni fa.

Il rendering di un artista di Megaladapis edwardsi, una specie estinta di lemure giganti. (Foto: FunkMonk / Wikimedia Commons)

Come promemoria di ciò che è in gioco per i lemuri moderni, alcuni dei membri più insoliti del gruppo si sono già estinti negli ultimi secoli. Almeno 17 specie di lemure giganti si sono estinte da quando gli umani hanno raggiunto il Madagascar, secondo il Duke Lemur Centre, con un peso compreso tra 10 e 160 chilogrammi (22-353 libbre).

Un esempio notevole è Megaladapis edwardsi, un lemure gigante che pesava fino a 200 libbre "e aveva le dimensioni di un piccolo essere umano adulto", secondo l'American Museum of Natural History. Una delle sue caratteristiche più distintive era il suo muso robusto, che "evidentemente sosteneva un naso ampio e carnoso". Ciò potrebbe aver creato un aspetto simile ad Alf, almeno come interpretato nell'illustrazione sopra.

Prove fossili suggeriscono che il lemure di Alf era ancora in circolazione quando gli europei raggiunsero il Madagascar nel 1504, e assomiglia alla leggenda malgascia del tretretere, descritta nel 1661 dall'esploratore francese Etienne Flacourt:

"Il tretretretre è un grosso animale, come un vitello di due anni, con la testa rotonda e la faccia di un uomo. I piedi anteriori sono come quelli di una scimmia, come lo sono i piedi posteriori. Ha i capelli ricci, una coda corta e orecchie come quelle di un uomo ... È un animale molto solitario; il popolo del paese lo tiene in grande paura e fugge da esso, come fa da loro. "

3. La società delle lemure è gestita da femmine.

Nella società dei lemuri dalla coda ad anelli, una donna di alto livello di solito chiama i colpi "ed è il punto focale del resto del gruppo", secondo il National Primate Research Center degli Stati Uniti. (Foto: Berendje Photography / Shutterstock)

Il dominio femminile sui maschi è raro tra i mammiferi, compresi i primati. Ma è la norma per i lemuri, hanno osservato i ricercatori in uno studio del 2008, "che si verificano in tutte le famiglie di lemure indipendentemente dal sistema di accoppiamento". E quella dinamica è spesso comicamente evidente, come ha scritto il biologo della Duke University Robin Ann Smith nel 2015.

"Non è raro che le lemure mordano i loro compagni, strappino un pezzo di frutta dalle loro mani, li colpiscano alla testa o li spingano fuori dai primi posti per dormire", ha scritto. "Le femmine contrassegnano i loro territori con profumi distintivi tanto spesso quanto i maschi. I maschi spesso non fanno la loro parte di un pasto fino a quando le femmine non si sono riempite."

4. Più intelligente è un lemure, più è popolare.

Mentre è noto da anni che i primati possono apprendere più rapidamente nuove abilità studiando i loro coetanei, uno studio del 2018 rivela che i lemuri lo fanno effettivamente all'indietro. Più un lemure esegue una nuova abilità, più popolare diventa il lemure.

Lo studio ha coinvolto 20 lemuri che hanno dovuto cercare di recuperare un'uva da una scatola di plexiglass aprendo un cassetto. Se un lemure ha avuto successo nell'ottenere l'uva, ha ricevuto più attenzione da altri lemuri. "Abbiamo scoperto che i lemuri che sono stati spesso osservati da altri mentre risolvono il compito di recuperare il cibo hanno ricevuto più comportamenti di affiliazione rispetto a prima che imparassero", afferma il coautore dello studio Ipek Kulahci.

Il comportamento affiativo è il modo in cui i primati mostrano affetto gli uni verso gli altri, come governare, toccare e sedersi vicini.

"Sono rimasto piuttosto colpito dal fatto che i lemuri osservati di frequente abbiano ricevuto più comportamenti di affiliazione, come la cura della persona, senza modificare il proprio comportamento sociale", afferma Kulahci. "Nella maggior parte delle specie di primati, la toelettatura tende ad essere reciproca; si basa sulla reciprocità tra il toelettatore e l'individuo che viene curato. Quindi è un modello abbastanza sorprendente che i lemuri osservati frequentemente ricevessero un sacco di toelettatura senza fornire più toelettatura agli altri ".

5. I lemuri indri cantano insieme come gruppi ... per lo più.

Non molti primati cantano, a parte gli umani, e gli indri sono gli unici lemuri conosciuti a farlo. Vivendo in piccoli gruppi attraverso le foreste pluviali orientali del Madagascar, costellano canzoni che svolgono un ruolo chiave nella formazione del gruppo e nella difesa. Sia i maschi che le femmine cantano, e la ricerca ha dimostrato che i membri del gruppo coordinano attentamente il loro coro copiando i ritmi reciproci e sincronizzando le note.

Ecco un video di un indri che canta nel Parco Nazionale Andasibe-Mantadia:

Secondo uno studio del 2016, alcuni indri più giovani di rango inferiore mostrano una "forte preferenza" per cantare in antifonia - o fuori sincrono - con il resto del loro gruppo. Questo potrebbe essere adattivo, suggeriscono gli autori dello studio, lasciando che l'indris meno prestigioso attiri più attenzione sui loro talenti individuali.

"Il canto sincronizzato non consente a una cantante di pubblicizzare la propria individualità, quindi ha senso che i giovani indri di basso rango cantino in antifonia", spiega la coautrice Giovanna Bonadonn in una nota. "Ciò consente loro di pubblicizzare la loro capacità di combattimento a membri di altri gruppi e di segnalare la loro individualità a potenziali partner sessuali".

6. I lemuri dalla coda ad anelli risolvono le controversie con "combattimenti puzzolenti".

L'odore ha un ruolo enorme nella vita dei lemuri dalla coda ad anelli, dalla comunicazione olfattiva e dalla marcatura dei profumi alle "lotte puzzolenti" non violente che scoppiano tra maschi rivali. (Foto: Gudkov Andrey / Shutterstock)

I lemuri dalla coda ad anelli devono competere l'uno con l'altro per risorse limitate come cibo, territorio e compagni, e la competizione cresce particolarmente feroce tra i maschi durante la stagione riproduttiva. A volte porta a risse fisiche, ma quelle sono pericolose per gli animali con artigli e denti così affilati. E, fortunatamente per i lemuri dalla coda ad anelli, hanno sviluppato un modo più sicuro per risolvere le loro controversie: "puzzolenti combattimenti".

I lemuri dalla coda ad anello hanno ghiandole odorifere ai polsi e alle spalle e, usando le loro lunghe code, diffondono i profumi nell'aria per intimidazione. I loro polsi producono un odore volatile e di breve durata, secondo il Duke Lemur Centre, mentre le spalle offrono una "sostanza simile al dentifricio marrone" con un profumo più duraturo. Quando inizia un combattimento puzzolente, due maschi rivali tirano la coda attraverso queste ghiandole in modo che la pelliccia assorba l'odore. (Mescolano anche i profumi per creare fragranze più ricche e persistenti.) Quindi agitano le code l'una verso l'altra, lanciando pungenza invece di pugni.

I combattimenti puzzolenti si risolvono quando un lemure indietreggia e, sebbene molti finiscano rapidamente, si sa che durano un'ora. Si svolgono in qualsiasi momento dell'anno, non solo nella stagione riproduttiva, e non sono necessariamente limitati ai lemuri. Il senso dell'olfatto degli umani non è abbastanza forte da rilevare gli odori, ma i lemuri dalla coda ad anelli non lo sanno, quindi a volte cercano di puzzare di combattere i guardiani dello zoo o altre persone che li irritano.

Il solo linguaggio del corpo può essere difficile da imparare senza il profumo. Nel video qui sotto, una coda ad anello maschile al Duke Lemur Center puzza sottilmente di lotte con una telecamera:

7. La parola "lemure" significa latino "spirito malvagio dei morti".

"Lemur" fu coniato nel 1795 da Carl Linnaeus, il fondatore della tassonomia moderna, che lo prese dal latino. I lemuri erano "spiriti malvagi dei morti" nella mitologia romana, secondo il Dizionario etimologico online, e sebbene l'origine sia nebulosa prima di ciò, potrebbe risalire a un'antica parola non indoeuropea per spiriti malvagi.

Il riferimento non è difficile da capire: i lemuri hanno corpi stranamente umanoidi, si muovono con grazia spettrale e tendono ad essere attivi di notte. Tuttavia, la parte "malvagia" è un po 'ingiusta. Linneo potrebbe non averlo inteso letteralmente, ma alcuni lemuri - vale a dire gli aye-aye in via di estinzione - sono ancora perseguitati dalle persone che lo fanno.

8. Per alcune persone, il lemure aye-aye è un mostro.

L'aye-aye usa il suo dito lungo per toccare la corteccia degli alberi e afferrare gli insetti difficili da raggiungere sotto. La leggenda suggerisce che può anche maledire le persone indicandole. (Foto: Anna Veselova / Shutterstock)

Aye-ayes ispira una profonda superstizione in alcune parti del Madagascar, in gran parte a causa del loro aspetto spettrale - non solo la faccia del gremlin, ma anche le loro dita esili. Gli aye-ayes hanno le mani lunghe e sottili in generale, ma la terza cifra su ogni mano è ancora più sottile di tutte le altre, e un giunto a sfera consente di ruotare di 360 gradi.

Questo dito si è evoluto per "foraggiare a percussione", una tecnica di caccia in cui i colpi di aye-aye battono sulla corteccia degli alberi, ascoltando il suono di cavità in cui gli insetti potrebbero nascondersi. Quando ne trova uno, lacera un buco nel legno con i suoi denti aguzzi, quindi usa le dita lunghe per raggiungere l'interno. Come sottolinea l'associazione faunistica Wildscreen, "questo primate occupa una nicchia che è riempita da picchi altrove".

Sfortunatamente, alcuni miti in Madagascar descrivono aye-aye come un mostro. Uno suggerisce che maledice le persone indicandole con il dito lungo, parte di un sistema di tabù nella cultura malgascia noto come fady. Un altro sostiene che aye-ayes si intrufolano nelle case di notte, usando quello stesso dito per perforare i cuori umani.

Aye-ayes a volte vengono uccisi da persone che credono di essere pericolose, anche se la paura può anche proteggerle costringendo le persone a stare alla larga. In ogni caso, la superstizione non è il loro unico problema: gli aye-ayes sono anche minacciati da persone che li cacciano come carne di animali selvatici o alterano i loro habitat per altri scopi come l'agricoltura.

9. I lemuri sono gli unici primati non umani con gli occhi blu.

Di tutte le specie di primati, solo due hanno gli occhi blu: i lemuri di Sclater e noi. (Foto: Edwin Butter / Shutterstock)

Gli occhi blu sono relativamente rari tra i mammiferi, in particolare i primati. Finora gli scienziati hanno documentato più di 600 specie di primati, ma solo due sono noti per sfoggiare iris blu: umani e lemuri neri dagli occhi blu, noti anche come lemuri di Sclater.

Il lemure di Sclater non è stato identificato come specie fino al 2008, ma secondo un recente studio, potrebbe estinguersi in circa un decennio a causa della "grave distruzione dell'habitat" come l'agricoltura taglia e brucia. La specie ha una gamma molto limitata sulla penisola di Sahamalaza, nonché in una stretta striscia di foresta sulla terraferma adiacente, dove la deforestazione ha lasciato la sua popolazione altamente frammentata. Ha perso circa l'80% del suo habitat in soli 24 anni, secondo l'IUCN, ed è anche cacciato per cibo e animali domestici. Uno studio del 2004 ha rilevato fino a 570 trappole per chilometro quadrato in alcune parti della sua portata.

10. I lemuri sono sorprendentemente intelligenti.

Il sifaka di Coquerel, in via di estinzione, è un sofisticato comunicatore, che utilizza un mix di segnali uditivi e visivi - tra cui latrati, lamenti e "risate silenziose", nonché messaggi olfattivi. (Foto: kkaplin / Shutterstock)

I lemuri si ramificarono da altri primati circa 60 milioni di anni fa e fino a poco tempo fa molti scienziati non pensavano di essere nemmeno vicini alle capacità cognitive ben studiate di scimmie e scimmie. Eppure la ricerca ha iniziato a rivelare un'intelligenza sorprendente nei lemuri, costringendoci a ripensare il modo in cui pensano questi lontani parenti.

Usando il naso per toccare un touchscreen, ad esempio, i lemuri hanno dimostrato di poter memorizzare elenchi di immagini, digitarli nella sequenza corretta, identificare quali sono più grandi e persino comprendere la matematica di base. Alcune specie hanno anche modi complessi di comunicare, da ringhi e miagolii sottili a ululati e abbaiare, per non parlare di segnali impercettibili come espressioni facciali e profumi.

I lemuri nei gruppi sociali più grandi si comportano meglio nei test di cognizione sociale, secondo uno studio del 2013, che ha scoperto che la dimensione del gruppo prevede i loro punteggi più della dimensione del cervello. Altre ricerche hanno mostrato personalità distinte nei lemuri di topo, che variano da timido a audace a "medio come peccato". E data la quantità di conoscenza che i lemuri selvatici devono tenere dritti - come dove e quando cercare vari tipi di frutti, o come navigare le sfumature della società dei lemuri - probabilmente abbiamo appena graffiato la superficie.

11. I lemuri sono importanti impollinatori.

Un lemure increspato in bianco e nero è appeso nel Parco Nazionale Andasibe-Mantadia. (Foto: Arto Hakola / Shutterstock)

Quando molte persone pensano agli impollinatori, vengono in mente piccoli animali come api, farfalle o colibrì. Ma un'ampia varietà di creature gioca un ruolo importante nell'impollinazione delle piante, compresi i lemuri arruffati, considerati i più grandi impollinatori della Terra.

I lemuri irregolari sono di due specie: rosso o bianco e nero, che abitano entrambi nelle foreste pluviali tropicali del Madagascar e sono intenditori del suo frutto nativo. La palma del viaggiatore, ad esempio, si affida principalmente ai lemuri increspati in bianco e nero per impollinare i suoi fiori. Entrambe le specie increspate ottengono il polline su tutto il naso mentre mangiano frutta e nettare, e quindi diffondono il polline ad altre piante mentre foraggiano. A causa delle loro strette relazioni con gli alberi autoctoni - compresi i legni duri apprezzati dagli interessi di disboscamento - gli lemuri confusi sono visti dagli scienziati come indicatori chiave della salute delle foreste.

12. I lemuri stanno scadendo.

Il lemure gentile Alaotran in pericolo di estinzione esiste solo nelle paludi intorno al lago Alaotra del Madagascar. La perdita di questo habitat ha ridotto l'intera specie a circa 2.500 individui. (Foto: belizar / Shutterstock)

Almeno 106 specie di lemure sono note alla scienza e quasi tutte affrontano un rischio realistico di estinzione a metà del secolo. Come ha detto l'esperta di lemure IUCN Jonah Ratsimbazafy alla BBC nel 2015, il loro ambiente si sta sgretolando intorno a loro.

"Proprio come i pesci non possono sopravvivere senza acqua, i lemuri non possono sopravvivere senza foreste", ha detto Ratsimbazafy, rilevando meno del 10% dei resti della foresta originale del Madagascar. "Credo che entro i prossimi 25 anni, se la velocità della deforestazione sarà sempre la stessa, non rimarrebbe alcuna foresta, e ciò significa che non restano lemuri in quest'isola."

I problemi dei lemuri si riducono in gran parte alla povertà umana. Più del 90% delle persone in Madagascar vive con meno di $ 2 al giorno e almeno il 33% soffre di malnutrizione. Ciò spinge molti a spremere il reddito dalle risorse naturali già allungate dell'isola, spesso con un tipo di agricoltura tagliata e bruciata nota come tavi, che fuoco alle foreste per fare spazio alle colture o caccia i lemuri per il cibo.

Inoltre, i lemuri affrontano anche la crescente pressione dei cambiamenti climatici. Delle 57 specie esaminate in un recente studio, più della metà è probabile che i loro habitat adatti diminuiscano del 60% nei prossimi 70 anni - e questo è solo per gli effetti dei cambiamenti climatici, esclusi altri fattori. Inoltre, senza corridoi di fauna selvatica per collegare foreste frammentate, i lemuri raramente hanno la possibilità di spostarsi in un posto nuovo.

Il Parco Nazionale Andasibe-Mantadia copre 155 chilometri quadrati (60 miglia quadrate) nel Madagascar orientale, fornendo almeno un rifugio per una dozzina di diverse specie di lemure. (Foto: Tsepova Ekaterina / Shutterstock)

Un modo per aiutare i lemuri, quindi, è fare qualcosa che sia anche nel miglior interesse della nostra stessa specie: utilizzare meno combustibili fossili. Un altro è combattere la povertà, eppure senza razziare ciò che resta delle foreste malgasce. Questo è già stato fatto in altre parti del mondo con l'ecoturismo, che ha dimostrato a molte comunità che la fauna selvatica ha più valore della vita che della morte. La ricerca suggerisce che i lemuri non hanno beneficiato molto del turismo finora, ma ci sono suggerimenti di speranza. Il Duke Lemur Centre ha un programma nella regione di Sambava-Andapa-Vohemar-Antalaha, ad esempio, che sostiene posti di lavoro in campi come la piscicoltura e la manutenzione dei parchi e offre educazione ecologica e pianificazione familiare per allentare la pressione sulle risorse. Più a sud, Anja Community Reserve è gestita da residenti locali per attirare i turisti proteggendo i lemuri ed è diventata la riserva comunitaria più visitata del Madagascar.

***

I lemuri non sono solo disponibili in molte forme, dimensioni e colori; vanno da adorabili a inquietanti, curiosi a scontrosi e testardi a intraprendenti. Nonostante sia cresciuto a pezzi da 60 milioni di anni, uno sguardo a un lemure può ricordarci quanto abbiamo ancora in comune - e quanto siamo fortunati ad avere ancora una famiglia così grande e strana.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nell'ottobre 2016.

Articoli Correlati