12 fatti sorprendenti sui draghi di Komodo

1. I draghi di Komodo sono originari dell'Australia

Sebbene famoso per essere originario dell'isola indonesiana di Komodo e delle isole circostanti, il drago di Komodo iniziò nel Land Down Under. Secondo i reperti fossili, i draghi di Komodo (Varanus komodoensis) si trasferirono fuori dall'Australia e si diressero verso le isole indonesiane, arrivando sull'isola di Flores circa 900.000 anni fa, come spiega LiveScience.

Il paleontologo e ambientalista Tim Flannery, ex Macquarie University di Sydney, osserva che il drago di Komodo potrebbe essere scomparso dall'Australia circa 50.000 anni fa, una scomparsa che coincide con l'arrivo degli umani nel continente. Inoltre è scomparso da tutte le isole isolate tranne poche, e la specie è ora considerata vulnerabile all'estinzione.

2. Sono velenosi

È solo di recente che i draghi di Komodo sono stati scoperti velenosi. (Foto: Luca Vaime / Shutterstock)

Per molto tempo, si credeva che il morso di un drago di Komodo fosse così pericoloso a causa dell'enorme quantità di batteri che prosperava nella sua bocca. Come una bestia spazzino, il suo morso deve essere riempito con i microrganismi mortali della carne in decomposizione e infetterebbe e ucciderebbe qualsiasi vittima.

La verità, tuttavia, è stata scoperta da Bryan Fry, un ricercatore di veleno dell'Università di Melbourne in Australia, che ha scoperto che il drago di Komodo è davvero una delle poche lucertole velenose del pianeta. Non è stato fino al 2009 che il mito decennale di come uccidono i draghi di Komodo è stato finalmente sostituito con la verità, grazie in gran parte alla ricerca di Fry.

Secondo il National Geographic, "Il team ha scoperto che il veleno del drago diminuisce rapidamente la pressione sanguigna, accelera la perdita di sangue e fa esplodere una vittima, rendendola troppo debole per combattere. Nel veleno, alcuni composti che riducono la pressione sanguigna sono potenti come quelli trovati nel serpente più velenoso della parola, nell'entroterra dell'Australia occidentale Taipan. "

A differenza di un serpente, tuttavia, che inietta veleno in una vittima attraverso le sue zanne affilate, il veleno di un drago di Komodo si insinua in grandi ferite che provoca su qualsiasi animale sfortunato che attacca. L'animale può sfuggire alla morsa del drago, ma non sfuggirà al veleno che alla fine lo abbatterà. A quel punto, il drago di Komodo non sarà molto indietro, rintracciando la sua vittima in fuga con il suo acuto senso dell'olfatto.

3. L'ispirazione per "King Kong"

Solo resoconti di mito e mistero esistevano fino a quando gli esploratori non partirono per confermare l'esistenza di questa temibile bestia preistorica. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

Mentre alcuni miti sui draghi di Komodo vengono messi a riposo, altri creano opere di finzione ancora più interessanti. Il drago di Komodo divenne l'ispirazione per il film "King Kong".

BBC Wildlife spiega:

Nel 1912, un militare dell'esercito olandese, il tenente van Steyn van Hensbroek, visitò l'isola di Komodo, sparò a un drago e mandò la pelle al naturalista Peter Ouwens, che scrisse il primo articolo scientifico di sempre sulle enormi lucertole. Quattordici anni dopo, l'americano W. Douglas Burden partì per le Piccole Isole della Sonda dell'Indonesia per catturare una dozzina di lucertole giganti per il Museo americano di storia naturale. Il suo libro di memorie della spedizione Dragon Lizards of Komodo, ha dato ai draghi il loro soprannome e le sue storie di avventure e scontri con la "bestia hoary" hanno ispirato il film King Kong.

Si dice che il ruolo da protagonista femminile del film sia ispirato dalla moglie di Burden, che è andata avanti durante la sua spedizione in Indonesia. Nel frattempo, la trama della grande scimmia trasportata a New York è ispirata da Burden che riporta in vita due draghi Komodo dal vivo per lo Zoo del Bronx. Si dice che persino la "K" di King Kong sia ispirata dalla dura "K" di Komodo.

4. I draghi di Komodo possono abbattere enormi prede

I draghi di Komodo sono animali enormi. Misurando fino a 8, 5 piedi di lunghezza e pesando fino a 200 libbre, non sorprende che possano abbattere animali grandi come cinghiale, cervo e bufalo d'acqua.

Per catturare le loro prede, usano una strategia di imboscata. Abbinandosi bene con l'ambiente sporco della loro isola, rimangono in attesa che passi un animale ignaro. Quindi entrano in azione, lanciando un morso velenoso prima che la vittima possa fuggire.

Durante le riprese di Planet Earth II della BBC, il cameraman Mark MacEwan ha avuto la possibilità di vedere i predatori in azione. In un'intervista con Motherboard, osserva: "I draghi di Komodo sono predatori di imboscate, ed è facile lasciarsi cullare da un falso senso di sicurezza. E poi improvvisamente, uno di loro si muove in modo esplosivo. Enormi artigli, pelle armata - Voglio dire, è praticamente l'ultimo predatore. È una creatura assolutamente incredibile. "

5. Hanno un'armatura impressionante

Piatti ossei chiamati osteodermi (in arancione) coprono il cranio di un drago adulto di Komodo. (Foto: l'Università del Texas alla Austin / Jackson School of Geosciences)

A proposito di quella pelle armata ... alcuni ricercatori dell'Università del Texas ad Austin volevano saperne di più. Hanno esaminato l'armatura - che è costruita con migliaia di minuscole ossa sotto la pelle - perché volevano sapere: da quale protezione avrebbe bisogno la lucertola più grande del mondo?

Jessica Maisano, una scienziata della UT Jackson School of Geosciences, ha guidato la ricerca insieme a Christopher Bell, anche lui della UT Jackson School; Travis Laduc, un assistente professore al UT College of Natural Sciences; e Diane Barber, curatrice di animali a sangue freddo allo zoo di Fort Worth. Insieme, hanno esaminato diversi esemplari con raggi X ad alta potenza chiamati tomografia computerizzata, secondo un comunicato stampa UT.

Hanno scoperto che i draghi di Komodo hanno depositi ossei nelle loro pelli, o osteodermi, di molte forme diverse, il che è insolito, ma anche che un drago di Komodo non è nato con loro. Proprio come gli anelli degli alberi rivelano l'età approssimativa di un albero, gli osteodermi rivelano la crescita del drago di Komodo.

Hanno anche trovato la risposta a quella fastidiosa domanda: l'unica cosa da cui i draghi di Komodo hanno bisogno di protezione sono gli altri draghi di Komodo.

6. Quando si tratta di metabolismo, non sono come gli altri rettili

La maggior parte dei rettili manca molto in termini di capacità aerobica, ma i draghi di Komodo sono l'eccezione, grazie a un adattamento genetico che i ricercatori hanno scoperto quando hanno sequenziato il genoma dell'animale. Il lavoro dei ricercatori, pubblicato sulla rivista Nature Ecology & Evolution, ha mostrato che queste creature possono raggiungere un metabolismo più simile a quello di un mammifero, che è utile quando si tratta di cacciare le prede.

Gli scienziati del Gladstone Institute of Cardiovascular Disease dell'Università della California, San Francisco, hanno scoperto cambiamenti che coinvolgono i mitocondri, che sono i motori a vapore della cellula. Proprio come una pista digestiva, i mitocondri assorbono i nutrienti e forniscono carburante alla cellula. Questo è doppiamente importante per le cellule muscolari, che i draghi di Komodo hanno in picche - e che spiega anche cosa c'è dietro l'improbabile esplosione di velocità e resistenza delle creature. Questo ci porta alla loro velocità, che coprirà di più in un momento.

7. I draghi di Komodo possono mangiare l'80% del loro peso in una sola seduta

I draghi di Komodo possono mangiare così tanto in una sola seduta che possono durare fino a un mese prima di aver bisogno di un altro pasto. (Foto: Sergey Uryadnikov / Shutterstock)

I draghi di Komodo non sono solo grandi, ma hanno anche un appetito da abbinare. Quando le enormi lucertole si siedono a un pasto, sono in grado di deglutire fino all'80% del proprio peso corporeo nel cibo.

La grande festa e la digestione lenta significano che dopo aver mangiato, i draghi di Komodo andranno a rilassarsi al sole, con il calore che aiuta a mantenere il loro processo di digestione funzionante. Dopo che il pasto è stato digerito, un drago di Komodo rigurgiterà quella che è conosciuta come una pallina gastrica. Simile alle palline di gufo, la pallina gastrica contiene corna, capelli, denti e altri frammenti di prede che non possono essere digeriti.

Poiché il loro metabolismo è piuttosto lento e possono battere così tanto in una sola seduta, i draghi di Komodo possono sopravvivere con un solo pasto al mese.

8. I draghi di Komodo sono famosi per il grave furto

I draghi di Komodo non sempre - o anche spesso - cacciano per i loro pasti. Invece, mangiano molte carogne. Sono in grado di rilevare una carcassa fino a sei miglia di distanza.

Sfortunatamente per gli umani che vivono tra i draghi, ciò può significare che banchettano con i sepolti di recente. Ciò ha fatto sì che le persone che vivevano a Komodo passassero dalle tombe su terreni sabbiosi a terreni argillosi e aggiungessero un mucchio di rocce sulla cima della tomba per buona misura.

9. I draghi femminili di Komodo possono riprodursi senza sesso

I draghi di Komodo depongono le grinfie di uova che si schiudono in aprile, quando ci sono un gran numero di insetti su cui i piccoli cuccioli possono banchettare. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

Queste antiche bestie ricordano non solo i dinosauri preistorici presenti nel film classico "Jurassic Park", ma il loro comportamento riproduttivo richiama anche qualcosa di evidenziato nel film.

Nel 2006, un gruppo di ricercatori ha verificato che i draghi femminili di Komodo possono riprodursi in modo asessuato attraverso un processo chiamato partenogenesi. Quando non sono presenti maschi, le femmine possono ancora deporre una valida serie di uova.

Quando fu fatta la scoperta della riproduzione del drago di Komodo, LiveScience spiegò:

La partenogenesi, in cui un uovo non fertilizzato si sviluppa fino alla maturità, è stata trovata in 70 specie di vertebrati, tra cui serpenti in cattività e una specie di lucertola monitor. Nella maggior parte di questi casi di rettili, questo processo è il loro unico metodo di riproduzione. In alcune lucertole a coda di rondine, i maschi sono diventati in qualche modo un accessorio e tutti gli individui sono femmine. Il tipo di riproduzione asessuata nelle lucertole a coda di frusta genera una prole tutta al femminile. Il drago di Komodo, a quanto pare, può fare entrambe le cose: possono riprodursi sessualmente o asessualmente a seconda delle loro condizioni ambientali. Nella maggior parte dei giardini zoologici, le femmine vivono sole e sono separate dagli altri draghi.

Sono state le femmine in due giardini zoologici, tenuti in tali condizioni da solista, che hanno fornito le uova ai ricercatori per analizzare e confermare che i draghi di Komodo sono in grado di partenogenesi - uno dallo zoo di Londra di Londra e uno dallo zoo di Londra. L'analisi genetica di alcune uova dalle loro grinfie ha confermato che nessun maschio ha contribuito alla fecondazione; le femmine erano sia la madre che il padre della loro prole.

Mentre la partenogenesi si verifica in circa 70 specie in tutto il mondo, questa è stata la prima volta che è stata confermata nei draghi di Komodo.

10. I draghi di Komodo sono noti per cannibalizzare i piccoli draghi

Può essere sorprendente che i draghi femminili di Komodo possano assicurarsi che la specie continui con o senza la presenza di maschi. Ma qualcosa che non è così stimolante è che quella piccola prole potrebbe essere solo un pasto facile.

Se non sono disponibili altre prede, o sembra che un giovane farebbe una bella merenda, un drago adulto di Komodo non è in procinto di prenderne uno per pranzo. Per questo motivo, i giovani draghi di Komodo trascorreranno del tempo sugli alberi, evitando di entrare nel percorso di lucertole più grandi. Questo non è l'unico comportamento che aiuta a mantenerli in vita fino all'età adulta.

Secondo lo Smithsonian National Zoo, "Poiché i grandi Komodos cannibalizzano i giovani, i giovani rotolano spesso in materiale fecale, assumendo così un profumo che i grandi draghi sono programmati per evitare. Anche i giovani draghi subiscono rituali di appagamento, con le lucertole più piccole che camminano intorno un circolo di alimentazione in una maestosa camminata ritualizzata. La loro coda è dritta e lanciano il loro corpo da una parte all'altra con convulsioni esagerate ".

11. Sono sorprendentemente veloci

Guardare un drago di Komodo arrivare sulla tua strada sarebbe snervante. (Foto: Kiwisoul / Shutterstock)

Possono sembrare grandi e pesanti, ma queste lucertole sono tutte muscolari e possono muoversi con velocità esplosiva. In uno sprint a tutto campo, un drago di Komodo può correre a ben 12 miglia all'ora. Lo sprint umano medio a soli 15 miglia all'ora. Quindi, se sei sorpreso da un drago di Komodo che stava aspettando un pasto, corri come se la tua vita dipendesse da questo. I draghi di Komodo sono stati responsabili della morte di quattro persone negli ultimi 41 anni. Non sottovalutare la loro velocità solo a causa della loro mole.

12. Sono anche sorprendentemente giocosi

Quindi abbiamo parlato molto della ferocia, della velocità, del furto di tombe e delle tendenze cannibali di queste lucertole behemoth, ma non vorremmo lasciarti con un'impressione sbilanciata. C'è un lato più tenero di loro - una specie di.

Si scopre che anche i draghi di Komodo si impegnano in gioco. Sono stati osservati individui in cattività giocando con pale, scarpe e persino frisbee. Il modo in cui gli individui interagivano con gli oggetti veniva mostrato senza aggressività o motivazione alimentare e sarebbe facilmente considerato gioco se il drago fosse un cane o un gatto.

Kraken, un drago tenuto presso il Smithsonian National Zoological Park, ha mostrato un comportamento giocoso con i suoi custodi. Come descritto da Science Blogs: "Kraken tirerebbe o spezzerebbe i lacci delle scarpe (con i denti) e tirerebbe delicatamente gli oggetti dalle tasche delle persone. I custodi hanno quindi iniziato a introdurre scatole, coperte, scarpe e frisbee nel recinto di Kraken, e molti delle reazioni di Kraken sarebbe interpretato come giocoso se assistito a un mammifero. Kraken è stato anche registrato per giocare a tiro alla fune con i suoi guardiani. In uno studio dettagliato e approfondito delle interazioni di Kraken con gli oggetti e i suoi guardiani, Burghardt et al . ( 2002) ha concluso che il comportamento da dramma nei draghi di Komodo soddisfa sicuramente i criteri formali di gioco. "

E nel caso in cui ti chiedessi che aspetto abbia giocare a tiro alla fune con un drago di Komodo, dai un'occhiata a questo po 'di carineria per te sopra. (No davvero, è carino!).

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata con nuove informazioni da quando è stata pubblicata per la prima volta nel marzo 2017.

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