12 incantevoli stranezze della rara orchidea fantasma

L'orchidea fantasma ha un nome appropriato per alcuni motivi. I suoi fiori bianchi hanno un aspetto vagamente spettrale e sembrano librarsi nella foresta a causa di un'illusione creata dalla pianta senza foglie. Questo effetto rende anche più difficile trovare l'orchidea rara, soprattutto al di fuori della breve finestra imprevedibile quando fiorisce in estate.

Sfortunatamente, anche l'orchidea fantasma rischia di essere all'altezza del suo nome in un altro modo. È una specie in via di estinzione, limitata a popolazioni sparse a Cuba, alle Bahamas e in Florida, dove esiste solo in tre contee sudoccidentali. Abita in remote foreste paludose e piccole isole boscose, eppure deve ancora affrontare una serie di minacce da parte dell'uomo, vale a dire il bracconaggio, i cambiamenti climatici, la perdita di impollinatori e la perdita di habitat.

La specie ha da tempo incantato chiunque abbia avuto la fortuna di vederlo, e stiamo ancora imparando i suoi segreti, tra cui nuove ricerche che mettono alla prova ciò che pensavamo di sapere sui suoi impollinatori. In onore della mistica inquietante dell'orchidea fantasma e della ricerca degli scienziati di salvarla, ecco uno sguardo più da vicino a questo fantastico fantasma floreale:

1. Fiorisce solo una volta all'anno per alcune settimane - o per niente.

A parte i loro fiori, le orchidee fantasma mantengono un basso profilo sul loro albero ospite. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

L'orchidea fantasma (Dendrophylax lindenii) fiorisce tra giugno e agosto, in genere solo una volta all'anno per un periodo di circa una o due settimane. O potrebbe volerci solo un anno libero. Solo il 10% delle orchidee fantasma può fiorire in un determinato anno e di questi, solo il 10% può essere impollinato.

2. Ha scale invece di foglie.

L'orchidea fantasma è quella che è conosciuta come un'orchidea "senza foglie", poiché le sue foglie sono state ridotte a squame e le piante mature sembrano mancare di fogliame. Ha anche un gambo ridotto, che è spesso difficile da vedere anche se in qualche modo trovi un'orchidea fantasma in natura.

3. È principalmente fatto di radici.

Le radici dell'orchidea fantasma la ancorano in modo evidente alla corteccia del suo albero ospite. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Al posto delle foglie e di uno stelo, la pianta di orchidea fantasma è costituita principalmente da radici, che crescono sulla corteccia di un albero senza bisogno del terreno sottostante. Questo perché l'orchidea fantasma è un'epifita, un termine per le piante che crescono non nel suolo, ma sugli alberi e su altri ospiti come un parassita. A differenza dei parassiti, le epifite non assumono sostanze nutritive dai loro ospiti e non causano necessariamente alcun problema per loro. Tende a crescere sul tronco principale o sui grandi rami di un albero vivente, spesso a diversi piedi da terra, sebbene possa essere posizionato molto più in alto nel baldacchino.

4. Le sue radici agiscono come foglie.

Le radici verdi di un'orchidea fantasma eseguono la maggior parte della sua fotosintesi e della respirazione. (Foto: Doug Goldman, ospitato dalla banca dati delle PIANTE USDA-NRCS)

L'orchidea fantasma potrebbe non avere foglie di cui parlare, ma ciò non significa che abbia rinunciato alla fotosintesi. Sebbene le sue radici abbiano già le mani piene - ancorano l'orchidea al suo albero, assorbendo anche acqua e sostanze nutritive - anche loro ricoprono questo ruolo. Le radici contengono la clorofilla necessaria per la fotosintesi, rendendo inutili le foglie. Le radici presentano anche piccoli segni bianchi noti come pneumatodi, che eseguono lo scambio di gas necessario per la respirazione e la fotosintesi.

Quando l'orchidea non è in fiore, la massa di radici sembra "frammenti irrilevanti di linguine verdi", come recentemente descritti da Douglas Main del National Geographic.

5. I suoi fiori sembrano galleggiare nella foresta.

Un'orchidea fantasma in via di estinzione fiorisce al Florida Panther National Wildlife Refuge. (Foto: Josh O'Connor [CC BY 2.0, dominio pubblico] / US Fish and Wildlife Service / Flickr)

Le radici verdastre si fondono con la corteccia degli alberi dove crescono le orchidee fantasma, rendendole ben mimetizzate quando non sbocciano, specialmente nel sottovalutato poco illuminato. Durante la breve finestra quando fioriscono, il fiore cresce su un sottile picco che si estende verso l'esterno dalle radici. Le radici si comportano come un burattinaio vestito per abbinare lo sfondo, facendo penzolare il fiore come se stesse fluttuando liberamente nella foresta.

Sebbene l'orchidea fantasma sia senza dubbio il suo nome più cool, la pianta è anche conosciuta come "palm polly" o "orchidea rana bianca", un riferimento alla coppia di lunghi viticci laterali dal suo petalo inferiore che assomigliano vagamente alle zampe posteriori di una rana .

6. Profuma di mele, soprattutto al mattino.

Il profumo di orchidea fantasma proviene da diversi composti, in particolare (E, E) -α-Farnesene, che si trova anche nella buccia delle mele e di altri frutti. (Foto: Doug Goldman, ospitato dalla banca dati delle PIANTE USDA-NRCS)

In una località sconosciuta nel sud della Florida, circa 13 orchidee fantasma fiorirono bruscamente nell'estate del 2009, offrendo agli scienziati un'opportunità unica di studiare le specie in natura. Ciò ha incluso un team di ricercatori che hanno studiato lo "spazio di testa floreale" dell'orchidea, usando la gas cromatografia-spettrometria di massa (GC-MS) per identificare i composti volatili nel profumo del fiore.

Hanno identificato diversi prodotti chimici organici noti come terpenoidi, il più abbondante dei quali era (E, E) -α-farnesene, un composto trovato nel rivestimento naturale di mele, pere e altri frutti. Ha rappresentato il 71% della miscela di composti profumati dell'orchidea fantasma, seguita da (E) -β-ocimene (9%), metil salicilato (8%), linalolo (5%), sabinene (4%), (E) -α-bergamotene (2%), α-pinene (1%) e 3-carene (1%).

A circa 5 cm di distanza, "il profumo floreale di D. lindenii era facilmente rilevabile dagli autori", hanno riferito sull'European Journal of Environmental Sciences, "e sembrava intensificarsi al tramonto". La fragranza era molto potente al mattino presto, hanno aggiunto, tra l'1 e le 6 ora locale. "Il profumo può essere meglio descritto come profumato e in qualche modo fruttato", hanno scritto.

7. Si pensava da tempo di fare affidamento solo su una falena per l'impollinazione.

La falena gigante sfinge (Cocytius antaeus) con la lingua estesa. (Foto: Politikaner [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Il polline dell'orchidea fantasma è nascosto in profondità nei suoi fiori, e quindi può essere impollinato solo da un insetto con una proboscide abbastanza a lungo da raggiungere tutto l'interno. Questo è simile alla famosa orchidea del Madagascar di Darwin, che prende il nome dalla dichiarazione del naturalista Charles Darwin del 1862 secondo cui il suo lungo fiore deve essere impollinato da una falena sconosciuta con una lingua insolitamente lunga. Anni dopo la morte di Darwin, la falena della sfinge del Morgan si rivelò essere l'impollinatore specializzato dell'orchidea.

Per le orchidee fantasma, l'impollinatore dalle lunghe lingue è stato identificato da tempo come la falena gigante della sfinge, originaria del Sud e Centro America ma relativamente rara in Nord America, con avvistamenti occasionali solo in Florida e in alcuni altri stati del sud degli Stati Uniti. È ampiamente descritto come l'unico impollinatore delle orchidee fantasma, grazie alla sua lunga proboscide e alla mancanza di prove per qualsiasi altro impollinatore. Le sue larve si nutrono del melo dello stagno, che è anche un ospite importante per le orchidee fantasma.

8. La sua impollinazione potrebbe non essere così semplice come pensavamo.

La falena sfinge fico (Pachylia ficus), raffigurata qui sull'isola di Grand Cayman, sembra essere un impollinatore trascurato delle orchidee fantasma. (Foto: Charles J. Sharp [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

Nonostante la saggezza convenzionale sulla dipendenza dell'orchidea fantasma dalle gigantesche falene sfinge, le nuove foto scattate in Florida suggeriscono che la realtà è più complicata. Il fotografo naturalista Carlton Ward Jr. ha recentemente creato una trappola fotografica nel Florida Panther National Wildlife Refuge, situato a nord-ovest del Big Cypress National Preserve, e ha catturato immagini di cinque diverse specie di falene in visita a orchidee fantasma. Come riporta National Geographic, due di queste falene - la sfinge di fichi e la sfinge di zampa - avevano in testa polline di orchidea fantasma.

Questo è stato successivamente supportato da un altro fotografo, Mac Stone, che ha catturato immagini di una falena di sfinge di fichi che visitava un'orchidea fantasma con il polline della pianta in testa. Entrambi i fotografi hanno anche avuto foto di falene di sfinge giganti che visitavano orchidee fantasma, ma nessuno portava polline di orchidee fantasma, aumentando la possibilità che le lingue di sfinge giganti siano abbastanza lunghe da "rubare" il nettare dalle orchidee fantasma senza effettivamente impollinarle.

Questi risultati sono stati pubblicati sulla rivista Scientific Reports a settembre. Se l'orchidea fantasma ha davvero più impollinatori - con o senza la sfinge gigante - sarebbe una buona notizia, dal momento che significherebbe che la riproduzione dell'orchidea non dipende interamente da un raro insetto. "È bello avere ridondanza negli ecosistemi", dice alla rivista Mike Owen, biologo del Fakahatchee Strand Preserve State Park. E ciò può essere particolarmente prezioso ora, data la minaccia di pesticidi e altri fattori che alimentano il diffuso declino degli insetti in tutto il mondo, tra cui molti importanti impollinatori.

9. I suoi habitat stanno diventando più pericolosi.

Il Fakahatchee Strand Preserve State Park è un paradiso per le orchidee fantasma nel sud della Florida, ma è vulnerabile all'innalzamento del livello del mare, agli uragani e ad altre minacce amplificate dai cambiamenti climatici. (Foto: Danita Delmont / Shutterstock)

In Florida, le orchidee fantasma tendono a crescere su solo tre specie di alberi - pop ash, mela da stagno e cipresso calvo - ma a Cuba sono state trovate a crescere su almeno 18 diversi alberi ospiti. "Sebbene le popolazioni di D. lindenii nel sud della Florida e di Cuba siano separate da soli 600 km, questa specie sembra occupare due habitat diversi e colonizzare una diversa serie di alberi ospiti", hanno osservato i ricercatori in uno studio del 2018 pubblicato su Botanical Journal. Le orchidee fantasma in Florida crescono anche leggermente più in alto rispetto a Cuba, hanno osservato gli autori, probabilmente perché l'acqua stagnante impedisce alle piantine di crescere su superfici di alberi sommersi durante la stagione delle piogge nel sud della Florida.

In entrambi i paesi, tuttavia, gli habitat dell'orchidea fantasma "stanno subendo cambiamenti rapidi e irreversibili imposti dai cambiamenti climatici e da altri fattori", hanno aggiunto i ricercatori. "Entrambe le regioni, ad esempio, sono vulnerabili all'innalzamento del livello del mare in questo secolo a causa della loro bassa elevazione, e la gravità e la frequenza dell'attività dei cicloni tropicali sono un'altra preoccupazione". Le orchidee fantasma hanno già sperimentato un costante declino in natura e, sulla base di simulazioni di cambiamenti nell'habitat, "uragani e disturbi simili potrebbero sfociare in una certa estinzione in brevi orizzonti", hanno riferito i ricercatori nel 2015, probabilmente entro un periodo di 25 anni.

L'orchidea affronta un altro ostacolo dall'invasione dello sviluppo umano, che sta provocando cambiamenti nella falda freatica e nel ciclo del fuoco, secondo uno studio pubblicato sulla rivista Wetland Science & Practice.

Ancora un'altra minaccia viene dalla trivellatrice di cenere di smeraldo, un insetto invasivo che uccide i frassini. Non ha ancora raggiunto la Florida, ma se infetta stand maturi di frassini pop in luoghi come il Florida Panther National Wildlife Refuge - dove il 69% di tutte le orchidee fantasma crescono su pop ash - potrebbe avere un effetto devastante sulle specie.

10. Ha anche un problema con i bracconieri.

Un'orchidea fantasma fiorisce al parco di stato della prerogativa del filo di Fakahatchee in Florida del sud. (Foto: Leighton Photography & Imaging / Shutterstock)

Insieme con la sua rarità generale e l'habitat remoto e inospitale, il camuffamento dell'orchidea fantasma rende incredibilmente difficile trovare in natura. Ciò non impedisce ad alcune persone di provarci, tuttavia, e non sempre per buoni motivi.

Circa 2.000 orchidee fantasma vivono allo stato brado in tutto il sud della Florida, secondo l'Istituto di scienze alimentari e agricole dell'Università della Florida (IFAS), anche se un recente sondaggio suggerisce che potrebbero essercene di più. E mentre i ricercatori vogliono sapere dove si trovano quelle orchidee, i luoghi sono spesso tenuti segreti a causa della minaccia dei bracconieri, che potrebbero essere disposti a rischiare la vita alla ricerca di orchidee fantasma selvatiche.

Sebbene le piante rare possano imporre un prezzo elevato sul mercato nero, questo è stupido anche al di là delle ovvie ragioni legali, etiche ed ecologiche. Le orchidee fantasma raramente sopravvivono alla rimozione dalla natura. "Le persone che riescono a rimuovere un'orchidea dal suo ambiente sono generalmente deluse perché le piante di orchidee fantasma muoiono quasi sempre in cattività", sottolinea Gardening Know How.

11. Ha riunito Meryl Streep e Nicolas Cage.

Gli attori Nicolas Cage e Meryl Streep, che hanno recitato in "Adaptation", posano agli Screen Actors Guild Awards nel 2003. (Foto: Kevin Winter / Getty Images)

Nel dicembre 1993, l'orticoltore John Laroche e altri tre uomini furono arrestati per aver tentato di rubare 136 piante dal Fakahatchee Strand Preserve State Park. Nel loro raggio c'erano dozzine di orchidee selvatiche, tra cui diversi esemplari di orchidea fantasma, che secondo quanto riferito Laroche sperava di clonare e vendere per un profitto. Questo caso è stato trattato per The New Yorker nel 1995 dalla giornalista Susan Orlean, che in seguito ha adattato la sua copertura nel libro di saggistica del 1998 "The Orchid Thief".

Il libro di Orlean è stato poi adattato dallo sceneggiatore Charlie Kaufman per il film del 2002 "Adaptation", diretto da Spike Jonze. Tra le altre stranezze del film, che in parte immagina la storia, presenta lo strano abbinamento di Meryl Streep, che interpretava Orlean, con Nicolas Cage, che interpretava Kaufman e il suo gemello immaginario. (Chris Cooper, che ha interpretato Laroche, ha vinto un Oscar per il suo ruolo.)

12. È molto difficile da coltivare, ma un fungo sembra aiutare.

Le orchidee fantasma hanno requisiti di crescita molto particolari, tra cui alte temperature, elevata umidità, luce diffusa, tipi specifici di alberi e un fungo simbiotico specifico. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

L'orchidea fantasma non solo tende a morire quando viene rimossa dal suo habitat naturale, ma è anche notoriamente inadatta alla cattività in generale. I botanici hanno lottato a lungo per coltivare l'orchidea, sperando di creare una popolazione di piante allevate in cattività che potrebbero essere periodicamente trapiantate per aiutare a proteggere le loro controparti selvagge.

Sebbene l'orchidea fantasma sia sembrata impossibile da coltivare, i ricercatori hanno fatto alcuni progressi negli ultimi anni. Michael Kane, professore di orticoltura ambientale presso l'Università della Florida, ha lavorato con un team di ricercatori per portare i semi di orchidea fantasma dalla natura selvaggia in un laboratorio di propagazione, dove provano a germinare i semi in condizioni sterili su un terreno gelificato e quindi trasferire le piante in una serra.

La chiave non è solo ricreare le condizioni precise di cui le orchidee fantasma devono prosperare, ma anche fornire loro il fungo giusto. I semi di orchidea fantasma non germineranno a meno che non siano infettati da uno specifico fungo micorrizico, che fornisce energia per la germinazione e quindi cresce sulle radici della pianta come parte di una relazione simbiotica. In natura, le orchidee fantasma sembrano colonizzare gli alberi con corteccia ondulata umida che ospita funghi nel genere Ceratobasidium, e i ricercatori hanno identificato alcuni ceppi fungini che portano a tassi di germinazione più elevati.

Michael Kane, orticoltore ambientale presso l'Università della Florida, collega un'orchidea fantasma in via di estinzione a un albero ospite al Florida Panther National Wildlife Refuge nel 2016. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Kane e il suo team hanno avuto così tanto successo nella coltivazione di orchidee fantasma che hanno anche iniziato a reintrodurle in natura. I ricercatori hanno piantato 80 orchidee allo stato brado nel 2015, raggiungendo un tasso di sopravvivenza dell'80% un anno dopo, quindi hanno proseguito con altre 160 orchidee nel 2016. Questo da solo potrebbe non salvare la specie, soprattutto se i suoi habitat rimangono in pericolo, ma è ancora un grande passo verso la conservazione di questi incredibili fantasmi.

"Per la conservazione delle orchidee, questo è grande", ha detto Kane nel 2016. "Siamo molto entusiasti".

Aggiornamento dell'editor: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata nell'agosto 2019.

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