15 animali in via di estinzione da guardare nel 2015

Gli esseri umani sono a un bivio nel nostro rapporto con altri animali selvatici. Da un lato, stiamo aiutando a causare ciò che gli scienziati descrivono sempre più come un evento di estinzione di massa, grazie a una combinazione di perdita di habitat, caccia, specie invasive, inquinamento e cambiamenti climatici. Eppure abbiamo anche iniziato a dimostrare un'abilità - e, soprattutto, una volontà - di salvare animali selvatici da noi stessi.

Ci sono volute molte estinzioni per spaventarci, ma dopo aver perso icone come il piccione passeggero, la tigre della Tasmania e la foca monaca caraibica, abbiamo iniziato a prendere più seriamente la conservazione lo scorso secolo - almeno qualche volta. Le leggi sulla caccia e la protezione dell'habitat hanno contribuito a evitare la perdita di numerosi animali di alto profilo, da alligatori americani, aquile calve e lupi grigi al tamarin dorato del Brasile, alla tigre del Bengala dell'India, al rinoceronte bianco meridionale del Sud Africa e a una varietà di balene baleen.

Adesso ci sono 7 miliardi di noi, e spesso siamo più pericolosi di quanto pensiamo. L'aumento della classe media cinese ha recentemente aumentato la domanda di prodotti della fauna selvatica lontani come pinne di squalo, corna di rinoceronte e avorio di elefante, mentre il disboscamento e l'agricoltura stanno divorando i punti caldi della biodiversità in Amazzonia e Indonesia. L'inquinamento di plastica affligge balene e tartarughe marine in tutto il mondo e il cambiamento climatico ad alta velocità sta costringendo innumerevoli creature ad adattarsi improvvisamente o morire. Anche alcune specie che abbiamo già salvato sono in rovina, vale a dire rinoceronti, elefanti e altri affogati da sindacati criminali internazionali.

Se sei un animale in via di estinzione, questi sono i periodi migliori e peggiori. Gli esseri umani possono essere la tua più grande minaccia e la tua migliore speranza, con alcuni che ti attirano di notte in elicottero e altri che rischiano la vita per difendere la tua. È troppo presto per sapere se stiamo assistendo a un'estinzione di massa in piena regola: la Terra ha già avuto cinque eventi del genere in precedenza, ma questo sarebbe il primo nella storia umana e il primo con il nostro aiuto. Gli studi suggeriscono che il ritmo attuale delle estinzioni è migliaia di volte al di sopra del tasso storico di "sfondo" e, se continua così, più della metà di tutte le specie conosciute potrebbe svanire nei prossimi secoli.

Ma per fortuna non dobbiamo aspettare e vedere. Ci siamo dimostrati in grado di prevenire le estinzioni quando ci impegniamo e quell'abilità è più importante che mai. Quindi, quando iniziamo un nuovo anno, ecco uno sguardo a 15 animali il cui futuro potrebbe essere deciso - nel bene e nel male - nel 2015:

Rinoceronte Javan

Un rinoceronte di Giava viene nutrito in uno zoo intorno al 1900. La specie non è più tenuta in cattività ed esiste a malapena in natura. (Foto: Wikimedia Commons)

Il bracconaggio e la perdita dell'habitat ora minacciano tutte e cinque le specie di rinoceronte sopravvissute, ma niente di più del rinoceronte di Javan in pericolo di estinzione. Una volta trovati in una fascia del sud-est asiatico dall'India all'Indonesia, due delle sue tre sottospecie sono ora estinte, tra cui una varietà vietnamita il cui ultimo membro è stato ucciso da un bracconiere nel 2010. Ciò lascia circa 40 persone nel Parco nazionale Ujung Kulon sull'isola di Java. Dal momento che non esistono rinoceronti di Giava in cattività, il destino della specie risiede probabilmente in queste prese.

Vaquita

I Vaquita sono notoriamente timidi, ma la loro evitamento delle barche non li protegge dalle ampie reti da posta drappeggiate nella colonna d'acqua. (Foto: NOAA)

A circa 4 piedi e 90 libbre, la vaquita è la focena più piccola della Terra. E con solo 97 rimasti, è anche il più raro. Tutti i rimanenti vaquita vivono in un angolo del Mar di Cortez, in Messico, dove sono spesso invischiati mortalmente in reti da posta derivanti. A lungo utilizzate dai gamberetti, queste reti indiscriminate sono ora popolari anche tra i bracconieri che cercano il totoaba, un pesce raro la cui vescica natatoria è famosa in Cina per avere un valore medicinale. Il Messico ha proposto di vietare le reti da imbrocco per proteggere i vaquita, ma poiché i famigerati cartelli della droga del paese sono coinvolti nel bracconaggio di totoaba, gli esperti avvertono che una debole applicazione potrebbe far scomparire i vaquita entro il 2018.

Lemure sportive nordiche

I lemuri sportivi nordici sono notturni, si nutrono di foglie di notte e dormono sugli alberi durante il giorno. (Foto: Shutterstock)

Il lemure sportivo del nord ha perso l'80% della sua popolazione totale negli ultimi 21 anni, secondo l'International Union for Conservation of Nature (IUCN), lasciando solo circa 50 persone a portare avanti la specie. La sua principale minaccia è la perdita di foreste per la legna da ardere, la produzione di carbone e le piantagioni di eucalipti, insieme a qualche caccia illegale da parte dell'uomo per il cibo. Il suo habitat si estende ora per circa 3 miglia quadrate (10 chilometri quadrati) nel nord del Madagascar e non fa parte di alcuna area protetta ufficiale.

Tartaruga marina di Hawksbill

I becchi di falco tendono ad aggirarsi intorno a barriere coralline sane, dove mangiano spugne e altri invertebrati. (Foto: Rich Carey / Shutterstock)

La popolazione globale di tartarughe marine hawksbill è diminuita dell'80% nel secolo scorso, impoverita da decenni di bracconaggio, sviluppo delle spiagge e catture accessorie. Sebbene il loro numero complessivo sia ancora in declino, tuttavia, alcune popolazioni stanno riprendendo grazie agli sforzi di conservazione locali, in particolare nei Caraibi. Il numero di nidi delle specie sulla costa orientale del Nicaragua è cresciuto del 200% dal 2000 al 2014, ad esempio, mentre il bracconaggio è diminuito dell'80%. "Tali aumenti forniscono speranza per il futuro", osserva la IUCN, "ma sfortunatamente sono ancora l'eccezione piuttosto che la regola. Risultati simili sono necessari altrove."

Leopardo dell'Amur

I leopardi dell'Amur hanno da uno a quattro cuccioli per figliata, che in genere lasciano la madre dopo 18-24 mesi. (Foto: Tambako the Jaguar / Flickr)

Il leopardo dell'Amur è una sottospecie estremamente rara, con solo circa 20 adulti e sei cuccioli ancora allo stato brado. Sebbene una volta vagasse attraverso la Cina orientale e la Corea, ora è limitato alla regione russa di Primorye. Lì affronta una serie di minacce, tra cui il bracconaggio per la sua pelliccia, la perdita di habitat, il traffico stradale e i cambiamenti climatici. La sua piccola popolazione è ancora in declino, secondo l'IUCN, e ha la più bassa diversità genetica di qualsiasi sottospecie di leopardo. La relativa tigre dell'Amur è rimbalzata da meno di 40 individui una generazione fa, tuttavia, dando agli ambientalisti la speranza che il leopardo dell'Amur possa compiere un'impresa simile.

Ara dalla gola blu

Un'espansione del 2014 del loro habitat protetto a Boliva ha suscitato speranze per gli ultimi 120 ara selvatici dalla gola blu. (Foto: Steve Wilson / Flickr)

L'ara dalla gola blu della Bolivia è gravemente minacciata a causa del commercio internazionale di animali domestici, che ha causato il crollo della sua popolazione selvaggia negli anni '70 e '80. La Bolivia ha vietato le esportazioni dal vivo dei pappagalli colorati nel 1984, ma la deforestazione ha continuato a spremere i circa 120 sopravvissuti selvaggi. Questi uccelli hanno finalmente preso una pausa all'inizio del 2014, quando la Riserva Naturale di Barba Azul - l'unico habitat protetto della specie e la casa della sua popolazione più grande - è raddoppiata in dimensioni da 12.350 acri a 27.180 acri.

gorilla di montagna

Nell'Africa centrale sono rimasti meno di 900 gorilla selvatici di montagna, circa un terzo dei quali sono adulti adulti. (Foto: Shutterstock)

I gorilla di montagna sono circa 300 adulti maturi in due popolazioni: le montagne Virunga dell'Uganda, il Ruanda e la Repubblica democratica del Congo e la foresta di Bwindi dell'Uganda. A lungo minacciati dalla perdita di habitat e dalla caccia, negli ultimi decenni sono anche caduti vittime di conflitti armati tra umani. Un quarto di tutti i gorilla di montagna selvatici vivono ora nel Parco Nazionale di Virunga, dove il loro rapporto roccioso con le persone, incluso lo spettro delle trivellazioni petrolifere, è stato esaminato dal documentario del 2014 "Virunga".

Elefante di Sumatra

Sebbene gli elefanti di Sumatra siano protetti dalla legge indonesiana, la maggior parte del loro habitat rimanente non lo è. (Foto: Ulet Ifansasti / Getty Images)

L'elefante di Sumatra ha perso quasi il 70% del suo habitat potenziale dal 1985, secondo la IUCN, portando sempre più a conflitti con le comunità umane locali che possono provocare il trasferimento o la morte degli elefanti. In combinazione con il risorgente flagello internazionale del bracconaggio dell'avorio, ciò ha contribuito a ridurre la popolazione totale dell'elefante di Sumatra a circa 2.600 persone, portando un aggiornamento dello stato del 2012 sulla Lista Rossa IUCN da "in via di estinzione" a "in pericolo critico".

Oca di Nene

Il numero di Nene è in aumento e nel 2014 l'oca ha nidificato su Oahu per la prima volta almeno dal 1700. (Foto: James Brennan / Flickr)

L'oca nene è l'uccello di stato delle Hawaii, un discendente di oche canadesi che volarono sulle isole centinaia di migliaia di anni fa. Circa 25.000 persone vivevano lì quando gli europei arrivarono nel 1778, ma un mix di caccia, perdita di habitat, collisioni stradali e specie invasive ha ridotto la specie a soli 30 uccelli negli anni '50. Il nene fu dichiarato specie in pericolo di estinzione nel 1967 e negli anni '70 fu lanciato un programma di allevamento in cattività. Da allora la specie è cresciuta fino a circa 2.000, tra cui una coppia di nene che ha covato tre pulcini su Oahu nel 2014, il primo del loro genere a nidificare su quell'isola da secoli.

Giraffa

I vitelli della giraffa sono alti circa 6 piedi alla nascita e gli adulti possono crescere più di tre volte l'altezza. (Foto: Jochen Luebke / AFP / Getty Images)

Le giraffe non sono spesso citate come esempi di megafauna africana a rischio come elefanti, rinoceronti o gorilla, ma probabilmente dovrebbero esserlo. Circa 140.000 giraffe selvatiche sono esistite di recente nel 1999 e ora ne esistono meno di 80.000, con un calo del 43% in 15 anni. Non solo le aree dell'habitat della giraffa vengono perse per l'agricoltura, ma i cambiamenti climatici possono promuovere lunghe siccità che aggravano altre pressioni, come un afflusso di bracconieri di elefanti che cercano cibo facile e guadagni extra dalla carne di giraffa.

Pipistrello Indiana

I pipistrelli dell'Indiana, come questo in letargo nel Missouri, pesano solo un quarto di oncia ma hanno alette da 10 pollici. (Foto: Ann Froschauer / USFWS)

La mazza dell'Indiana esiste in tutti gli Stati Uniti orientali, ma raggruppa la maggior parte della sua popolazione in relativamente poche colonie. Ciò lo rende vulnerabile e diversi episodi di persone che disturbano i pipistrelli durante l'ibernazione hanno portato a un elenco delle specie in pericolo nel 1967. Anche i mangiatori di insetti sono a rischio di pesticidi, ma la loro più grande minaccia potrebbe essere la sindrome del naso bianco (WNS), un strana malattia fungina che ha spazzato il Nord America dal 2006. Nonostante il continuo pericolo del WNS, che può avere un tasso di mortalità fino al 100%, gli scienziati hanno recentemente scoperto che alcuni pipistrelli potrebbero essere in grado di sviluppare resistenza.

Lince iberica

Una lince iberica nata in cattività viene rilasciata nella natura selvaggia vicino a Villafranca de Cordoba, in Spagna, nel 2009. (Foto: Cristina Quicler / AFP / Getty Images)

La lince iberica è una specie in pericolo di estinzione con solo due popolazioni nidificanti conosciute, entrambe in Spagna, per un totale di circa 200 individui. Gli umani hanno trascorso decenni a cacciarlo e convertire il suo habitat in fattorie, pascoli, strade, dighe e case per vacanze, ma la dipendenza della lince dai conigli potrebbe essere la sua rovina. Dipende dai conigli per circa il 75 percento della sua dieta e le popolazioni di conigli locali sono state scarse dagli scoppi del virus del mixoma negli anni '50 e della malattia emorragica del coniglio negli anni '80.

Rospo spray Kihansi

Un rospo spray Kihansi allo Zoo del Bronx, che ha aiutato a riabilitare la specie dopo che è scomparsa dalla natura. (Foto: Don Emmert / AFP / Getty Images)

L'unico habitat naturale del rospo Kihansi è la zona di spruzzo a cascata nella gola di Kihansi in Tanzania. Una volta contava circa 17.000, ma si è ridotta dopo la costruzione di una diga a monte nel 2000, interrompendo il 90% del flusso d'acqua della gola. Sebbene un sistema di irrigazione aiutasse, le specie assediate presto cedettero al fungo chytrid, una grande piaga degli anfibi in tutto il mondo. I rospi sono stati dichiarati estinti in natura nel 2009, ma a quel punto gli scienziati avevano risparmiato abbastanza per iniziare un programma di allevamento in cattività in diversi zoo degli Stati Uniti. Quella popolazione è cresciuta da 500 a 6.000, consentendo l'inizio della reintroduzione nel 2012.

Kakapo

Un giovane kakapo di nome "Pura" esplora il suolo della foresta sull'isola di merluzzo nel sud della Nuova Zelanda. (Foto: Wikimedia Commons)

Il kakapo incapace di volare potrebbe essere l'uccello più longevo della Terra - la sua durata media è di 90 anni - ma è anche tra i più rari. Un tempo comune in tutta la Nuova Zelanda, negli ultimi secoli è stato cancellato dai cacciatori umani e soprattutto da invasivi gatti e ermellini dall'Europa. Gli sforzi di salvataggio iniziarono negli anni '90, con gli scienziati che trasferirono gli uccelli in due isole remote dove erano stati rimossi predatori non nativi. La popolazione odierna di circa 125 kakapos è ancora considerata in pericolo di estinzione, ma l'IUCN ha riferito nel 2013 che il numero delle specie sta aumentando, offrendo la speranza che possa sopravvivere con l'aiuto umano.

Foca monaca hawaiana

L'antico nome hawaiano per foche monache è ilio holo I ka uaua, o "cane che corre in acque agitate". (Foto: Mark Sullivan / NOAA)

La foca monaca hawaiana fu quasi cacciata all'oblio nel XIX e all'inizio del XX secolo, un rischio messo in evidenza dall'estinzione delle relative foche monache caraibiche negli anni '50. Gli Stati Uniti dichiararono che le foche delle Hawaii erano in pericolo nel 1976 e mise da parte un grande habitat critico nel 1988. Ciò proteggeva le specie dalla caccia, ma i restanti 1.200 sigilli affrontano ancora minacce come detriti marini, scioperi delle barche, erosione della spiaggia e carenza di cibo. Tuttavia, gli sforzi di conservazione sembrano fare la differenza: i sigilli hanno avuto 121 nuovi cuccioli nel 2014, un boom che rappresenta il 10 percento dell'intera specie.

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