15 fatti sorprendenti sugli alberi

È difficile sopravvalutare l'importanza degli alberi. Il loro debutto più di 300 milioni di anni fa è stato un punto di svolta per la Terra, contribuendo a trasformare la sua superficie in un'utopia vivace per gli animali terrestri. Gli alberi hanno nutrito, ospitato e altrimenti nutrito innumerevoli creature nel tempo, compresi i nostri antenati arboricoli.

Gli umani moderni vivono raramente sugli alberi, ma ciò non significa che possiamo vivere senza di loro. Attualmente esistono circa 3 trilioni di alberi, arricchendo gli habitat dalle foreste antiche alle strade della città. Eppure, nonostante la nostra radicata dipendenza dagli alberi, tendiamo a darli per scontati. La gente cancella milioni di acri di foresta ogni anno, spesso per ricompense a breve termine nonostante i rischi a lungo termine come la desertificazione, il declino della fauna selvatica e il cambiamento climatico. La scienza ci sta aiutando a imparare a utilizzare le risorse degli alberi in modo più sostenibile e a proteggere le foreste vulnerabili in modo più efficace, ma abbiamo ancora molta strada da fare.

La Terra ora ha il 46 percento in meno di alberi rispetto a 12.000 anni fa, quando l'agricoltura era agli inizi. Eppure, nonostante tutta la deforestazione da allora, gli umani non riescono ancora a scuotere un istintivo amore per gli alberi. La loro semplice presenza ha dimostrato di renderci più calmi, più felici e più creativi e spesso aumenta la nostra valutazione del valore della proprietà. Gli alberi detengono un profondo simbolismo in molte religioni e le culture di tutto il pianeta hanno da tempo apprezzato ciò che può fare una passeggiata nei boschi.

Ci fermiamo ancora periodicamente per onorare gli alberi, con vacanze antiche come Tu Bishvat e tributi più recenti come Arbor Day, la Giornata internazionale delle foreste o la Giornata mondiale dell'ambiente. Nella speranza di aiutare lo spirito a rimanere più a lungo durante tutto l'anno, ecco alcuni fatti meno noti su questi giganti gentili e generosi:

1. La Terra ha più di 60.000 specie di alberi conosciute.

I numerosi alberi autoctoni del Brasile includono il jabuticaba, i cui frutti crescono direttamente sul suo tronco. (Foto: Adriano Makoto Suzuki [CC BY 2.0] / Flickr)

Fino a poco tempo fa non esisteva un censimento globale approfondito delle specie arboree. Ma nell'aprile 2017, i risultati di un "enorme sforzo scientifico" sono stati pubblicati nel Journal of Sustainable Forestry, insieme a un archivio online ricercabile chiamato GlobalTreeSearch.

Gli scienziati dietro questo sforzo hanno raccolto dati da musei, giardini botanici, centri agricoli e altre fonti e hanno concluso che ci sono 60.065 specie di alberi attualmente conosciute dalla scienza. Questi vanno da Abarema abbottii, un vulnerabile albero legato al calcare trovato solo nella Repubblica Dominicana, a Zygophyllum kaschgaricum, un albero raro e mal compreso originario della Cina e del Kirghizistan.

Il prossimo passo per quest'area di ricerca è la valutazione globale dell'albero, che mira a valutare lo stato di conservazione di tutte le specie di alberi del mondo entro il 2020.

2. Più della metà di tutte le specie arboree esiste solo in un singolo paese.

L'albero di sangue del drago è una specie vulnerabile endemica dell'arcipelago di Socotra dello Yemen. (Foto: sunsinger / Shutterstock)

Oltre a quantificare la biodiversità degli alberi, il censimento del 2017 evidenzia anche la necessità di dettagli su dove e come vivono quelle 60.065 specie diverse. Quasi il 58 percento di tutte le specie di alberi sono endemici di un singolo paese, lo studio ha scoperto, il che significa che ognuno di essi si trova naturalmente all'interno dei confini di una singola nazione.

Il Brasile, la Colombia e l'Indonesia hanno i totali più alti per le specie di alberi endemici, il che ha senso data la biodiversità complessiva trovata nelle loro foreste native. "I paesi con la maggior parte delle specie di alberi endemici del paese riflettono tendenze più ampie della diversità delle piante (Brasile, Australia, Cina) o isole in cui l'isolamento ha portato alla speciazione (Madagascar, Papua Nuova Guinea, Indonesia)", scrivono gli autori dello studio.

3. Gli alberi non esistevano per il primo 90 percento della storia della Terra.

La Terra ha 4, 5 miliardi di anni e le piante potrebbero aver colonizzato terre fino a 470 milioni di anni fa, molto probabilmente muschi e epatiche senza radici profonde. Le piante vascolari sono seguite circa 420 milioni di anni fa, ma anche per decine di milioni di anni dopo, nessuna pianta è cresciuta di più di circa 1 metro da terra.

4. Prima degli alberi, la Terra ospitava funghi che crescevano alti 26 piedi.

Da circa 420 milioni a 370 milioni di anni fa, un misterioso genere di creature di nome Prototaxites fece crescere grandi tronchi fino a 3 piedi (1 metro) di larghezza e 26 piedi (8 metri) di altezza. Gli scienziati hanno discusso a lungo se si trattasse di una specie di strani alberi antichi, ma uno studio del 2007 ha concluso che si trattava di funghi, non di piante.

"Un fungo di 6 metri sarebbe abbastanza strano nel mondo moderno, ma almeno siamo abituati agli alberi un po 'più grandi", ha detto l'autore dello studio e il paleobotanico C. Kevin Boyce nel New Scientist nel 2007. "Le piante a quel tempo erano un alto pochi metri, gli animali invertebrati erano piccoli e non c'erano vertebrati terrestri. Questo fossile sarebbe stato tanto più sorprendente in un paesaggio così minuscolo. "

5. Il primo albero conosciuto era una pianta senza foglie di felce di New York.

Diversi tipi di piante hanno sviluppato una forma ad albero, o "arborescenza", negli ultimi 300 milioni di anni circa. È un passo complicato nell'evoluzione delle piante, che richiede innovazioni come tronchi robusti per rimanere in piedi e sistemi vascolari forti per pompare acqua e sostanze nutritive dal suolo. La luce solare in più vale la pena, tuttavia, spingendo gli alberi ad evolversi più volte nella storia, un fenomeno chiamato evoluzione convergente.

Il primo albero conosciuto è Wattieza, identificato da fossili di 385 milioni di anni trovati in quella che ora è New York. Parte di una famiglia di piante preistoriche ritenuta antenata delle felci, era alta 8 metri e formava le prime foreste conosciute. Potrebbero mancare le foglie, invece di crescere rami simili a fronde con "rametti" che ricordano uno scovolino (vedi illustrazione). Non era strettamente legato alle felci degli alberi, ma condivideva il loro metodo di riproduzione delle spore, non dei semi.

6. Gli scienziati hanno pensato che questo albero dell'era dei dinosauri si fosse estinto 150 milioni di anni fa - ma poi è stato scoperto che cresceva selvaggiamente in Australia.

Wollemia nobilis esiste ancora in alcuni nascondigli della foresta pluviale, ma è in grave pericolo di estinzione. (Foto: Akerbeltz [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Durante il Giurassico, un genere di alberi sempreverdi conici, ora chiamato Wollemia, viveva nel supercontinente Gondwana. Questi alberi secolari erano noti da lungo tempo solo dai reperti fossili e si pensava che fossero estinti da 150 milioni di anni - fino al 1994, quando alcuni sopravvissuti di una specie furono trovati a vivere in una foresta pluviale temperata nel Wollemia National Park in Australia.

Quella specie, Wollemia nobilis, è spesso descritta come un fossile vivente. Sono rimasti solo circa 80 alberi maturi, oltre a circa 300 piantine e giovani, e la specie è elencata come minacciata dall'Unione internazionale per la conservazione della natura.

Mentre Wollemia nobilis è l'ultimo del suo genere, ci sono ancora altri alberi mesozoici medi vivi oggi. Il ginkgo biloba, noto anche come albero di ginkgo, risale a circa 200 milioni di anni fa ed è stato definito "l'albero vivente più antico".

7. Alcuni alberi emettono sostanze chimiche che attirano i nemici dei loro nemici.

Gli uccelli canori forniscono un prezioso controllo dei parassiti per molti alberi. (Foto: Sander Meertins Photography / Shutterstock)

Gli alberi possono sembrare passivi e indifesi, ma sono più selvaggi di quanto sembri. Non solo possono produrre sostanze chimiche per combattere gli insetti che mangiano le foglie, ad esempio, ma alcuni inviano anche segnali chimici sospesi nell'aria l'un l'altro, apparentemente avvertendo gli alberi vicini di prepararsi per un attacco di insetti. La ricerca ha dimostrato che una vasta gamma di alberi e altre piante diventano più resistenti agli insetti dopo aver ricevuto questi segnali.

I segnali aerei degli alberi possono persino trasmettere informazioni al di fuori del regno vegetale. Alcuni hanno dimostrato di attirare predatori e parassiti che uccidono gli insetti, lasciando essenzialmente che un albero distrutto richieda il backup. La ricerca si è concentrata principalmente su sostanze chimiche che attraggono altri artropodi, ma come ha scoperto uno studio del 2013, i meli attaccati dai bruchi rilasciano sostanze chimiche che attraggono uccelli che mangiano bruco.

8. Gli alberi in una foresta possono "parlare" e condividere i nutrienti attraverso una rete sotterranea costruita da funghi del suolo.

Gli alberi della sequoia si alzano verso il cielo notturno a Lake Tahoe, la California. (Foto: Asif Islam / Shutterstock)

Come la maggior parte delle piante, gli alberi hanno relazioni simbiotiche con i funghi micorrizici che vivono sulle loro radici. I funghi aiutano gli alberi ad assorbire più acqua e sostanze nutritive dal terreno e gli alberi ripagano il favore condividendo gli zuccheri dalla fotosintesi. Ma come mostra un crescente campo di ricerca, questa rete micorrizica funziona anche su scala molto più ampia, una specie di internet sotterraneo che collega intere foreste.

I funghi collegano ogni albero agli altri vicini, formando un'enorme piattaforma su scala forestale per la comunicazione e la condivisione delle risorse. Come ha scoperto l'ecologa dell'Università della Columbia Britannica Suzanne Simard, queste reti includono alberi (o "alberi madri") più vecchi e più grandi che possono essere collegati a centinaia di alberi più giovani che li circondano. "Abbiamo scoperto che gli alberi madri invieranno il loro eccesso di carbonio attraverso la rete micorrizica alle piantine sottostanti", ha spiegato Simard in un discorso TED del 2016, "e l'abbiamo associato con una maggiore sopravvivenza delle piantine di quattro volte".

E, come Simard ha recentemente dichiarato alla CNN, gli alberi madri possono persino aiutare le foreste ad adattarsi ai cambiamenti climatici indotti dall'uomo, grazie alla loro "memoria" di cambiamenti naturali più lenti negli ultimi decenni o secoli. "Hanno vissuto a lungo e hanno vissuto molte fluttuazioni del clima. Curano quel ricordo nel DNA", ha detto. "Il DNA è codificato e si è adattato attraverso mutazioni a questo ambiente. In questo modo il codice genetico porta il codice per i climi variabili che si presentano."

9. La maggior parte delle radici degli alberi rimane nei primi 18 pollici di terreno, ma può anche crescere fuori terra o tuffarsi a poche centinaia di metri di profondità.

Molti alberi di mangrovie hanno radici su palafitte per aiutare la respirazione e la stabilità. (Foto: Sayam Trirattanapaiboon / Shutterstock)

Tenere su un albero è un ordine elevato, ma spesso è ottenuto da radici sorprendentemente poco profonde. La maggior parte degli alberi non ha un fittone e la maggior parte delle radici degli alberi si trovano nei primi 18 pollici di terreno, dove le condizioni di crescita tendono ad essere migliori. Più della metà delle radici di un albero di solito crescono nei primi 6 pollici di terreno, ma quella mancanza di profondità è compensata dalla crescita laterale: il sistema radicale di una quercia matura, ad esempio, può essere lungo centinaia di miglia.

Tuttavia, le radici degli alberi variano ampiamente in base alla specie, al suolo e al clima. Il cipresso calvo cresce lungo fiumi e paludi e alcune delle sue radici formano "ginocchia" esposte che forniscono aria alle radici sottomarine come un boccaglio. Tubi respiratori simili, chiamati pneumatofori, si trovano anche nelle radici su palafitte di alcuni alberi di mangrovie, insieme ad altri adattamenti come la capacità di filtrare fino al 90 percento di sale dall'acqua di mare.

D'altra parte, alcuni alberi si estendono notevolmente sottoterra. Alcuni tipi sono più inclini a coltivare un fittone - tra cui noce, quercia, pino e noce - specialmente in terreni sabbiosi e ben drenati. Gli alberi sono stati conosciuti per andare oltre 20 piedi (6 metri) sotto la superficie in condizioni ideali, e un fico selvatico alle Echo Caves del Sud Africa ha raggiunto una profondità record di 400 piedi.

10. Una grande quercia può consumare circa 100 litri di acqua al giorno e una sequoia gigante può bere fino a 500 litri al giorno.

L'Angel Oak, una quercia viva del sud di circa 400 anni a Johns Island, nella Carolina del Sud, produce ben 17.200 piedi quadrati di ombra (1.600 metri quadrati) sotto i suoi iconici rami nodosi. (Foto: Mike Ver Sprill / Shutterstock)

Molti alberi maturi richiedono un'enorme quantità di acqua, che può essere dannosa per i frutteti colpiti dalla siccità ma è spesso buona per le persone in generale. Gli alberi assetati possono limitare le inondazioni causate da forti piogge, specialmente in zone pianeggianti come le pianure fluviali. Aiutando il terreno ad assorbire più acqua e trattenendo il suolo insieme alle loro radici, gli alberi possono ridurre il rischio di erosione e danni materiali causati da inondazioni improvvise.

Una singola quercia matura, per esempio, è in grado di traspirare più di 40.000 litri d'acqua in un anno - il che significa che scorre quanto fluisce dalle sue radici alle sue foglie, che rilasciano acqua come vapore nell'aria. Il tasso di traspirazione varia durante l'anno, ma una media di 40.000 galloni arriva a 109 galloni al giorno. Gli alberi più grandi spostano ancora più acqua: una sequoia gigante, il cui tronco può essere alto 300, può traspirare 500 galloni al giorno. E poiché gli alberi emettono vapore acqueo, anche le grandi foreste aiutano a far piovere.

Come bonus, anche gli alberi hanno un talento per assorbire gli inquinanti del suolo. Un acero di zucchero può rimuovere 60 milligrammi di cadmio, 140 mg di cromo e 5.200 mg di piombo dal suolo ogni anno, e studi hanno dimostrato che il deflusso delle aziende agricole contiene fino all'88 percento in meno di nitrato e il 76 percento in meno di fosforo dopo aver attraversato una foresta.

11. Gli alberi ci aiutano a respirare - e non solo producendo ossigeno.

La foresta pluviale amazzonica abbraccia circa il 40 percento del Sud America e ospita 16.000 specie di alberi. (Foto: Shutterstock)

Circa la metà di tutto l'ossigeno presente nell'aria proviene dal fitoplancton, ma anche gli alberi sono una fonte importante. Tuttavia, la loro rilevanza per l'apporto di ossigeno nell'uomo è un po 'confusa. Varie fonti suggeriscono che un albero a foglia matura produce abbastanza ossigeno da 2 a 10 persone all'anno, ma altri hanno contrastato con stime significativamente più basse.

Tuttavia, anche senza ossigeno, gli alberi offrono chiaramente molti altri vantaggi, dal cibo, alla medicina e alle materie prime, all'ombra, ai frangivento e al controllo delle inondazioni. E, come ha riferito Matt Hickman del sito nel 2016, gli alberi di città sono "uno dei metodi più convenienti per ridurre i livelli di inquinamento atmosferico urbano e combattere l'effetto dell'isola di calore urbano". È un grosso problema, dal momento che oltre 3 milioni di persone muoiono ogni anno in tutto il mondo per malattie legate all'inquinamento atmosferico. Solo negli Stati Uniti, si stima che la rimozione dell'inquinamento da alberi urbani salverà 850 vite all'anno e 6, 8 miliardi di dollari di costi sanitari totali.

C'è anche un altro modo notevole in cui gli alberi possono salvare indirettamente vite respirando. Prendono l'anidride carbonica, una parte naturale dell'atmosfera che ora è a livelli pericolosamente alti a causa della combustione di combustibili fossili. L'eccesso di CO2 determina cambiamenti climatici potenzialmente letali intrappolando il calore sulla Terra, ma gli alberi, in particolare le foreste di vecchia crescita, forniscono un valido controllo delle nostre emissioni di CO2.

12. L'aggiunta di un albero a un pascolo aperto può aumentare la biodiversità degli uccelli da quasi zero specie a un massimo di 80.

Gli alberi forniscono cibo, alloggio e altri benefici per una vasta gamma di uccelli canori, come questa famiglia di pigliamosche blu con il pelo nero che nidifica in una forchetta tra due rami. (Foto: Super Prin / Shutterstock)

Gli alberi nativi creano l'habitat vitale per una varietà di fauna selvatica, da onnipresenti scoiattoli urbani e uccelli canori ad animali meno evidenti come pipistrelli, api, gufi, picchi, scoiattoli volanti e lucciole. Alcuni di questi ospiti offrono vantaggi diretti per le persone, ad esempio impollinando le nostre piante o mangiando parassiti come zanzare e topi, mentre altri portano benefici più sottili semplicemente aggiungendo alla biodiversità locale.

Per aiutare a quantificare questo effetto, i ricercatori dell'Università di Stanford hanno recentemente sviluppato un modo per stimare la biodiversità sulla base della copertura arborea. Hanno registrato 67.737 osservazioni di 908 specie di piante e animali in un periodo di 10 anni, quindi hanno tracciato questi dati con immagini di Google Earth sulla copertura di alberi. Come riportato in uno studio del 2016 pubblicato su PNAS, quattro dei sei gruppi di specie - piante minimali, mammiferi non volanti, pipistrelli e uccelli - hanno visto un significativo aumento della biodiversità nelle aree con più copertura arborea.

Hanno scoperto che l'aggiunta di un singolo albero a un pascolo, ad esempio, potrebbe aumentare il numero di specie di uccelli da quasi zero a 80. Dopo questo picco iniziale, l'aggiunta di alberi ha continuato a correlarsi con più specie, ma meno rapidamente. Mentre uno stand di alberi si avvicinava al 100 percento di copertura in una certa area, iniziarono ad apparire specie in pericolo e a rischio come i gatti selvatici e gli uccelli delle foreste profonde, riferiscono i ricercatori.

13. Gli alberi possono ridurre lo stress, aumentare i valori delle proprietà e combattere il crimine.

Gli alberi urbani, come questi nello Shinjuku Gyoen di Tokyo, offrono molto più di un'atmosfera. (Foto: Wayne0216 / Shutterstock)

La natura umana ama gli alberi. Il solo guardarli può farci sentire più felici, meno stressati e più creativi. Ciò può essere in parte dovuto alla biofilia, o alla nostra innata affinità per la natura, ma ci sono anche altre forze all'opera. Quando gli esseri umani sono esposti a sostanze chimiche rilasciate da alberi noti come fitoncidi, ad esempio, la ricerca ha mostrato risultati come riduzione della pressione sanguigna, riduzione dell'ansia, aumento della soglia del dolore e persino maggiore espressione delle proteine ​​anticancro.

Considerando ciò, forse è poco sorprendente che gli alberi abbiano dimostrato di aumentare le nostre valutazioni immobiliari. Secondo il servizio forestale degli Stati Uniti, l'abbellimento con alberi sani e maturi aggiunge una media del 10 percento al valore di una proprietà. La ricerca mostra anche che gli alberi urbani sono correlati con tassi di criminalità più bassi, tra cui le cose da graffiti, atti vandalici e rifiuti alla violenza domestica.

14. Questo albero è vivo poiché esistevano ancora mammut lanosi.

Methuselah, un pino di setola, vive in questo luogo da 4.848 anni. (Foto: Rick Goldwasser [CC BY 2.0] / Flickr)

Una delle cose più affascinanti degli alberi è la durata di vita di alcuni. Le colonie clonali sono note per durare per decine di migliaia di anni - il boschetto di pioppi tremuli dello Utah risale a 80.000 anni fa - ma molti alberi singoli rimangono in piedi per secoli o millenni alla volta. I pini di setola del Nord America sono particolarmente longevi e uno in California che ha 4.848 anni (nella foto sopra) è stato considerato il più vecchio albero individuale del pianeta fino al 2013, quando i ricercatori hanno annunciato di aver trovato un altro setola che è germogliata 5.062 anni fa. (Gli ultimi mammut lanosi, per confronto, sono morti circa 4000 anni fa.)

Ai primati intelligenti che hanno la fortuna di avere 100 compleanni, l'idea di una pianta senza cervello che vive per 60 vite umane evoca un tipo unico di rispetto. Tuttavia, anche quando un albero alla fine muore, svolge ancora un ruolo chiave nel suo ecosistema. Il legno morto ha un enorme valore per una foresta, creando una fonte lenta e costante di azoto e microhabitat per tutti i tipi di animali. Circa il 40 percento della fauna selvatica nei boschi dipende da alberi morti, da funghi, licheni e muschi a insetti, anfibi e uccelli.

15. Una grande quercia può far cadere 10.000 ghiande in un anno.

Le noci di querce sono molto apprezzate dalla fauna selvatica. Negli Stati Uniti, le ghiande rappresentano un'importante fonte di cibo per oltre 100 specie di vertebrati e tutta questa attenzione significa che la maggior parte delle ghiande non riesce mai a germogliare. Ma le querce hanno cicli di boom e bust, forse come un adattamento per aiutarli a superare gli animali che mangiano ghiande.

Durante un boom di ghiande, noto come un anno dell'albero, una sola grande quercia può far cadere fino a 10.000 noci. E mentre la maggior parte di questi può finire come un pasto per uccelli e mammiferi, ogni tanto una ghianda fortunata inizia un viaggio che la porterà a centinaia di piedi nel cielo e un secolo nel futuro. Per avere un'idea di come sia, ecco un video time-lapse di una ghianda che diventa un giovane albero:

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