5 motivi per cui la biodiversità è un grosso problema

"La biodiversità nel suo insieme costituisce uno scudo che protegge ciascuna delle specie che insieme la compongono, noi stessi inclusi." - EO Wilson, "Mezza Terra"

La Terra pullula di vita, da enormi balene blu e sequoie a minuscoli batteri, archaea e funghi. Non è solo l'unico pianeta conosciuto per ospitare qualsiasi vita; ha così tante specie in così tanti posti che non siamo ancora sicuri di quante ce ne siano.

Sappiamo, tuttavia, che la Terra sta perdendo specie insolitamente rapidamente al momento. Stiamo assistendo a un evento di estinzione di massa, qualcosa che è successo almeno cinque volte prima sulla Terra, anche se mai nella storia umana - e mai con l'aiuto umano.

L'estinzione fa parte dell'evoluzione, ma non in questo modo. Le specie stanno svanendo più rapidamente di quanto qualsiasi umano abbia mai visto; il tasso di estinzione per gli animali vertebrati è ora 114 volte più alto del tasso di background storico. Gli umani lo guidano in diversi modi, dal bracconaggio all'inquinamento, ma il fattore n. 1 è la perdita di habitat.

Ciò sta suscitando profonde preoccupazioni per la biodiversità terrestre, che, come ha sottolineato il biologo EO Wilson, è come uno scudo ecologico per noi e altre specie. Secondo un punto di riferimento dell'ONU pubblicato a maggio 2019, il tasso di estinzione di oggi è senza precedenti nella storia umana e in rapido aumento ", con probabili gravi impatti sulle persone di tutto il mondo". Circa 1 milione di specie animali e vegetali sono ora minacciate di estinzione, il rapporto avverte, molte entro anni o decenni.

"Gli ecosistemi, le specie, le popolazioni selvatiche, le varietà locali e le razze di piante e animali domestici si stanno restringendo, deteriorando o svanendo. La rete essenziale e interconnessa della vita sulla Terra sta diventando più piccola e sempre più sfilacciata", afferma il copresidente Josef Settele, un entomologo presso il Centro tedesco Helmholtz per la ricerca ambientale, in una nota. "Questa perdita è il risultato diretto dell'attività umana e costituisce una minaccia diretta al benessere umano in tutte le regioni del mondo."

Secondo un altro studio recente, la perdita di biodiversità ha superato la soglia "sicura" nella maggior parte del mondo, lasciando molti ecosistemi in pericolo di collasso.

Una mappa della perdita di biodiversità negli hotspot ecologici di tutto il mondo. (Immagine: Newbold et. Al./Science)

"Questa è la prima volta che abbiamo quantificato l'effetto della perdita di habitat sulla biodiversità a livello globale in modo così dettagliato", ha dichiarato in un comunicato l'autore principale e ricercatore dell'University College di Londra Tim Newbold, "e abbiamo scoperto che in gran parte del mondo la biodiversità la perdita non rientra più nel limite di sicurezza suggerito dagli ecologisti ".

Pubblicato sulla rivista Science, lo studio ha scoperto che il 58 percento della superficie terrestre - un'area che ospita il 71 percento di tutti gli umani - ha già perso abbastanza biodiversità "da mettere in discussione la capacità degli ecosistemi di sostenere le società umane".

Questo suona sicuramente male. Ma perché la biodiversità è così importante? La tecnologia non può far funzionare la civiltà, indipendentemente da ciò che accade alla fauna selvatica nelle foreste, nelle praterie o nelle zone umide che diminuiscono? Ecco uno sguardo più attento al perché la biodiversità è un grosso problema e perché è nel nostro interesse preservare ciò che resta.

Il calabrone dalla coda rossa è un impollinatore per colture importante in Europa. (Foto: Pippa Sanderson / Shutterstock)

1. Cibo

Circa il 75 percento delle nostre forniture alimentari proviene da sole 12 specie vegetali e oltre il 90 percento della produzione mondiale di bestiame proviene da sole 15 specie di mammiferi e uccelli. È ingannevole, però, perché quelle 27 specie - insieme a molte altre che forniscono anche cibo per gli umani - non potrebbero esistere senza l'aiuto di centinaia di migliaia di specie meno conosciute che lavorano dietro le quinte.

Una vasta gamma di animali selvatici rende possibile l'agricoltura, tra cui pipistrelli, api, uccelli, libellule, rane, coccinelle, mantidi, talpe, nematodi, salamandre, ragni, rospi e vespe, tra innumerevoli altri. Delle 264 colture coltivate nell'Unione europea, oltre l'80 percento dipende da impollinatori di insetti, mentre le api da sole aumentano le entrate delle colture statunitensi di oltre $ 15 miliardi all'anno. In tutto il mondo, i pipistrelli salvano circa 1 miliardo di dollari all'anno dai coltivatori di mais mangiando parassiti come larve di lombrichi di mais.

La fauna selvatica non solo protegge e impollina il cibo; spesso è anche il nostro cibo. Centinaia di milioni di persone fanno affidamento sulle proteine ​​quotidiane dei pesci catturati in natura, ad esempio, compresi molti pesci che dipendono da barriere coralline sane. E mentre oggi mangiamo per lo più solo poche colture domestiche, circa 7000 specie di piante sono state coltivate come cibo nella storia umana - ei loro parenti selvatici possiedono un deposito di diversità genetica che potrebbe rivelarsi inestimabile poiché la siccità o la malattia minacciano le colture monocolturali.

Circa il 70 percento delle piante conosciute con proprietà antitumorali esiste solo nelle foreste pluviali. (Foto: soft_light / Shutterstock)

2. Salute

La biodiversità è collegata alla salute umana in diversi modi. Avendo un mix diversificato di piante, funghi e animali da mangiare, garantiamo un'alimentazione che respinge i nostri corpi contro le malattie e altre difficoltà. Una maggiore biodiversità è stata anche collegata a casi più bassi di malattia, con studi che hanno rilevato tassi umani più bassi di malattia di Lyme, malaria, infezione respiratoria acuta e diarrea attorno alle aree naturali protette.

Ma anche quando non possiamo evitare di ammalarci, la biodiversità continua a soccorrere.

Le scoperte mediche iniziano spesso con ricerche sulla biologia o la genetica di piante, animali, funghi e batteri. Questa ispirazione è particolarmente diffusa nelle foreste pluviali, punti di crisi della biodiversità che contengono la metà di tutte le specie conosciute. La teofillina per la cura dell'asma proviene da alberi di cacao, per esempio, e circa il 70 percento delle piante con proprietà antitumorali si verificano solo nelle foreste pluviali. Tuttavia, approfondimenti medici possono essere trovati anche in altri ecosistemi, come le foreste del Nord America orientale, dove il cedro rosso orientale produce un composto che combatte i batteri resistenti agli antibiotici.

"Ogni volta che una specie si estingue o si perde la diversità genetica, non sapremo mai se la ricerca ci avrebbe dato un nuovo vaccino o farmaco", sottolinea la National Wildlife Federation. E come sottolinea l'iniziativa The Economics of Ecosystems and Biodiversity (TEEB), "tutti gli ecosistemi sono una potenziale fonte di risorse medicinali".

La biodiversità del suolo è la chiave per la salute delle praterie, come questa in Colorado. (Foto: US Bureau of Land Management)

3. Servizi ecosistemici

Il cibo e la medicina sono solo due dei tanti "servizi ecosistemici" che l'uomo può aspettarsi dagli habitat della biodiversità. Ecco alcuni altri esempi:

  • Aria pulita: dalle foreste di vecchia crescita al fitoplancton oceanico, l'ossigeno che respiriamo è generato da membri fotosintetizzanti degli ecosistemi di tutto il mondo. Le piante assorbono anche una varietà di inquinanti dall'aria e sequestrano le emissioni di anidride carbonica in eccesso che alimentano i cambiamenti climatici.
  • Acqua pulita: le foreste aiutano il suolo ad assorbire più acqua, il che può ridurre le inondazioni, limitare l'erosione, filtrare i contaminanti e riempire le falde acquifere. Le zone umide eccellono anche nel "fitorisanamento" o nella pulizia di sostanze chimiche pericolose dall'acqua e dal suolo. Specie diverse portano abilità diverse, quindi più è bello.
  • Suolo sano: il suolo si anima naturalmente con molti artropodi e microrganismi, che sono facili da trascurare ma offrono una vasta gamma di benefici. Forniscono cibo per creature leggermente più grandi, aiutano i nutrienti a circolare nel suolo, aumentano la disponibilità di nutrienti alle radici e migliorano la salute delle piante, tra le altre cose.
  • Materie prime: gli ecosistemi di Biodiverse ci forniscono una varietà di materie prime, tra cui legno, biocarburanti e oli vegetali che provengono sia da specie selvatiche che coltivate. I materiali di piante diverse offrono proprietà diverse, come legno più duro o più morbido, o oli con diversi punti di fumo.

Poiché la biodiversità scende al di sotto dei limiti di sicurezza, questi servizi sono in pericolo per un numero crescente di persone. "I decisori si preoccupano molto delle recessioni economiche, ma una recessione ecologica potrebbe avere conseguenze anche peggiori - e il danno alla biodiversità che abbiamo avuto significa che siamo a rischio che ciò accada", ha detto Andy Purvis, ricercatore dell'Imperial College di Londra e coautore dello studio del 2016. "Fino a quando non riusciamo a ripristinare la biodiversità, giochiamo alla roulette ecologica."

I pescatori lavorano vicino a una barriera corallina in Indonesia, dove le persone fanno molto affidamento sui pesci selvatici. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

4. Resilienza

Uno dei singoli aspetti più importanti della biodiversità è che fornisce un'assicurazione. Secondo l'ipotesi assicurativa: "La biodiversità assicura gli ecosistemi contro il declino del loro funzionamento perché molte specie forniscono maggiori garanzie che alcune continueranno a funzionare anche se altre falliscono".

Quando un ecosistema ha molte specie diverse, può riempire una serie di nicchie ecologiche diverse, mentre in una monocultura competono tutte per la stessa nicchia. La biodiversità tende ad aumentare i tassi complessivi di fotosintesi e protegge la comunità dalle malattie. I virus delle piante spesso si specializzano in una determinata specie, genere o famiglia di piante, quindi un ceppo virale può cancellare tutti i membri di una monocoltura. In un ecosistema di biodiversità, d'altra parte, tutte le uova non sono in un unico cestino.

"La biodiversità consente agli ecosistemi di adattarsi a disturbi come incendi e inondazioni estremi", aggiunge NWF. "Se una specie di rettile si estingue, è probabile che una foresta con altri 20 rettili si adatti meglio di un'altra foresta con un solo rettile."

L'alba illumina il baldacchino di una foresta pluviale nello Sri Lanka. (Foto: Sergieiev / Shutterstock)

5. Etica, estetica e timore reverenziale

Ci sono molte ragioni pratiche per preservare la biodiversità. Ci fa risparmiare denaro e fatica, protegge le nostre vite e mezzi di sostentamento e ci assicura che abbiamo abbastanza da mangiare. Vale anche la pena notare, tuttavia, che la biodiversità è più grande di qualsiasi specie, incluso noi.

Lasciando intatta la biodiversità, lasciamo che i processi evolutivi naturali continuino. Questo è un vantaggio a lungo termine oltre la scala delle vite umane, ma ciò non significa che non sia importante. L'evoluzione consente agli organismi di adattarsi ai cambiamenti ambientali e chi siamo noi per interferire con questo? Dal momento che è possibile per gli umani prosperare senza distruggere gli ecosistemi - e le vite - intorno a noi, perché distruggerli? Come specie in grado di rovinare gli ecosistemi, abbiamo l'obbligo morale di non rovinare tutto.

E, infine, la bellezza più elementare della biodiversità è la bellezza stessa. Trascorrere del tempo in natura offre molti vantaggi per le persone, come più creatività, migliore memoria e guarigione più rapida. Sentire soggezione alla vista della natura può persino ridurre le proteine ​​pro-infiammatorie nel corpo. Ma non abbiamo bisogno della scienza per dircelo. Tutto ciò che serve è un passo in una foresta di vecchia crescita, o una pagaia in un antico estuario, per chiarire che non siamo solo fortunati a essere vivi - siamo fortunati anche il mondo che ci circonda.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato con nuove informazioni da quando è stato pubblicato originariamente nel luglio 2016.

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