7 curiosità sui corvi

L'intelligenza corre nella famiglia dei corvi, un gruppo diversificato di oltre 120 specie di uccelli. E, come con la maggior parte dei geni, i corvi e i loro parenti tendono a essere fraintesi.

Conosciuta come corvide, questa famiglia di uccelli comprende non solo corvi, ma anche corvi, corvi, ghiandaie, taccole, gazze, picchetti, schiaccianoci e gracidi. Si va dalla ghiandaia nana da 1 oncia, un uccellino della foresta trovato solo in Messico, al corvo comune da 3 libbre, un astuto opportunista trovato nell'emisfero settentrionale.

I corvidi sono incredibilmente intelligenti in generale, con i più grandi rapporti cervello-corpo di tutti gli uccelli, ma quelli del genere Corvus tendono ad essere particolarmente intelligenti. Questo genere comprende corvi, corvi, corvi e taccole, che rappresentano circa un terzo di tutte le specie di corvidi. Molti di questi hanno un rapporto dimensioni cervello-corpo (o "quoziente di encefalizzazione") che ti aspetteresti da una scimmia, non da un uccello. In effetti, secondo uno studio, "il cervello di corvo ha le stesse dimensioni relative del cervello di scimpanzé".

Gli umani hanno da tempo riconosciuto l'astuzia di corvi e corvi, come si è visto in secoli di folklore che lanciavano uccelli come ladri, imbroglioni, risolutori di problemi, saggi consiglieri degli dei o persino divinità stesse. Eppure tendiamo anche a stereotipare questi uccelli, trascurando molte delle loro complessità per marchiarli come spettrali, fastidiosi o assolutamente nefasti. Fortunatamente, il nostro apprezzamento per la loro intelligenza è aumentato negli ultimi anni, grazie alla ricerca che esplora ciò che i corvidi possono fare con tutta quella potenza del cervello. Di seguito è riportato solo un esempio di ciò che abbiamo imparato sulla loro vita mentale e sociale, concentrandoci principalmente sui corvi ma includendo anche i corvi e altri parenti:

1. I corvi hanno modi astuti di procurarsi il cibo.

I corvi sono noti per adattarsi rapidamente a nuove situazioni e fonti alimentari. (Foto: Smeilov Sergey / Shutterstock)

I corvi tendono ad essere opportunisti e creativi, sfruttando comunemente nuove fonti alimentari o adottando nuove strategie di alimentazione per rendere le loro vite più facili. Il corvo americano è noto per catturare il proprio pesce, ad esempio, in alcuni casi anche usando il pane o altri alimenti come esca per attirare il pesce più vicino, come catturato nel video qui sotto.

Allo stesso tempo, questa specie spesso ruba cibo da altri animali, a volte persino seguendo segretamente le vittime nei loro nidi o nelle cache degli alimenti. In un caso, un gruppo di corvi americani è stato visto distrarre una lontra di fiume in modo che potessero rubare i suoi pesci, secondo il Cornell Lab of Ornithology, mentre un altro gruppo ha seguito i comuni fusori per intercettare i pesciolini che le anatre stavano inseguendo in acque poco profonde.

Molti corvi lanciano anche lumache e noci dall'aria dura mentre volano, usando la gravità e il terreno per fare il duro lavoro per loro. Questo viene fatto anche da altri uccelli, ma alcuni corvi sembrano aver fatto qualche passo in più. I corvi in ​​Giappone, ad esempio, posizionano le noci sulle strade in modo che le macchine schiaccino i gusci, quindi attendono che il semaforo cambi in modo da poter raccogliere in sicurezza il dado aperto.

2. I corvi non usano solo strumenti; anche loro li fanno.

Un corvo americano esplora le coste dell'isola di Bon Portage in Nuova Scozia. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

All'inizio degli anni '60, la primatologa Jane Goodall ha scioccato il mondo con la sua scoperta che gli scimpanzé selvatici usano i ramoscelli come strumenti per catturare le termiti, ridimensionando l'idea che gli umani siano le uniche specie che usano strumenti. L'uso degli strumenti richiede un certo livello di sofisticazione cognitiva, ma ora sappiamo che molti altri animali usano anche strumenti in natura e non solo i nostri compagni primati. In effetti, uno degli esempi più studiati di utilizzo di strumenti non primati proviene da un corvido: il corvo della Nuova Caledonia.

Molti corvidi usano strumenti, ma i corvi della Nuova Caledonia sono particolarmente avanzati. Come gli scimpanzé, usano bastoncini o altra materia vegetale per pescare gli insetti dalle fessure. Questo da solo è impressionante, soprattutto senza mani, ma è solo uno dei tanti trucchi nelle maniche. Oltre a scegliere strumenti che sono naturalmente ben modellati per un compito particolare, i corvi del New Caledonian producono anche strumenti in natura, che è molto più raro del semplice utilizzo di oggetti trovati. Ciò spazia dal tagliare le foglie da un bastone alla creazione dei propri strumenti a forma di uncino da ramoscelli, foglie e spine.

In esperimenti controllati, i corvi della Nuova Caledonia hanno anche piegato materiali flessibili in strumenti uncinati e hanno persino mostrato un "uso del metatoolo" spontaneo - la capacità di usare uno strumento su un altro. Grandi scimmie come scimpanzé e oranghi possono risolvere compiti di metatoolo, hanno notato i ricercatori in uno studio, ma anche le scimmie hanno difficoltà a combatterli. Questi corvi hanno usato un bastone corto per raggiungere un bastone più lungo che può raggiungere una ricompensa, ad esempio, ma hanno anche creato nuovi strumenti composti da due o più elementi altrimenti non funzionali. Come ha detto uno degli autori dello studio alla BBC, ciò richiede di immaginare cosa farà uno strumento prima che esista, per poi farlo esistere.

"Non hanno mai visto questo strumento composto, ma in qualche modo possono prevederne le proprietà", ha dichiarato Alex Kacelnik, professore di ecologia comportamentale all'Università di Oxford. "Così possono prevedere cosa farebbe qualcosa che non esiste se lo facessero. Quindi possono farlo e possono usarlo."

3. I corvi possono risolvere enigmi alla pari con i bambini umani.

Un corvo beve da una fontana allo zoo di Alipore a Calcutta, in India. (Foto: Deshakalyan Chowdhury / AFP / Getty Images)

Nella favola di Esopo "Il corvo e il lanciatore", un corvo assetato incontra una brocca con dentro un po 'd'acqua, ma viene inizialmente contrastato dal basso livello dell'acqua e dal collo stretto della bottiglia. Quindi il corvo inizia a far cadere i ciottoli nella brocca, tuttavia, alla fine alzando il livello dell'acqua abbastanza alto da poterlo bere.

Non solo la ricerca ha verificato che i corvi possono fare questo, ma mostra che possono superare il test di spostamento dell'acqua a un livello simile ai bambini umani di età compresa tra 5 e 7 anni. Anche i corvi hanno superato una serie di altri test contorti, come il puzzle in otto passaggi in questo video della BBC. Possono anche pianificare il loro uso degli strumenti, secondo uno studio recente sulla rivista Current Biology, che ha scoperto che i corvi potevano risolvere un problema di metatoolo quando ogni passo era fuori dalla vista degli altri, pianificando in anticipo tre comportamenti nel futuro. Gli uccelli hanno mostrato la capacità di "rappresentare mentalmente gli obiettivi e i sotto-obiettivi dei problemi del metatoolo", hanno scritto i ricercatori, e hanno persino ignorato con successo uno strumento aggiuntivo che è stato piantato nel loro percorso per distrarli.

4. I corvi tengono i funerali per i loro morti.

I corvi esplorano le lapidi al Brompton Cemetery di Londra. (Foto: Guy RD / Shutterstock)

I corvi sono famosi per aver tenuto "funerali" quando uno del loro genere è deceduto. Potrebbe essere un individuo solitario o un gruppo di corvi - noto come omicidio, ovviamente - e può essere solennemente calmo o cacofonico. In alcuni casi i corvi possono tenere d'occhio l'uccello caduto per giorni e giorni. Potrebbero davvero essere in lutto?

Forse, spiega Kaeli Swift, ricercatore post-dottorato ed esperto di corvide all'Università di Washington. Come scrive Swift sul suo blog, sebbene abbia "pochi dubbi sul fatto che abbiano un'intelligenza emotiva", testare questa possibilità rimane scientificamente problematico, dal momento che "non c'è ancora modo di sapere veramente cosa sta accadendo a livello emotivo nella testa di un animale".

Quindi, senza necessariamente escludere il dolore, Swift e altri ricercatori si sono concentrati maggiormente sull'apprendimento del pericolo come probabile motivatore per i corvidi funerali. "Se dovessi trovare una persona morta nel bosco, potrei sentirmi triste, ma sarei anche allarmato e probabilmente cerco la causa della morte per assicurarmi di non essere il prossimo", scrive Swift. "Forse i corvi stanno facendo la stessa cosa, cercando la fonte del pericolo e ricordando gli elementi chiave dell'esperienza che li aiuteranno a proteggerli in futuro."

5. I pettegolezzi dei corvi, tengono rancore e sanno chi sei.

I corvi urbani tendono ad essere astuti osservatori dell'attività umana. (Foto: Maksym Fesenko / Shutterstock)

Diversi tipi di corvidi hanno dimostrato un talento nel riconoscere i volti umani. Gazze e corvi, ad esempio, sono entrambi noti per sgridare ricercatori specifici che in passato si sono avvicinati troppo ai loro nidi, indipendentemente da ciò che indossano i ricercatori. Alcune delle migliori prove di questa capacità provengono dai corvi nello stato di Washington, dove Swift e i suoi colleghi hanno effettuato test approfonditi sulle reazioni degli uccelli ai volti umani che hanno imparato a diffidare.

Guidati da John Marzluff, professore di scienze della fauna selvatica presso l'Università di Washington, i test sono nati dalla consapevolezza che i corvi sembrano rancore verso persone specifiche che li avevano intercettati e legati per la ricerca. I ricercatori hanno iniziato a indossare una maschera da cavernicolo di gomma quando hanno fatto questo, il che ha rivelato come i corvi stavano identificando i loro nemici. I corvi rimproverarono e assalirono chiunque indossasse la maschera da uomo delle caverne, indipendentemente da chi fosse effettivamente sotto. Nei test successivi, i ricercatori hanno ottenuto un effetto simile indossando maschere mentre tenevano un corvo morto (tassidermico), il che ha provocato i corvi che infastidivano i futuri portatori di quelle stesse maschere. "La parte interessante è che non molto importava, tranne il viso", ha detto Marzluff alla National Wildlife Federation (NWF).

Quando indossano maschere per testare i corvi, i ricercatori portano anche segni che spiegano cosa stanno facendo per eventuali curiosi (o nervosi) astanti umani. (Foto: Willamette Biology [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Molti altri animali possono anche riconoscere i volti umani, ma i corvi si distinguono ancora, sia per la lunghezza dei loro ricordi che per il modo in cui condividono le informazioni tra loro. Anni dopo l'inizio dello studio, i corvi "continuano a arrossire la maschera di bendaggio", spiega la NWF, "anche se la vedono solo due volte l'anno per alcune ore alla volta". Ma questa animosità non proviene solo dai corvi che hanno visto l'evento di banding originale. La percentuale di uccelli che rimproverano e mobbing la maschera da uomo delle caverne è cresciuta nel tempo, raddoppiando all'incirca in sette anni, anche se la maggior parte non era mai stata fasciata ed era improbabile che avesse assistito personalmente alla maschera facendo qualcosa di offensivo. Alcuni erano persino giovani corvi non ancora nati all'inizio del rancore. I corvi apparentemente stanno trasmettendo informazioni importanti - l'identità di una persona apparentemente pericolosa - alle loro famiglie e compagni.

Come Kat McGowan ha scritto per Audubon Magazine nel 2016, "Quasi tutti gli uccelli originariamente intrappolati dall'uomo delle caverne sono probabilmente morti ormai, ma la leggenda del Grande Corvo di Seattle Satana continua a crescere".

Imparare a identificare gli umani potrebbe essere un'abilità preziosa per i corvi urbani, poiché alcuni di noi sono pericolosi, altri neutrali e altri utili. I corvi selvatici sembrano in gran parte indifferenti ai volti delle persone che non li hanno offesi e possono anche stabilire relazioni positive con noi - come la ragazza di Seattle che notoriamente ha ricevuto una raccolta di ninnoli dai corvi che stava nutrendo.

6. I corvi si accoppiano per la vita, ma sono anche "monogami".

Una coppia accoppiata di corvi si appollaia in un albero del cortile a Silverdale, Washington. (Foto: The Old Major / Shutterstock)

I corvi non sono solo uccelli sociali, ma sono anche più orientati verso la famiglia di quanto molti credano. Si accoppiano per la vita, il che significa che una coppia accoppiata in genere rimarrà insieme per il resto delle loro vite, ma le loro vite familiari possono anche essere un po 'più complicate di quanto suggerisca. I corvi sono "monogami", scrive Swift, aggiungendo un chiarimento più scientifico che sono considerati "socialmente monogami ma geneticamente promiscui". Ciò significa che generalmente rimangono con un partner per tutta la vita, ma le analisi genetiche mostrano che i maschi corvi solo il padre circa l'80% della prole della loro famiglia.

Alcuni corvi conducono anche una "doppia vita", secondo il Cornell Lab of Ornithology, dividendo il tempo tra le loro famiglie e i grandi posatoi comuni. I corvi americani mantengono un territorio tutto l'anno, ad esempio, dove l'intera famiglia allargata vive e foraggia insieme. "Ma durante gran parte dell'anno, i singoli corvi lasciano il territorio di origine per unirsi a grandi stormi in discariche e campi agricoli e per dormire in ampi posatoi in inverno. I membri della famiglia vanno insieme ai greggi, ma non stanno insieme nella folla. Un corvo può trascorrere una parte della giornata a casa con la sua famiglia in città e il resto con uno stormo che si nutre di rifiuti di grano nel paese ".

7. I giovani corvi possono rimanere a casa per un po 'per servire come "aiutanti".

I corvi giovani, come questo a Montreal, possono rimanere a casa per alcuni anni per aiutare i loro genitori a crescere i loro fratelli più piccoli. (Foto: Eugenie Robitaille / Shutterstock)

I corvi americani iniziano a nidificare all'inizio della primavera, costruendo i loro nidi da bastoncini e rivestendoli di materiali morbidi come erba, pelliccia o piume. (Potrebbero anche costruire nidi di esca se pensano che qualcuno sospetto li stia osservando.) I giovani corvi rimarranno dipendenti dai loro genitori per un paio di mesi dopo la loro fuga, ma tendono anche a stare vicino alla famiglia per un po 'di più, anche dopo essersi trasferiti fuori dal nido. Questi pulcini sono ancora ferocemente difesi dai loro genitori, scrive Swift, creando una sorta di adolescenza estesa che consente loro di avere tempo ed energie per i comportamenti di gioco, che potrebbero essere importanti per il loro sviluppo e l'apprendimento culturale.

I giovani corvi alla fine inizieranno a trascorrere meno tempo con i genitori e più tempo con greggi più grandi, e dovranno prendere una decisione mentre l'autunno e l'inverno iniziano. "Possono o decollare per" galleggiare "prima di trovare un compagno e stabilire un territorio tutto loro, "Swift scrive", oppure resta sul terreno di casa e funge da "aiuto" per la covata del prossimo anno. " Quest'ultimo è noto come allevamento cooperativo, in cui più di due individui aiutano a prendersi cura della prole in una sola nidiata.

Nella maggior parte delle popolazioni di corvi americani, la progenie più anziana continua ad aiutare i genitori a crescere nuovi pulcini per alcuni anni, secondo il Cornell Lab. Una famiglia di corvi può comprendere fino a 15 individui, con la prole di cinque anni diversi che partecipano per aiutare. Non è chiaro perché questo si sia evoluto, scrive Swift, ma può aiutare a ritardare la dispersione dei giovani corvi quando non c'è abbastanza spazio aperto nelle vicinanze per loro da rivendicare. ("Vedi", aggiunge, "i millennial stanno solo facendo ciò che viene naturale.")

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Uno stormo di corvi americani vola al loro posatoio vicino a Dawson Creek, British Columbia. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

È comune per le persone diffamare i corvi, spesso concentrandosi su comportamenti indesiderati ma trascurando qualità più riconoscibili o redentrici. Il corvo americano, per esempio, è stato oggetto di tentativi di sterminio in passato, incluso l'uso della dinamite su grandi posatoi invernali. Questi sforzi alla fine fallirono, tuttavia, e grazie in gran parte alla sua intelligenza e adattabilità, il corvo americano è ora più comune che mai in una vasta gamma di habitat, tra cui fattorie, città e grandi città.

Altri corvidi si sono adattati allo stesso modo o addirittura capitalizzati sulla civiltà, ma essere intelligenti non è garanzia che questi uccelli siano al sicuro da noi. Il corvo hawaiano, ad esempio, è un corvido intelligente con un debole per l'uso degli utensili, ma è stato dichiarato estinto in natura nel 2002 dopo essere stato spazzato via da una combinazione di malattia, predatori invasivi, perdita di habitat e persecuzione umana. Fortunatamente, gli scienziati hanno salvato abbastanza uccelli per avviare un programma di allevamento in cattività di successo, e ora sono in procinto di reintrodurre attentamente le specie in natura.

A volte i corvi fanno irruzione nelle fattorie e nei giardini, ma ogni danno che possono causare può essere compensato da benefici ecologici come la dispersione dei semi e il consumo di insetti nocivi. Inoltre, mentre ogni specie ha il diritto intrinseco di esistere, siamo particolarmente fortunati ad avere dei cervelli come corvidi che vivono in mezzo a noi. Possono aiutarci a conoscere meglio la nostra intelligenza, ma ci ricordano anche quanto abbiamo ancora in comune con la fauna selvatica che ci circonda.

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