7 fatti interessanti su Lucy l'antica scimmia

Un giorno durante l'epoca pliocenica, una giovane scimmia adulta morì nella Awash Valley nell'Africa orientale. Fu presto dimenticata e non sarebbe più stata vista per 3, 2 milioni di anni. Durante quel periodo, la sua specie si estinse, apparvero nuove scimmie in tutta l'Africa e alcuni cervelli enormi si svilupparono, aiutandoli sostanzialmente a conquistare il pianeta.

Quindi, 3, 2 milioni di anni dopo quel fatidico giorno, due di queste scimmie intelligenti finalmente si imbatterono nel suo scheletro nell'attuale Etiopia. Rendendosi conto di aver trovato qualcosa di storico, iniziarono a scavarla attentamente fuori dal deserto.

In primo luogo, tuttavia, hanno dato un nome al loro parente perduto: "Lucy".

Questa scoperta arrivò nel 1974, catapultando Lucy da un fossile dimenticato a una celebrità mondiale. Gli scienziati hanno scoperto solo circa il 40 percento del suo scheletro, ma è stato sufficiente per raccontare una storia rivoluzionaria sull'evoluzione umana. E quella storia non è una lettura veloce: anche oggi, decenni dopo la riemersione di Lucy dalla Awash Valley, gli scienziati stanno ancora facendo notizia con i segreti che apprendono dalle sue ossa.

Ecco alcuni fatti interessanti che potresti non conoscere su Lucy, dalle rivelazioni rivoluzionarie sulla sua vita alle curiosità casuali sul suo nome:

1. Camminava su due piedi, ma usciva anche sugli alberi.

Una nuova ricerca sostiene l'idea che Lucy abbia camminato in modo simile agli umani moderni, ma abbia anche trascorso molto tempo sugli alberi - come suggerisce questa mostra dello Smithsonian Museum of Natural History. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy visse in un momento cruciale per le scimmie simili agli umani conosciute come ominine. La sua specie era di transizione, con tratti chiave di scimmie precedenti e umani successivi. (Vale la pena notare, tuttavia, che il concetto di "anello mancante" è un errore. Si basa su una credenza obsoleta che l'evoluzione sia lineare e su un'errata interpretazione di inevitabili lacune nella documentazione fossile.)

Lucy camminava su due piedi, un passo importante nell'evoluzione umana. Lo sappiamo da diversi indizi nelle sue ossa, come l'angolazione del femore rispetto alle superfici dell'articolazione del ginocchio, un adattamento che aiuta l'equilibrio degli animali bipedi mentre cammina. Le sue articolazioni del ginocchio mostrano anche segni di portare tutto il suo peso corporeo, piuttosto che condividere il carico con gli arti anteriori, e varie altre indicazioni sono state trovate nel bacino, nelle caviglie e nelle vertebre. Tuttavia, il suo scheletro non avrebbe potuto muoversi esattamente come il nostro, e le sue grandi braccia simili a scimpanzé suggeriscono che non aveva ancora abbandonato gli alberi.

Ciò ha alimentato i dibattiti scientifici dagli anni '70. Lucy era completamente bipede o si aggrappava ancora allo stile di vita arboreo dei suoi antenati? Il suo cranio indica che si è alzata in piedi e le sue braccia muscolose potrebbero essere solo un caso di "ritenzione primitiva" - caratteristiche ancestrali che rimangono in una specie anche dopo che non sono più necessarie.

Lo scheletro di Lucy offre diversi segni di bipedismo o camminare su due piedi. (Foto: Juan Aunion / Shutterstock)

È possibile che le specie di Lucy abbiano smesso di arrampicarsi, ma non abbiano ancora sviluppato armi più piccole. E per anni dopo la sua scoperta, le scansioni TC non sono state abbastanza avanzate per vedere all'interno dei fossili. Questo tipo di informazioni potrebbe rivelare molto sul comportamento di Lucy, poiché l'uso influenza lo sviluppo delle ossa, ma fino a poco tempo fa non era un'opzione.

Nel novembre 2016, i ricercatori hanno pubblicato uno studio su PLOS One basato su nuove e più sofisticate scansioni CT delle ossa di Lucy. Rivelò gli arti superiori pesantemente costruiti, sostenendo l'immagine di un normale scalatore che si tirò su con le braccia. Inoltre, il fatto che il suo piede fosse più adatto al bipedismo che alla presa suggerisce che la forza della parte superiore del corpo era particolarmente vitale per il modo di vivere di Lucy, risultando in robuste ossa del braccio.

Questo non risponde completamente alla domanda su quanto tempo trascorse Lucy sugli alberi, ma fa luce preziosa nuova luce su questo famoso antenato. Potrebbe aver annidato sugli alberi di notte per evitare i predatori, dicono gli autori, insieme a un po 'di foraggiamento alla luce del giorno. Dormire per otto ore al giorno significherebbe quindi che ha trascorso almeno un terzo del suo tempo da terra, spiegando la necessità del suo strano mix di adattamenti.

"Potrebbe sembrare unico dal nostro punto di vista che i primi ominidi come Lucy si combinassero camminando per terra su due gambe con una notevole quantità di arrampicata sugli alberi", afferma il co-autore dello studio e l'antropologo dell'Università del Texas-Austin John Kappelman in una dichiarazione sulla scoperta ", ma Lucy non sapeva di essere unica."

2. Ci ha fatto ripensare l'ascesa di grandi cervelli umani.

Il cervello delle specie di Lucy, Australopithecus afarensis, aveva circa un terzo delle dimensioni di un cervello umano moderno. Nella foto sopra è un endocast, un modello cerebrale basato sullo spazio nella volta cranica di un animale. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Prima di Lucy, si credeva ampiamente che gli ominidi si fossero prima evoluti in grandi cervelli, per poi diventare bipede in seguito. Lucy, tuttavia, era chiaramente costruita per camminare bipede - un adattamento estremamente raro per i mammiferi - eppure il suo cranio aveva solo spazio per un cervello delle dimensioni di uno scimpanzé. La sua capacità cranica era inferiore a 500 centimetri cubici, o circa un terzo grande di quella di un umano moderno.

Questo mix di tratti indica la ricompensa del camminare eretto, un adattamento che potrebbe aver spianato la strada a specie successive come l'Homo erectus per far evolvere cervelli così grandi. Non è ancora del tutto chiaro perché Lucy e altri ominidi abbiano iniziato a camminare in questo modo, ma probabilmente era almeno in parte un modo per trovare nuovi cibi. E qualunque sia la ragione iniziale, il bipedismo offriva un altro vantaggio per le specie successive: liberava le mani per abilità come gesticolare, trasportare cose e - eventualmente - creare strumenti.

Molti ominidi stavano espandendo la loro dieta durante l'epoca pliocenica, tra cui le specie di Lucy, Australopithecus afarensis. Gli studi su denti e ossa mostrano una dipendenza sbiadita dai frutti degli alberi, compensata da un picco di "alimenti a base di savana" come erbe, carici e forse carne. Lucy stessa potrebbe aver fatto parte di questa tendenza: uova fossili di tartaruga e coccodrillo sono state trovate vicino alla sua morte, portando alcuni a ipotizzare che le sue abilità di foraggiamento includessero l'incursione dei nidi di rettili. Con il passare del tempo, man mano che la vita sul terreno diventava più complicata per gli ominidi, probabilmente aumentava l'importanza dell'intelligenza.

3. Era un'adulta, ma era alta solo come una moderna bambina di 5 anni.

Un bambino umano pone accanto allo scheletro di un adulto Australopithecus afarensis. (Foto: James St. John [CC BY 2.0] / Flickr)

Il cervello di Lucy potrebbe essere stato più piccolo del nostro, ma per essere onesti, così come il suo intero corpo. Era una giovane adulta quando morì, ma era alta solo 1, 1 metri (3, 6 piedi) e pesava circa 29 chilogrammi (64 libbre).

Quando la dimensione del cervello di Lucy è considerata in proporzione al resto del suo corpo, non sembra così piccola. In effetti, il suo cervello è in realtà più grande di quello che è normale per una scimmia moderna e non umana delle sue dimensioni corporee. Questo non significa necessariamente che la sua intelligenza possa competere con la nostra, ma ricorda che non era solo una vera scimpanzé.

4. Potrebbe essere morta cadendo da un albero.

Questa illustrazione mostra una teoria principale - ma non universalmente accettata - sulla morte di Lucy. È da uno studio del 2016 che conclude che ha subito lesioni mortali a causa di una caduta, "probabilmente da un albero". (Immagine: John Kappelman / UT-Austin)

Per quanto abbiamo imparato sulla vita di Lucy in quattro decenni, la sua morte è rimasta misteriosa. Il suo scheletro non mostra segni di rosicchiamento da parte di carnivori o spazzini (a parte un singolo segno di dente su una delle sue ossa), quindi gli scienziati dubitano che sia stata uccisa da un predatore. Altrimenti, però, sono rimasti perplessi.

Quindi, nell'agosto 2016, un team di ricercatori statunitensi ed etiopi ha annunciato una pausa nel caso freddo di Lucy. Il loro studio, pubblicato sulla rivista Nature, ha concluso che la sua morte "può essere attribuita a ferite risultanti da una caduta, probabilmente da un albero alto". Hanno usato scansioni CT ad alta risoluzione per creare 35.000 "fette" virtuali del suo scheletro, una delle quali ha mostrato qualcosa di strano. L'omero destro di Lucy aveva un tipo di frattura non comune nei fossili: una serie di rotture nitide e pulite con frammenti ossei e scaglie ancora al loro posto. Insieme ad altre fratture meno gravi alla spalla sinistra e altrove, ciò è coerente con una lunga caduta in cui la vittima cerca di rompere l'impatto estendendo un braccio prima dell'atterraggio, come il video qui sotto descrive in modo più dettagliato.

Oltre a far luce sugli ultimi momenti di Lucy, questa causa di morte sosterrebbe anche l'idea che le specie di Lucy vivessero ancora sugli alberi, sottolinea John Kappelman, che ha anche lavorato sull'altro studio del 2016 sulle braccia di Lucy.

"È ironico che il fossile al centro di un dibattito sul ruolo dell'arborealismo nell'evoluzione umana probabilmente sia morto a causa di lesioni subite da una caduta da un albero", afferma Kappelman in una nota. Non tutti gli esperti concordano con questa conclusione, sostenendo che il danno osseo avrebbe potuto verificarsi dopo la sua morte, sebbene lo studio sia stato ampiamente lodato. E oltre alle potenziali intuizioni scientifiche, apprendere come è morta Lucy può aiutare gli umani moderni a relazionarsi con lei a un livello più personale.

"Quando l'entità delle molteplici lesioni di Lucy è stata messa a fuoco per la prima volta, la sua immagine è apparsa nella mia mente e ho sentito un salto di empatia nel tempo e nello spazio", afferma Kappelman. "Lucy non era più semplicemente una scatola di ossa, ma nella morte divenne un vero individuo: un piccolo corpo spezzato che giaceva impotente sul fondo di un albero."

5. Il suo nome inglese deriva da una canzone dei Beatles.

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Quando il paleoantropologo Donald Johanson e il dottorando Tom Gray trovarono Lucy il 24 novembre 1974, le diedero il nome prosaico "AL 288-1". Nonostante tutto ciò che questa australopitecina ci ha insegnato, potrebbe non essere un nome familiare se quel titolo goffo si fosse bloccato. Fortunatamente, quella notte scoppiò una festa nel campo della squadra di spedizione, e offrì l'ispirazione per un'alternativa migliore.

Mentre gli scienziati celebravano, qualcuno suonava la canzone dei Beatles del 1967 "Lucy in the Sky with Diamonds" più e più volte in sottofondo. "Ad un certo punto durante quella notte, nessuno ricorda quando o da chi, allo scheletro fu dato il nome di 'Lucy'", secondo l'Istituto di Origini Umane dell'Arizona State University. Il nome è rimasto bloccato, e 40 anni dopo, può essere difficile pensarla come qualsiasi altra cosa.

6. Il suo nome etiope, Dinkinesh, significa "sei meraviglioso".

Una ricostruzione di Lucy saluta i visitatori al Field Museum di Chicago. (Foto: Tim Boyle / Getty Images)

Il nome "Lucy" ha umanizzato questa creatura per molte persone, spingendoci a immaginare un individuo imparziale, non solo un animale estinto senza volto. Ma mentre risuona ampiamente, non ha la stessa rilevanza culturale per tutti.

E così, sebbene il mondo la conosca principalmente come Lucy, non è il suo unico moniker moderno. Nella zona in cui viveva, ora parte dell'Etiopia, è conosciuta come Dinkinesh in lingua amarica. Lucy è un bel nome, ma c'è una reverenza unica codificata in Dinkinesh, che si traduce in "sei meraviglioso".

7. Stiamo ancora camminando sulle sue orme.

Queste impronte sono state fatte 3, 6 milioni di anni fa, molto probabilmente dall'Australopithecus afarensis. Sono stati trovati a Laetoli, in Tanzania, due anni dopo la scoperta di Lucy in Etiopia. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy apparteneva a una delle tante specie del genere Australopithecus estinto. Viene da tempi inebrianti dell'evoluzione umana, molto prima che fossimo gli ultimi ominidi rimasti in piedi. È opinione diffusa che una specie australopitecina abbia lanciato l'intero genere Homo - che comprende teste d'uovo come Homo habilis, Homo erectus, neanderthal e noi - ma non siamo ancora sicuri di quale sia il nostro antenato diretto.

Forse non lo sapremo mai, e alcuni esperti dubitano che discendiamo da A. afarensis, citando altre specie come candidati più simpatici. Tuttavia, Lucy rimane una possibilità popolare. La sua specie ha molto in comune con l'Homo, e poiché il nostro genere è nato circa 2, 8 milioni di anni fa (all'incirca nello stesso periodo in cui si è estinto A. afarensis), i tempi funzionano.

Un teschio trovato nella zona Woranso-Mille in Etiopia nel 2016 offre nuovi indizi, ma confonde anche l'acqua. I ricercatori che studiano il cranio quasi completo hanno annunciato nel 2019 che apparteneva ad A. anamensis, un ominino a lungo ritenuto il predecessore diretto della specie di Lucy. Quel pensiero è ancora valido, ma solleva interrogativi sul tempismo: ora credono che le specie di Lucy si siano ramificate dall'anamensis anziché semplicemente sostituirlo.

Anche se non siamo i discendenti diretti di Lucy, tuttavia, è ancora un titano della storia degli ominidi. Come forse la più famosa australopitecina di tutti i tempi, è arrivata a simboleggiare non solo la sua specie o il suo genere, ma l'idea stessa di piccole scimmie verticali che preparano il terreno per l'umanità. Ora abbiamo una ricca documentazione fossile di Australopithecus, comprese altre specie e altre prove del tipo di Lucy, come le impronte di Laetoli nella foto sopra. Tutto ciò ci aiuta a chiarire com'era la vita per i nostri antenati pre-umani, fornendo un prezioso contesto per il recente successo della nostra stessa specie.

Dopotutto, l'Homo sapiens si è evoluto solo circa 200.000 anni fa. Abbiamo realizzato molto in quel breve periodo, ma siamo rimasti così occupati che è facile dimenticare quanto brevemente siamo stati in giro. I fossili suggeriscono che le specie di Lucy vivevano tra 3, 9 milioni e 2, 9 milioni di anni fa, per esempio, il che significherebbe che questo umile ominina esisteva da circa 1 milione di anni - o cinque volte più a lungo di quanto non l'abbiamo fatto finora.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata con nuove informazioni da quando è stata pubblicata nel dicembre 2016.

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