7 fatti strabilianti sui funghi magici

I funghi sono fioriti sulla Terra per un bel po ', forse più di 2 miliardi di anni. Hanno sviluppato alcuni trucchi impressionanti durante quel periodo, inclusi molti che sono affascinanti o spaventosi per gli umani - e talvolta un po 'di entrambi.

Alcuni antichi funghi sono cresciuti di circa 30 piedi (9 metri) di altezza prima che esistessero alberi, per esempio, e oggi un fungo di miele in Oregon può essere l'organismo più grande del pianeta, che si estende su una superficie di circa 400 acri (162 ettari). Alcuni tipi di funghi possono brillare al buio e alcuni trasformano gli insetti in zombi. Alcune specie sono letali per l'uomo, mentre altre ci forniscono preziosi supercibi.

E poi ci sono funghi magici, noti anche come "funghi". Questi funghi sono famosi per i loro effetti psichedelici sulle persone che li ingeriscono, un'antica pratica risalente a "culti di funghi" preistorici e sciamani che potrebbero aver ispirato Babbo Natale. Eppure, anche dopo secoli di esperienza, stiamo solo ora demistificando molti dei poteri magici e medicinali di questi funghi.

Questo articolo non ha necessariamente lo scopo di sostenere l'uso occasionale di funghi magici, che sono ampiamente illegali e potenzialmente pericolosi. Anche quando forniscono i benefici per la salute descritti di seguito, vengono generalmente utilizzati in un ambiente clinico controllato, spesso con consulenza o altre indicazioni da parte di professionisti medici. Detto questo, tuttavia, sono anche meraviglie naturali del nostro pianeta che saremmo sciocchi da ignorare.

Quindi, per dare un'occhiata più da vicino a questi membri mistici del gabinetto di medicina di Madre Natura, ecco alcuni fatti interessanti che potresti non conoscere sui funghi magici:

Esistono 2 tipi di base, ma circa 200 specie diverse.

La Psilocybe cubensis è la specie di fungo psichedelico più coltivata. (Foto: gsplanet / Shutterstock)

I funghi psichedelici rientrano in due categorie generali, ognuna caratterizzata da un distinto mix di ingredienti che alterano la mente che rendono i loro funghi "magici".

Il gruppo più grande e più comune produce allucinogeni chiamati psilocibina e psilocina e presenta oltre 180 specie di tutti i continenti tranne l'Antartide. Questi diversi funghi provengono da circa una dozzina di generi, ma sono spesso raggruppati come "funghi psilocibina". La maggior parte appartiene al genere Psilocybe, comprese specie ben note come P. cubensis ("cima d'oro") e P. semilanceata ("cappello della libertà").

I funghi della psilocibina potrebbero essere così diversi, secondo uno studio su Evolution Letters, perché non ereditavano i geni dietro la psilocibina da un antenato comune, ma li passavano direttamente tra le specie distanti in un fenomeno chiamato "trasferimento genico orizzontale". La psilocibina avrebbe potuto originariamente evolversi come meccanismo di difesa, suggeriscono gli autori dello studio, scoraggiando i parassiti che mangiano funghi "alterando la" mente "degli insetti.

L'altro gruppo è più piccolo, ma ha una ricca storia di uso religioso. È costituita da una specie iconica - Amanita muscaria ("agarico di mosca") - più alcuni parenti meno famosi come A. pantherina ("cappello di pantera"). Invece di psilocibina o psilocina, i suoi principali allucinogeni sono sostanze chimiche note come muscimolo e acido ibotenico.

Un fungo dell'amanita muscaria cresce in una foresta vicino a Rieder, Germania. (Foto: Karl-Josef Hildenbrand / AFP / Getty Images)

Questi "funghi muscimol" sono legati ad alcuni funghi notoriamente tossici, vale a dire Amanita phalloides ("tappo della morte") e A. ocreata ("angelo distruttore"). Sono generalmente meno velenosi di quei cugini assassini, ma date le alte poste in gioco di un miscuglio di funghi, si consiglia ai non esperti di evitare del tutto l'Amanita.

"Questa è roba seria, gente" avverte lo scrittore di cibo e forager Hank Shaw. "Scambia questo fungo con un'altra amanita e puoi morire." (Per ulteriori informazioni sulla sicurezza della ricerca di funghi, dai un'occhiata a questa introduzione all'identificazione dei funghi da parte del sito Tom Oder.)

I funghi magici potrebbero averci regalato Babbo Natale.

I funghi dell'amanita muscaria potrebbero aver ispirato diversi aspetti della storia di Babbo Natale. (Foto: borsmenta / Shutterstock)

La storia di Babbo Natale è piuttosto strana quando ci pensi, dagli elfi magici e le renne volanti all'uso del camino di Babbo Natale e il suo iconico abito rosso e bianco. Secondo una teoria, molte di queste stranezze provengono da funghi muscimol - o, più precisamente, da sciamani siberiani che li hanno distribuiti secoli fa.

A. muscaria è stata a lungo apprezzata in Siberia, dove il consumo umano risale almeno al 1600. Mentre alcuni di questi erano probabilmente ricreativi, gli sciamani siberiani ingerirono i funghi "per comunicare con il mondo degli spiriti", come ha detto all'antropologo John Rush a LiveScience. Gli sciamani hanno anche distribuito funghi come regali a fine dicembre, ha osservato, entrando spesso nelle case attraverso il tetto a causa della neve alta.

Lo stile distintivo di Babbo Natale ha tracciato confronti con gli sciamani siberiani del 17 ° secolo. (Illustrazione: Yumiyumi / Shutterstock)

"[Questi] praticanti sciamani o sacerdoti collegati alle tradizioni più antiche raccoglievano l'Amanita muscaria, li asciugavano e li davano come regali nel solstizio d'inverno", ha spiegato Rush. "Poiché la neve di solito blocca le porte, c'era un'apertura sul tetto attraverso la quale le persone entravano ed uscivano, quindi la storia del camino."

Quegli sciamani avevano anche una tradizione di travestimento come A. muscaria, aggiunse Rush, indossando abiti rossi con macchie bianche. Le loro ricerche visive potrebbero essere condivise con animali spirituali come le renne, sottolinea LiveScience, che vivono in Siberia e sono noti per mangiare funghi allucinogeni. E ci sono anche altri collegamenti, come la casa artica di Babbo Natale o la sua collocazione di doni sotto gli alberi (simile a come A. muscaria cresce alla base dei pini). Eppure la storia di Babbo Natale è una miscela di molte influenze nel corso dei secoli, e i funghi sono solo una fonte speculativa - sebbene intrigante - della magia di Babbo Natale.

Umani e funghi magici risalgono a millenni.

Esempi di statue Maya di "pietra fungina" provenienti dal Guatemala. (Foto: NIDA [dominio pubblico] / Wikimedia Commons)

Nessuno sa esattamente quando l'umanità ha scoperto i funghi magici, ma ci sono prove che suggeriscono che siano stati usati nei rituali religiosi migliaia di anni fa. I funghi di psilocibina erano importanti per alcune culture mesoamericane al tempo della conquista spagnola, ad esempio una tradizione che probabilmente era già antica da allora.

"[Un] genuino culto dei funghi nelle culture mesoamericane sembra esistere", scrisse il biologo Harri Nyberg in uno studio del 1992, "e i suoi inizi possono essere fatti risalire all'antichità remota". Ciò è in parte dovuto a opere d'arte come le "straordinarie" pietre fungine "degli antichi Maya e gli affreschi murali trovati nel Messico centrale", ha osservato Nyberg, alcuni dei quali risalgono a più di 2000 anni fa. Il fungo allucinogeno Psilocybe mexicana, originario dell'America centrale, era precedentemente noto con la parola azteca teonanacatl, spesso tradotto come "fungo divino".

La Psilocybe mexicana, originaria del Messico e del Guatemala, è una delle oltre 180 specie di funghi psilocibinici. (Foto: Alan Rockefeller [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Nel deserto del Sahara, l'arte rupestre da 7000 a 9000 anni fa può presentare anche precedenti raffigurazioni di funghi psichedelici. Le scene includono ballerini umani che tengono oggetti simili a funghi, in alcuni casi con due linee parallele che collegano gli oggetti alle teste dei ballerini. Questa non è una prova definitiva, ma alcuni ricercatori lo vedono come i primi suggerimenti di persone che usano funghi che alterano la mente.

C'è anche una teoria marginale, l '"ipotesi della scimmia lapidata", secondo cui i funghi magici hanno scatenato il boom delle dimensioni del cervello e della cultura dei primi umani. Molti esperti ritengono questa idea come semplicistica e speculativa, rilevando la sua mancanza di prove per rintracciare la coscienza umana in modo così preciso su un singolo catalizzatore. Tuttavia l'idea ha anche attirato più interesse ultimamente, e anche alcuni dei suoi dubbiosi vedono valore nel modo in cui ha evidenziato la capacità della psilocibina di alterare la coscienza e il cervello stesso.

La psilocibina sembra riorganizzare brevemente il cervello.

La molecola di psilocibina è formata da quasi 200 specie di funghi. (Illustrazione: Jynto [CC0 1.0] / Wikimedia Commons)

La psilocibina si lega a un recettore nel cervello per la serotonina e si pensa che causi molte delle sue distorsioni sensoriali. Tuttavia, insieme alle allucinazioni e ai cambiamenti d'umore, le persone che assumono la psilocibina descrivono spesso un senso astratto e onirico di "coscienza espansa". E negli ultimi anni, la tecnologia come la risonanza magnetica funzionale (fMRI) ha fatto luce su come appare all'interno del cervello.

In uno studio, ad esempio, i ricercatori hanno scansionato il cervello di 15 volontari dopo aver dato loro la psilocibina. L'attività è aumentata nella rete del cervello legata al pensiero emotivo, con attività simultanee in diverse aree come l'ippocampo e la corteccia cingolata anteriore. (Questo modello ricorda le scansioni fMRI delle persone che sognano, hanno osservato i ricercatori). Allo stesso tempo, l'attività è diventata meno organizzata nella rete cerebrale collegata al pensiero di alto livello e al senso di sé.

Un altro studio di risonanza magnetica ha trovato un "cambiamento drammatico" nell'organizzazione del cervello, collegando la psilocibina con una raffica temporanea di connessioni neurali che normalmente non esistono. "Scopriamo che lo stato psichedelico è associato a un modo meno vincolato e più intercomunicante di funzione cerebrale", hanno scritto gli autori, "che è coerente con le descrizioni della natura della coscienza nello stato psichedelico".

Inoltre, un team di ricercatori dell'Università della Florida del sud ha scoperto che la psilocibina può anche legarsi ai recettori che stimolano la guarigione. Pertanto, si ritiene che la psilocibina ripari e cresca le cellule cerebrali, il che potrebbe rivelarsi utile per coloro che soffrono di depressione o altri problemi di salute mentale.

La psilocibina può causare un cambiamento duraturo della personalità.

L'apertura è un tratto di personalità legato alla creatività e al pensiero divergente. (Foto: Andy Arthur [CC BY 2.0] / Flickr)

Mentre l'attività cerebrale generalmente ritorna normale dopo che la psilocibina svanisce, la ricerca suggerisce che alcuni effetti possono durare più a lungo. Uno studio, pubblicato sul Journal of Psychopharmacology, ha misurato il modo in cui la psilocibina influenza cinque domini della personalità: nevroticismo, estroversione, apertura, gradevolezza e coscienza. Ha trovato "significativi aumenti dell'apertura dopo una sessione di psilocibina ad alte dosi".

Apertura è un termine psicologico per l'atteggiamento di qualcuno verso nuove esperienze ed è associato a tratti come l'immaginazione, la creatività e l'apprezzamento estetico. Generalmente, non solo l'apertura è aumentata durante una sessione di psilocibina, ma in quasi il 60% dei partecipanti allo studio "è rimasta significativamente superiore rispetto al basale più di 1 anno dopo la sessione", hanno scritto i ricercatori.

È stato sorprendente, hanno aggiunto, dal momento che la personalità di solito non cambia molto dopo i 30 anni, soprattutto non così. "Normalmente, semmai, l'apertura tende a diminuire man mano che le persone invecchiano", ha affermato l'autore principale dello studio in una nota.

I volontari sono stati tutti considerati psicologicamente sani prima che iniziassero gli esperimenti, i ricercatori hanno riferito e le loro sessioni di psilocibina sono state attentamente monitorate. Alcuni dei partecipanti hanno riportato forti paure o ansie durante le sessioni e, sebbene quella reazione sia stata temporanea, i ricercatori hanno affermato che mostra i potenziali rischi di provare allucinogeni senza la supervisione di un esperto.

La psilocibina può 'dissolvere' temporaneamente il tuo ego.

La psilocibina può creare una perdita temporanea di identità personale soggettiva. (Foto: Christian Reimer [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Alcune persone riferiscono di aver perso il senso di sé mentre si trovano sui funghi magici. Questa "dissoluzione" dell'ego è in genere di breve durata, ma può essere correlata ad alcuni effetti di lunga durata degli psichedelici, come l'apertura sopra menzionata. E secondo uno studio del 2017 pubblicato sulla rivista Neuroscience of Consciousness, la perdita temporanea dell'ego potrebbe essere utile nel giusto contesto.

"Questa" dissoluzione dell'ego "si traduce in un momento di consapevolezza estesa, un sentimento in cui la mente viene messa in contatto più diretto e intenso con il mondo", ha affermato il co-autore Philip Gerrans, professore di filosofia all'Università di Adelaide, in una dichiarazione. "Attraverso questa esperienza potrebbe essere possibile riprogettare i meccanismi di sé, che a loro volta potrebbero cambiare la visione o la visione del mondo delle persone. Il profondo senso di connessione prodotto da questa esperienza ha il potenziale per essere benefico per le persone che soffrono di ansia, depressione e alcune forme di dipendenza ".

Come ha aggiunto il co-autore Chris Letheby, gli psichedelici offrono un'ampia prospettiva che può durare anche dopo che le droghe si esauriscono. "Le persone che vivono esperienze psichedeliche non danno più per scontato che il modo in cui hanno visto le cose sia l'unico modo", ha detto. "Gli psichedelici possono aiutare a illuminare le persone sui processi alla base della loro soggettività. La dissoluzione dell'ego offre una vivida prova esperienziale non solo che le cose possono essere diverse, ma che esiste un'opportunità per cercare il cambiamento".

Anche il consumo di "microdosi" di funghi magici può stimolare la creatività di una persona, secondo uno studio del 2018 pubblicato sulla rivista Psychopharmacology. I partecipanti che hanno mangiato piccole dosi hanno inventato più idee su come risolvere un compito e "sono stati più fluenti, flessibili e originali nelle possibilità che hanno trovato", hanno scoperto i ricercatori.

I funghi magici possono migliorare la salute mentale.

Una sessione di terapia con psilocibina alla Johns Hopkins University. (Foto: Collezione di ricerca sulle sostanze psicoattive / YouTube)

Sebbene i funghi magici siano ampiamente messi al bando e comunemente respinti come pericolose "droghe da festa", un crescente corpo di ricerca li lancia in una luce molto meno nefasta. Non solo sono più sicuri di quanto molti credano, ma mostrano un potenziale allettante per aiutare con una varietà di problemi di salute mentale.

Per prima cosa, gli psichedelici in generale hanno "un trascurabile potenziale di formazione dell'abitudine", come scrive il neuroscienziato Nick Jikomes per un blog scientifico di Harvard. Alcuni psichedelici possono anche aiutare a curare la dipendenza da droghe che formano l'abitudine come la cocaina e la nicotina.

I funghi magici sono anche sempre più visti come una possibile droga psichiatrica miracolosa. La ricerca ha mostrato effetti promettenti sulla depressione, ad esempio, come uno studio del 2017 che ha scoperto che la psilocibina "può ripristinare efficacemente l'attività dei circuiti cerebrali chiave noti per svolgere un ruolo nella depressione". Il composto sembra aumentare la reattività emotiva nel cervello, un altro studio recente ha scoperto, suggerendo che potrebbe alleviare la depressione senza il "blunting emotivo" spesso associato agli antidepressivi tradizionali noti come inibitori selettivi del reuptake della serotonina (SSRI).

La psilocibina ha portato anche un sollievo trasformativo dall'ansia, anche nelle persone con cancro potenzialmente letale. In uno studio, dosi moderate di psilocibina, combinate con la psicoterapia, hanno aiutato i malati di cancro a superare l'ansia e la depressione legate alla loro diagnosi, portando a un aumento a lungo termine della qualità della vita e dell'ottimismo. Sei mesi dopo una singola dose (che è durata solo dalle quattro alle sei ore), circa l'80% dei partecipanti ha ancora mostrato una riduzione significativa dell'ansia e della depressione, e l'83% ha ancora riferito una maggiore soddisfazione della vita. Due terzi hanno persino descritto la loro sessione di psilocibina come una delle cinque esperienze più significative della loro vita.

Nel mezzo di questa ricerca, le vecchie caricature di funghi magici sembrano cambiare rapidamente. Le città statunitensi di Denver e Oakland hanno entrambe depenalizzato la psilocibina nel 2019, per esempio, e sforzi simili sono ora in corso altrove, compresi alcuni a livello statale. La psilocibina è stata anche recentemente designata una "terapia rivoluzionaria" per la depressione dalla Food and Drug Administration degli Stati Uniti e, alla fine del 2019, uno studio importante ha riscontrato "nessun grave effetto avverso" in 89 volontari sani e nessun effetto negativo sul funzionamento cognitivo o emotivo.

Nel frattempo, grazie al crescente interesse e risorse per la ricerca sulla psilocibina, potremmo essere ancora più vicini all'apprendimento. Nel 2019, la Johns Hopkins University ha annunciato il lancio del suo Centro per la ricerca psichedelica e di coscienza da $ 17 milioni, il primo centro di ricerca di questo tipo negli Stati Uniti e il più grande al mondo nel suo genere. "L'istituzione del centro riflette una nuova era di ricerca nella terapia e nella mente attraverso lo studio di questa classe unica e straordinaria di composti farmacologici", ha dichiarato il regista Roland Griffiths, professore di biologia comportamentale presso Johns Hopkins.

La Psilocybe pelliculosa cresce in una foresta nord-occidentale del Pacifico. (Foto: JimmyTheWorm [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Sulla base di ciò che gli scienziati hanno scoperto finora, è chiaramente necessario approfondire le ricerche sulla psilocibina, un campo che è stato a lungo limitato da restrizioni legali. Ma vale anche la pena ripetere un avvertimento chiave sulla terapia psichedelica: i partecipanti a questi studi sono attentamente dosati e monitorati da esperti e le loro sessioni sono spesso integrate da una consulenza per aiutarli a elaborare l'esperienza. Gli psichedelici possono essere spaventosi a volte, specialmente se non si ha familiarità con i loro effetti, che possono variare ampiamente in base a fattori come umore, temperamento, condizioni psicologiche e ambiente. La guida potrebbe essere ancora più importante per le persone che hanno già problemi di salute mentale cronica.

Abbiamo ancora molto da imparare su come i funghi magici influenzano il cervello umano. Ma grazie a migliaia di anni di esperienza - e a un'ondata di ricerche moderne - abbiamo almeno imparato abbastanza per sapere che probabilmente vale la pena imparare di più.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato per la prima volta nel dicembre 2017.

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