8 cose che non sapevi sui cani della prateria

Viaggia attraverso le praterie dell'America centrale e occidentale e probabilmente vedrai e ascolterai innumerevoli cani della prateria.

Milioni di adorabili roditori scavatori chiamano queste pianure casa e, sebbene possano essere una vista comune, hanno molte caratteristiche uniche.

Continua a leggere per alcuni fatti affascinanti sui cani della prateria.

1. Un tempo erano i mammiferi più abbondanti del Nord America.

I cani della prateria dalla coda nera come questi una volta erano contati in milioni. (Foto: Larry Smith [CC BY 2.0] / Flickr)

Esistono cinque specie di cani della prateria - coda nera, coda bianca, Gunnison, Utah e Messico - e cani della prateria con coda nera una volta numerati in centinaia di milioni.

Tuttavia, la caccia, l'avvelenamento e la perdita dell'habitat hanno ridotto la popolazione di oltre il 95 percento e oggi le specie sono comprese tra 10 e 20 milioni.

2. Il loro legame con la peste è spesso sopravvalutato

I cani della prateria si trovano principalmente lontano dagli umani. (Foto: Larry Smith [CC BY 2.0] / Flickr)

Come molti altri roditori, i cani della prateria sono sensibili alla peste, ma la loro risposta è drammatica: oltre il 95% dei cani della prateria morirà entro 78 ore dall'infezione da peste, secondo la scheda informativa della coalizione dei cani della prateria, compilata con la Humane Society degli Stati Uniti. Di conseguenza, sono un buon indicatore della presenza di peste in un'area.

La peste, causata dai batteri di Yersinia pestis, viene trasmessa dalle pulci infette. Può infettare l'uomo, ma non succede spesso, soprattutto perché i cani della prateria non vivono in stretti contatti con gli umani come fanno gli altri roditori. "Se vengono prese precauzioni, la probabilità di una singola peste contraente, anche in una zona di peste attiva, è piuttosto bassa", afferma il Dipartimento della Salute del Colorado. Tuttavia, la paura della peste incombe, il che potrebbe spiegare gli sterminio di massa a cui sono stati sottoposti. Il Centers for Disease Control and Prevention lo riassume nella scheda informativa: "Il numero di infezioni da pestilenza umana è basso rispetto alle malattie causate da altri agenti, eppure la peste invoca una paura intensa, irrazionale, sproporzionata rispetto al suo potenziale di trasmissione per posta -antibiotica / era di vaccinazione. "

3. Hanno case ben organizzate.

Un cane della prateria fa capolino dalla sua tana. (Foto: Kabacchi [CC BY 2.0] / Flickr)

I cani della prateria vivono in complesse tane sotterranee con aree designate per asili nido, dormire e servizi igienici. Il sistema di tunnel è progettato per consentire all'aria di fluire attraverso di essi, fornendo ventilazione e ogni uscita ha anche un posto di ascolto.

4. Vivono in città.

Una famiglia di cani della prateria nella neve. (Foto: Lee Winnike / USFWS [CC BY 2.0] / Flickr)

I cani della prateria sono animali sociali e vivono in gruppi familiari chiamati coterie che in genere contengono un maschio adulto, una o più femmine adulte e i loro piccoli. Le coterie sono raggruppate in reparti e diversi reparti di cani della prateria formano una città o una colonia.

La più grande città mai registrata apparteneva a un folto gruppo di marmotte dalla coda nera in Texas ed era lunga circa 100 miglia.

5. Loro "baciano".

Il tocco del naso ha un significato. (Foto: Sarowen / USFWS [CC BY 2.0] / Flickr)

Le marmotte spesso "baciano" quando vanno e vengono nell'area intorno alla loro tana. Quando lo fanno, si toccano il naso e si chiudono i denti l'uno con l'altro, il che consente loro di determinare se sono membri dello stesso gruppo familiare.

6. Sono ecologicamente importanti.

Sgranocchiando sull'erba al Cotswold Wildlife Park. (Foto: Stuart Richards [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Come specie chiave di volta per le praterie, interi ecosistemi si affidano a questi piccoli mammiferi. Il loro tunnel aerare il suolo e il loro sterco è ricco di azoto, il che migliora la qualità del suolo.

I cani della prateria sono anche una fonte di cibo per molti animali e le loro tane deserte forniscono aree di nidificazione per una varietà di specie, tra cui serpenti e gufi scavatori.

7. Hanno la loro lingua.

I cani della prateria comunicano così tanto, è quasi come se stessero spettegolando. (Foto: Larry Smith [CC BY 2.0] / Flickr)

I cani della prateria hanno un mezzo di comunicazione complesso che è persino migliore di quello degli scimpanzé e dei delfini.

Dopo aver registrato e analizzato le chiamate dei cani della prateria per più di 30 anni, Con Slobodchikoff della Northern Arizona University ha scoperto che gli animali abbaiano e cinguettano e comunicano numerosi messaggi.

Molti di questi messaggi sono progettati per avvisare gli altri in una colonia della presenza di un predatore e la comunicazione degli animali è così avanzata che non solo hanno chiamate diverse a seconda del tipo di predatore, ma fanno anche frasi che descrivono il predatore.

I cani della prateria possono incorporare informazioni sulle dimensioni, il colore, la direzione e la velocità del predatore in una singola corteccia, e una colonia - che può includere centinaia di animali - utilizza costantemente le stesse cortecce per descrivere gli stessi predatori. I cani della prateria hanno persino una chiamata specifica che descrive un essere umano con una pistola.

Mostrando ai cani delle praterie in cattività una serie di forme, Slobodchikoff ha anche scoperto che gli animali possono sviluppare nuove chiamate per condividere informazioni su oggetti che non hanno mai visto prima.

8. Fanno "l'onda".

Un cane di prateria esuberante dimostra il marchio "salta!" per i suoi compagni. (Foto: Rich Keen, DPRA [CC BY 2.0] / Flickr)

I cani della prateria sono costantemente minacciati da predatori come falchi e coyote, quindi si proteggono rimanendo in comunicazione continua. Ciò si traduce spesso in un comportamento contagioso in cui l'azione di un cane della prateria è imitata da altri.

Uno di questi display spesso imitati è il salto-yip, in cui un animale si trova sulle zampe posteriori, distende le braccia, getta indietro la testa e i fianchi. Dopo aver sentito il suono, altri cani della prateria copiano il comportamento e salti si diffondono in tutta la colonia.

Perché lo fanno? I ricercatori hanno studiato il comportamento per decenni, cercando di discernere il motivo per cui gli animali saltano in una varietà di situazioni: quando arrivano i predatori, quando i predatori se ne vanno, quando vegliano o quando difendono il territorio.

Di recente, uno scienziato dell'Università di Manitoba ha suggerito che la risposta ondulata è un indicatore del fatto che tutti nel gruppo sono vigili. Iniziando un salto in avanti, un cane della prateria sta ricordando agli altri di prestare attenzione, il che spiega perché i cani della prateria saltano in una situazione diversa.

Guarda alcuni cani da prateria che saltellano nel video qui sotto.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata con nuove informazioni da quando è stata pubblicata per la prima volta nel febbraio 2015.

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