9 fatti bizzarri sull'ornitorinco

È possibile rimanere senza aggettivi quando si tratta di descrivere l'ornitorinco. Questa creatura unica, endemica dell'Australia, ha confuso gli scienziati sin dalla sua scoperta. Non sappiamo ancora molto sull'animale semi-acquatico o sui segreti che contiene.

Ecco alcune cose e scoperte sull'ornitorinco che conosciamo, tuttavia. Alcuni hanno un senso e altri, francamente, portano solo a ulteriori domande.

1. La gente inizialmente pensava che l'ornitorinco fosse un animale falso. Quando l'ornitorinco fu descritto per la prima volta nel 1799 in "Naturalist's Miscellany" dal naturalista George Shaw, scrisse: "Così accurata è la similitudine che, a prima vista, eccita naturalmente l'idea di una preparazione ingannevole con mezzi artificiali". In effetti, l'aspetto unico dell'ornitorinco - becco e zampe d'anatra, il corpo e la pelliccia di una lontra e la coda di un castoro - quasi tranne una bufala. Anche se Shaw dubitava della sua autenticità, soprannominò la creatura "ornitorinco dal becco d'anatra" e le diede un nome latino, Platypus anatinus o "anatra piatta". Il nome scientifico della creatura è ora Ornithorhynchus anatinus ed è l'unico rappresentante vivente della sua famiglia e del suo genere.

Un'illustrazione dell'ornitorinco da "The Naturalist's Miscellany". (Foto: The Naturalist's Miscellany [CC0 1.0]] / Wikimedia Commons)

2. Gli ornitorinco sono mammiferi velenosi. Pochissimi mammiferi sono velenosi. Un ornitorinco maschio rilascia veleno attraverso gli speroni alla caviglia (le femmine non sono velenose). Il veleno è composto da proteine ​​simili alla difensina o DLP, tre delle quali si trovano solo nell'ornitorinco, il che aumenta il fattore di stranezza dell'animale. Il veleno può ferire gravemente, ma non uccidere, gli esseri umani, ma può essere letale per gli animali più piccoli. Gli scienziati pensano che il veleno, che aumenta nella produzione durante i periodi di accoppiamento, è destinato a rendere inabili i maschi rivali. Parlando di riproduzione ...

3. Gli ornitorinco sono mammiferi che depongono le uova. L'ornitorinco non è l'unico mammifero velenoso e non è l'unico mammifero che depone le uova (anche le quattro specie di echidna depongono le uova). Non si sa molto sul ciclo di vita di un ornitorinco. I maschi non giocano alcun ruolo nell'allevamento della prole dopo l'accoppiamento. La femmina gesticola le uova tra le due e le quattro settimane e poi un'altra settimana di incubazione in cui la donna circonda attorno a loro fatturando alla coda. Una volta che si schiudono, i giovani succhiano il latte da speciali peli mammari per alcuni mesi prima di diventare indipendenti.

4. Sono a rischio di estinzione. L'ornitorinco è elencato come quasi minacciato nella Lista Rossa IUCN delle specie minacciate. Condizioni di siccità estreme e prolungate in Australia hanno prosciugato i corsi d'acqua che compongono l'habitat dell'ornitorinco, secondo uno studio del 2020 sulla conservazione biologica. Gli animali sono anche minacciati dalla perdita di habitat a causa della bonifica e dei cambiamenti climatici. Gli ultimi mesi di incendi hanno anche messo a dura prova le specie. "C'è un urgente bisogno di attuare gli sforzi di conservazione nazionali per questo mammifero unico aumentando le indagini, monitorando le tendenze, mitigando le minacce e migliorando la gestione dell'habitat ornitorinco nei fiumi", scrivono i ricercatori.

L'ornitorinco mangia piccoli invertebrati a fondo pozzo, come i vermi. (Foto: John Carnemolla / Shutterstock)

5. Il latte di ornitorinco potrebbe combattere i superbatteri. Poiché gli ornitorinco non hanno un modo sterile per consegnare il latte, hanno bisogno di ulteriori protezioni contro i batteri nell'ambiente. Nel 2010, gli scienziati hanno scoperto che il latte di ornitorinco conteneva proprietà antibatteriche che potevano aiutare nella lotta contro la resistenza agli antibiotici. Uno studio pubblicato sulla rivista Structural Biology Communications ha determinato che la proteina ha una struttura simile a un ricciolo, quindi i ricercatori l'hanno chiamata proteina Shirley Temple, dopo l'attore bambino noto per le sue ciocche ricci. Questa struttura è unica tra le proteine ​​e potrebbe indicare anche una funzione terapeutica unica.

6. Gli ornitorinco hanno 10 cromosomi sessuali. I mammiferi in genere hanno solo una singola coppia di cromosomi che determinano il sesso, ma gli ornitorinco hanno cinque coppie, una vera rarità nei mammiferi. Per i mammiferi, per determinare il sesso sono sufficienti due cromosomi, ma per l'ornitorinco sono sempre 10 i cromosomi a determinare il sesso. Ancora più strano è che alcuni di quei cromosomi Y condividano i geni con i cromosomi sessuali trovati negli uccelli. Sì, uccelli. È possibile che i cromosomi sessuali di mammiferi e i cromosomi sessuali di uccelli si siano evoluti contemporaneamente e l'ornitorinco potrebbe essere la chiave per capirlo.

7. I ornitorinco non hanno lo stomaco. I ornitorinchi colpiscono gli invertebrati che vivono sul fondo - vermi, larve di insetti, gamberetti - ma quel cibo arriva direttamente al loro intestino dalle loro esule. Non hanno una sacca di enzimi digestivi o acidi per scomporlo. Uno studio pubblicato su Genome Biology ha sottolineato come diversi geni correlati alla digestione e allo stomaco siano stati eliminati o disattivati ​​nella creatura. Una possibile ragione di ciò è che quei piatti a fondo possono essere ricchi di carbonato di calcio, una sostanza che neutralizza l'acido gastrico. Non è necessario l'acido se lo si annulla continuamente.

L'ornitorinco non ha denti nella sua bocca interessante. (Foto: Mari_May / Shutterstock)

8. Anche i ornitorinco non hanno i denti. Prima niente stomaci e ora niente denti. Come mangiano? Quando gli ornitorinchi si tuffano in cerca di cibo, raccolgono anche sabbia e ghiaia dal fondo del mare. Con tutto ciò in bocca, affiorano all'aria e iniziano a "masticare" macinando insieme la ghiaia e la preda.

9. I platypus 'vedono' con le loro bollette sott'acqua. Quando si immergono sott'acqua, gli ornitorinco sono fondamentalmente senza vista e non sono in grado di annusare nulla. Le pieghe della pelle coprono gli occhi e le loro narici si sigillano per diventare a tenuta stagna. Le loro bollette, tuttavia, hanno elettrorecettori e meccanorecettori che consentono loro di rilevare rispettivamente campi elettrici e movimento. Ma poiché i loro meccanorecettori saranno sintonizzati su qualsiasi movimento, gli elettrorecettori sono necessari per rilevare gli organismi viventi da mangiare dopo aver scavato attraverso il fondo del mare.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata con nuove informazioni da quando è stata pubblicata nel marzo 2018.

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