9 fatti da capogiro per i delfini

I delfini non cessano mai di stupire. Mentre i ricercatori si immergono nel mondo sottomarino di questi brillanti cetacei, stiamo imparando quanto siano sorprese queste creature, dalle loro intricate vite sociali alla loro intelligenza. Ecco alcuni dei modi in cui i delfini sono eccezionali, sia fisicamente che mentalmente.

1. I delfini si sono evoluti da animali terrestri

I delfini non vivevano sempre in acqua. Sono quelli che si chiamano rientranti. Milioni di anni fa, gli antenati dei delfini vagavano per la terra. I delfini che conosciamo oggi si sono evoluti da ungulati dalle dita pari, che avevano le dita a forma di zoccolo alla fine di ogni piede. Ma circa 50 milioni di anni fa, questi animali antenati decisero che l'oceano era un posto migliore in cui vivere. Alla fine sono tornati in acqua e si sono evoluti nei delfini che conosciamo oggi.

Le prove di questa storia evolutiva sono ancora visibili nei delfini oggi. I delfini e le balene degli adulti hanno le ossa residue delle dita nelle pinne, così come le ossa delle gambe vestigiali. (Per un rapido aggiornamento delle strutture omologhe, le strutture trovate in diverse specie che hanno avuto origine da un antenato comune, hanno letto 8 misteriosi esempi di evoluzione convergente.)

2. I delfini rimangono svegli per settimane

Un delfino femmina con il suo vitello. Nessuno dei due sta dormendo molto! (Foto: Jman78 / iStockPhoto)

Ricerche recenti hanno dimostrato la sorprendente capacità dei delfini di rimanere svegli per giorni o settimane o forse indefinitamente.

Da un lato, l'abilità ha perfettamente senso. I delfini devono andare sulla superficie dell'oceano per respirare, quindi non possono semplicemente respirare automaticamente come fanno gli umani. Devono rimanere costantemente svegli per prendere fiato ed evitare di annegare. Come lo fanno? Riposando solo metà del loro cervello alla volta, un processo chiamato sonno unemisferico.

Brian Branstetter, un biologo marino della National Marine Mammal Foundation, e altri ricercatori hanno condotto un test con due delfini, vedendo per quanto tempo potevano stare all'erta. Secondo Live Science:

Gli scienziati hanno scoperto che questi delfini potevano usare con successo l'ecolocalizzazione con una precisione quasi perfetta e nessun segno di peggioramento delle prestazioni per un massimo di 15 giorni. I ricercatori non hanno testato per quanto tempo i delfini avrebbero potuto continuare. "I delfini possono continuare a nuotare e pensare per giorni senza riposo o sonno, possibilmente indefinitamente", ha detto Branstetter. Questi risultati suggeriscono che i delfini si sono evoluti per dormire solo con metà del loro cervello non solo per evitare di affogare, ma anche per rimanere vigili.

Respirare e non essere mangiati sono due ottimi motivi per mantenere sempre attiva almeno la metà del cervello. Ma che dire dei piccoli delfini? Si scopre che neanche loro dormono. Per un mese dopo la nascita, i vitelli delfino non fanno l'occhiolino al sonno. I ricercatori pensano che questo sia un vantaggio, aiutando il polpaccio a sfuggire meglio ai predatori, mantenendo alta la temperatura corporea mentre il corpo accumula grasso e persino incoraggiando la crescita del cervello.

3. La maggior parte dei delfini non mastica

I delfini hanno i denti, ma non sono usati per masticare. (Foto: Alicia Chelini / Shutterstock)

Se hai mai visto mangiare un delfino, potresti aver notato che sembrano inghiottire il cibo. Questo perché i delfini non possono masticare. Invece, i loro denti sono usati per afferrare la preda, secondo Whale and Dolphin Conservation. A volte, scuotono il cibo o lo strofinano sul fondo dell'oceano per farlo a pezzi più gestibili. Una teoria per cui si sono evoluti per eliminare la masticazione è perché devono consumare rapidamente pesce prima che la cena possa nuotare via. Saltare il processo di masticazione assicura che il loro pasto non scappi.

4. I delfini hanno lavorato per la Marina dagli anni '60

Un delfino addestrato dalla Marina indossa un pinger localizzato mentre esegue il lavoro di sminamento nel Golfo Persico durante la guerra in Iraq. (Foto: US Navy foto di Photographer's Mate 1st Class Brien Aho [dominio pubblico] / Wikimedia Commons)

L'idea che i delfini siano impiegati dai militari per scansionare i porti alla ricerca di nuotatori nemici o individuare la posizione delle miniere sottomarine può sembrare la trama di un film classificato B, ma è vero - ed è stato per decenni.

Dagli anni '60, la Marina degli Stati Uniti ha utilizzato i delfini e li ha addestrati per rilevare mine sottomarine. Allo stesso modo in cui i cani che rilevano le bombe lavorano usando l'olfatto, i delfini lavorano usando l'ecolocalizzazione. La loro capacità superiore di scansionare un'area per oggetti particolari consente loro di concentrarsi sulle mine e rilasciare un marcatore sul posto. La Marina può quindi entrare e disarmare la miniera. Le capacità di ecolocalizzazione dei delfini superano di gran lunga qualsiasi tecnologia che le persone hanno escogitato per fare lo stesso lavoro.

I delfini sono anche usati per avvisare la Marina della presenza di nemici nei porti. Ci sono state anche molte speculazioni su altri usi dei delfini per i militari, comprese le affermazioni che li addestrano per uccidere persone o piantare esplosivi sulle navi. Niente di tutto ciò è stato confermato dai militari. Tuttavia, gli attivisti degli animali si sono opposti da tempo all'uso dei delfini per scopi militari.

5. I delfini insegnano ai loro piccoli come usare gli strumenti

I delfini possiedono diversi comportamenti che si tramandano da una generazione all'altra. (Foto: Joost van Uffelen / Shutterstock)

I ricercatori hanno scoperto che una popolazione di delfini che vivono a Shark Bay, in Australia, usa strumenti e trasmette queste conoscenze di madre in figlia. Il comportamento si chiama "spugnatura" e i ricercatori hanno scoperto che non era solo il primo caso di utilizzo di strumenti nei cetacei, ma era anche la prova della cultura tra i non umani, secondo una ricerca pubblicata da Eric M. Patterson e Janet Mann in il diario PLOS ONE.

Gli individui in questo piccolo gruppo di delfini cercano diversi minuti per trovare spugne marine a forma di cono. Strappano questa spugna marina dal fondo dell'oceano, quindi la portano sui loro becchi in un terreno di caccia dove la usano per sondare la sabbia per nascondere i pesci. I ricercatori pensano che questo aiuti a proteggere i loro musi sensibili mentre cacciano.

6. I delfini formano amicizie attraverso interessi condivisi

Questo particolare gruppo di delfini a Shark Bay ha tenuto impegnati i ricercatori nel corso degli anni, rivelando informazioni sulla cultura di gruppo e le abitudini sociali.

I ricercatori delle università di Bristol, Zurigo e dell'Australia occidentale hanno scoperto che i delfini della Shark Bay formano amicizie basate su un interesse condiviso - in questo caso, l'abitudine di caccia alle spugne. Questa caratteristica dell'uso degli strumenti è stata trovata principalmente nei delfini femmine, ma studiando il comportamento dei pochi delfini maschi che hanno mostrato il comportamento, i ricercatori hanno visto qualcosa di nuovo: le relazioni si sono formate sulla tecnica condivisa degli strumenti.

"Il foraggiamento con una spugna è un'attività che richiede tempo e in gran parte solitaria, quindi è stato a lungo ritenuto incompatibile con le esigenze dei delfini maschi nella Baia dello squalo - investire tempo nel formare strette alleanze con altri maschi. Questo studio suggerisce che, come le loro controparti femminili e in effetti come gli umani, i delfini maschi formano legami sociali basati su interessi condivisi ", ha detto a Phys.org il dott. Simon Allen, coautore dello studio e associato senior di ricerca presso la School of Biological Sciences di Bristol.

I ricercatori. i risultati sono stati pubblicati negli Atti della Royal Society B.

7. I delfini si chiamano per nome

Quando i delfini sentono il loro nome, rispondono. (Foto: Tory Kallman / Shutterstock)

Sappiamo che i delfini comunicano, ma stiamo imparando di più su come lo fanno continuamente.

I delfini hanno nomi e rispondono quando vengono chiamati. I delfini all'interno dei baccelli hanno il loro "fischio di firma", proprio come un nome, e altri delfini possono usare quel fischio speciale per attirare l'attenzione dei loro compagni di baccello. Considerando che i delfini sono una specie altamente sociale con la necessità di rimanere in contatto a distanza, ha senso che si sarebbero evoluti per usare i "nomi" più o meno allo stesso modo delle persone.

Secondo la BBC, i ricercatori hanno seguito un gruppo di delfini tursiopi, registrando i loro fischietti distintivi e poi riproducendo le chiamate ai delfini.

"I ricercatori hanno scoperto che gli individui rispondevano alle loro chiamate solo risuonando. Il team crede che i delfini si comportino come umani: quando sentono il loro nome, rispondono."

Inoltre, non rispondono quando vengono riprodotti i fischi distintivi dei delfini di strani baccelli, dimostrando che stanno cercando e rispondendo a informazioni specifiche all'interno dei fischi. La ricerca apre nuove domande sull'estensione del vocabolario dei delfini e potrebbe anche rivelare indizi sull'evoluzione delle nostre abilità linguistiche.

Lo studio è stato pubblicato negli Atti della National Academy of Sciences.

8. I delfini lavorano insieme come una squadra

I delfini maschi sincronizzano le loro chiamate quando lavorano insieme come una squadra, un comportamento che una volta si pensava fosse unico per gli umani. (Foto: bluehand / Shutterstock)

Ricerche più recenti approfondiscono ulteriormente l'idea della comunicazione cooperativa. Un team di ricercatori dell'Università di Bristol ha scoperto che i delfini maschi non solo sincronizzano le loro chiamate; lavorano insieme come una squadra e attribuiscono in precedenza pensato unico agli umani.

Nel descrivere il comportamento dei delfini maschi mentre collaborano con i delfini femmine, i ricercatori hanno visto comportamenti cooperativi piuttosto che competitivi, il che è particolarmente insolito in termini di ricerca di un compagno.

"I maschi non attraggono una femmina qui, la hanno, la stanno allevando", ha detto al Guardian la dott.ssa Stephanie King, coautrice dello studio. I risultati del team sono stati pubblicati sulla rivista Proceedings of the Royal Society B.

9. I delfini sono ricchi di tossine di pesce

Sappiamo che i pesci palla hanno tossine forti. Apparentemente anche i delfini lo sanno, e lo usano per scopi ricreativi.

Normalmente, la tossina del pesce palla è mortale. Tuttavia, a piccole dosi la tossina si comporta come un narcotico. La BBC ha filmato i delfini che giocano delicatamente con un pesce palla, passandolo tra i membri del pod per 20-30 minuti, quindi restando in superficie apparentemente incantati dai loro stessi riflessi.

Rob Pilley, uno zoologo che ha anche lavorato come produttore nella serie, è stato citato in The Independent: "Questo è stato un caso di giovani delfini che sperimentavano intenzionalmente qualcosa che sappiamo essere inebriante ... Ci ha ricordato quella mania alcuni anni fa, quando la gente ha iniziato a leccare i rospi per farsi un ronzio, in particolare il modo in cui sono rimasti lì in preda al terrore in seguito. Era la cosa più straordinaria da vedere.

Apparentemente gli umani non sono le uniche specie a dilettarsi consapevolmente in strane sostanze per raggiungere uno stato mentale alterato.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata con nuove informazioni da quando è stata pubblicata per la prima volta nel giugno 2016.

Articoli Correlati