9 fatti straordinari sulle api native del Nord America

Sappiamo tutti che le api sono fantastiche. Senza questi impollinatori, gli umani e molte altre creature morirebbero di fame. Ma ci sono così tante cose sulle api che la maggior parte di noi non capisce, inclusa la grande quantità di diversità. Esistono oltre 4.000 specie di api autoctone nel solo Nord America. E con tale diversità derivano stranezze e comportamenti straordinari. Il fotografo Clay Bolt è in viaggio per documentare tutte le api del Nord America e ha scoperto alcuni fatti affascinanti.

Ci ha fornito una manciata delle cose più belle che ha imparato durante il suo lavoro con questi insetti. Dai feromoni che fungono da mantelli dell'invisibilità, alle uova che si schiudono in modo ordinato nel nido, alle api che competono con l'ape europea del miele come impollinatori più efficienti, si preparano ad aprire gli occhi sulle api.

1. Riscaldatori integrati

Vosnesensky's Bumble Bee ( Bombus vosnesenskii ), San Francisco

In primavera, un nuovo calabrone regina incuba le sue uova in un piccolo nido di paglia molto simile a un uccello madre. Posizionando l'addome sulle uova è in grado di controllarne la temperatura, accelerando lo sviluppo dei suoi piccoli. Una volta che le uova si sono schiuse e le larve sono emerse, lei continuerà a mantenere calde le sue figlie fino a quando non saranno abbastanza grandi da lasciare il nido per il foraggiamento. Per mantenere la sua posizione seduta le uova il più a lungo possibile, prima costruisce un piccolo vaso di cera pieno di nettare dolce accanto al nido da cui può sorseggiare in modo che non debba lasciarla giovane troppo spesso.

2. Mantelli dell'invisibilità

Ape di cuculo maschio (Nomada sp), Chatanooga, Tennessee

Dopo la copulazione, un'ape di cuculo maschio nel genere Nomada trasferisce un "mantello dell'invisibilità" di feromoni al suo compagno che le permette di scivolare, non rilevata, nel nido della sua specie di ape ospite. Gli ingressi dei nidi di api solitari sono allineati con una firma chimica unica che funge da tipo di sistema di rilevamento di intrusi per visitatori indesiderati. Tuttavia, un'ape cuculo femmina è in grado di passare senza troppi problemi grazie a questo dono unico della sua compagna.

3. Volo notturno

Ape del sudore notturno (Megalopta sp), Monti Kanuku, Guyana

La maggior parte delle api vola durante il giorno. Tuttavia, alcune specie nordamericane (come un'ape sudata, Lasioglossum texana) sono in grado di navigare alla luce della luna e delle stelle, il che consente loro di raccogliere polline e nettare da piante che fioriscono di notte come l'enagra. Le specie notturne, come l'ape sudamericana che vola di notte, mostrata qui, hanno allargato gli occhi semplici noti come ocelli (i 3 piccoli occhi centrati tra gli occhi composti più grandi) che li aiutano a navigare in livelli di illuminazione molto bassi.

Per quanto riguarda la meccanica del volo, un nuovo studio fa luce su come le ali relativamente piccole delle api possano mantenere i loro corpi in volo. Le api hanno minuscoli flussi d'aria simili a tornado che si formano sui bordi delle ali, noti come vortici del bordo anteriore (LEV). “Inizialmente, tutti pensavano che questa fosse la soluzione magica che stavamo cercando. Le persone adoravano i vortici e presumevano che dovessero essere responsabili dell'ascensore in più ”, ha detto a New Scientist Mostafa Nabawy dell'Università di Manchester, autore principale dello studio. "Invece abbiamo scoperto che i LEV significano che l'ala può volare con un angolo di attacco molto più alto senza bloccarsi", ha detto Nabawy.

I turbinii d'aria sul bordo dell'ala aiutano le api ad inclinare le ali in modo più netto verso il cielo, migliorando il flusso d'aria sopra l'ala. Questo angolo più acuto è ciò che dà alle api abbastanza ascensore per volare.

4. Chiamate di sveglia

Ape dalle foglie sfocate ( Megachile melanophaea ), Madison, Wisconsin

Le api tagliafoglie sono allevate in nidi stretti a forma di tubo che sono allineati con foglie dalla loro madre. In genere, le api si schiudono dall'ingresso (le ultime uova deposte) sul retro del nido in modo che tutti possano partire in modo ordinato. Occasionalmente, un'ape giovane può "dormire" troppo a lungo, bloccando l'uscita e causando un ingorgo per il resto dei suoi compagni di nido. Quando ciò accade, la compagna di nido che è la prossima in fila darà al suo fratello sonnolento un lieve morso sull'estremità dell'addome come un segnale che è ora di svegliarsi e muoversi.

5. Sonno sospeso

Ape dalle lunghe corna di cardo ( Melissodes desponsa ), che dorme su una verga d' oro.

Le api solitarie, come puoi immaginare dal loro nome, non vivono in colonie come le api da miele. Poiché non esiste una casa comune in cui tornare, molte specie solitarie come l'ape dalle lunghe corna di cardo riposeranno di notte bloccando le loro mandibole su un po 'di vegetazione. Dopo aver trovato un sito adatto al crepuscolo al crepuscolo, l'ape entrerà in uno stato di animazione sospesa fino alla mattina successiva, quando il calore del sole gli consentirà di volare di nuovo. Questo è un tratto che è ancora condiviso da alcuni degli antichi antenati delle vespe nella famiglia Sphecidae.

6. Antenati della vespa

Un Beewolf ( Philanthus gibbosus ) tiene un'ape sudata (Lasioglossum pilosum ) sotto il suo addome prima di trasportarla nel suo nido come cibo paralizzato e vivente per i suoi piccoli.

Quale è venuto prima, api o vespe? Molti biologi evoluzionisti credono che le api siano essenzialmente un lignaggio di vespe che raccolgono polline che discendono direttamente da un gruppo di vespe predatrici della famiglia Crabronidae. Le vespe in questa famiglia - i beewolves, per esempio - spesso visitano i fiori in cerca di prede di insetti per nutrire i loro piccoli. La preda catturata viene spesso ricoperta di polline quando viene nutrita con le giovani vespe. All'inizio questo serviva come fonte aggiuntiva di proteine ​​per le giovani vespe, ma nel tempo una o più specie hanno iniziato a nutrire i loro piccoli con una rigorosa dieta a base di polline. Questo alla fine ha portato alla nascita degli insetti che ora chiamiamo api. Le api si nutrono rigorosamente di nettare e polline e utilizzano peli dalla forma unica chiamati scopa che consentono a un'ape femmina di raccogliere il polline per i suoi piccoli.

7. Api senza pungiglione

Un'ape senza pungiglione ( Trigona sp ) dalle montagne Kanuku, Guyana

Tutte le api non producono miele - il tipo che ci piace avere sul nostro toast, comunque. La maggior parte delle persone ha familiarità con le api da miele e la loro capacità di prendere il nettare di un fiore - attraverso un incredibile processo biologico - e trasformarlo in delizioso miele. Tuttavia, la maggior parte delle specie di api è solitaria, o solo sociale su base molto limitata, il che significa che non hanno bisogno di immagazzinare una scorta di cibo prontamente disponibile per la loro colonia in continua crescita. Mentre molte api solitarie mescolano un po 'di una sostanza simile al miele con una piccola quantità di polline per i loro piccoli, il vero miele viene prodotto solo da alcune specie di api nella famiglia delle Apidi, che include api da miele e un gruppo diversificato noto come api senza pungiglione. Le api senza pungiglione sono anche allevate per il miele in gran parte delle regioni tropicali del mondo.

8. Impollinatori produttivi

Ape di mirtillo sudorientale ( Habropoda laboriosa )

Le api native meritano più credito per la produzione degli alimenti di cui godiamo ogni giorno. Sapevi che le api da miele non sono sempre gli impollinatori più efficienti delle colture native nordamericane come mirtilli e zucca? Il polline di mirtillo è tenuto stretto all'interno delle antere del fiore, il che rende molto difficile l'accesso alle api da miele. I bombi e le specie specializzate come l'ape mirtillo sud-orientale usano una tecnica nota come impollinazione o sonicazione per liberare questo polline. Per fare questo, le api scardinano i loro muscoli di volo e li vibrano ad un ritmo rapido, spostando il polline e facendolo cadere dal fiore di mirtillo sui loro corpi. È stato stimato che un'ape di mirtillo meridionale produttiva visiterà fino a 50.000 fiori nel corso della sua vita, con conseguente produzione di qualche parte nel quartiere di 6.000 mirtilli. Non male per una piccola ape!

9. Insetti in via di estinzione

Rusty Patched Bumble Bee ( Bombus affinis ). Fotografato a Madison, WI

Mentre ci sono circa 4.000 specie di api native in Nord America, molte sono in gravi difficoltà a causa di una varietà di fattori tra cui la perdita di habitat e l'uso di pesticidi come i neonicotinoidi. In molti casi, i pesticidi non uccidono direttamente un'ape impollinatrice, ma lo fanno indirettamente, influenzando la sua capacità di riprodurre o immagazzinare grasso corporeo, causando una morte lenta. Un tragico esempio di ape nordamericana in grave declino è l'ape arrugginita rattoppata ( Bombus affinis ), il cui numero è calato dell'87 percento negli ultimi 15 anni. Questa bellissima ape e altre specie strettamente correlate sono state colpite da un patogeno interno che è stato introdotto in Nord America quando i bombi importati dall'Europa per impollinare i pomodori serra sono fuggiti in natura e sono entrati in contatto con le api selvatiche. Il calabrone di Franklin ( Bombus franklini ), un parente del calabrone arrugginito rattoppato che è stato anche colpito da questo patogeno, non è stato visto dal 2006.

Nota dell'editore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata originariamente nel novembre 2014.

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