Abbiamo appena individuato quando le stelle sono nate?

Quando le stelle hanno avuto il primo sfarfallio? È una grande domanda che ci ha confuso da quando siamo venuti a conoscenza del nostro ambiente celeste.

E, considerando le infinite incognite dell'universo - e il nostro vantaggio da macchiolina - sembrava un enigma cosmico che sarebbe rimasto senza risposta.

Fino ad ora.

In un nuovo studio pubblicato questa settimana su Nature, i ricercatori affermano di avere una data per quel momento in cui le stelle hanno preso vita.

Sulla base di un debole segnale proveniente dai primi oggetti nell'universo, gli scienziati hanno ancorato la luce delle prime stelle a 13, 6 miliardi di anni fa, circa 180 milioni di anni dopo il Big Bang.

Studiando i cambiamenti nel Cosmic Microwave Background, una distesa di gas irradiati, gli scienziati hanno scoperto una serie sorprendentemente ricca di indizi sul lontano passato dell'universo. Questi cambiamenti - causati dalla luce ultravioletta che interagisce con l'idrogeno - provengono dalle primissime stelle nell'universo, affermano gli astronomi. Come spiega l'abstract:

"Questa alterazione indurrebbe il gas ad assorbire i fotoni dallo sfondo cosmico a microonde, producendo una distorsione spettrale che dovrebbe essere osservabile oggi a frequenze radio inferiori a 200 megahertz1".

Per i ricercatori dello Stato dell'Arizona, è bastata un'antenna modesta, grande come un frigorifero, per catturare il segnale rivelatore in quel pagliaio radioattivo.

"La ricerca di questo segnale minuscolo ha aperto una nuova finestra sull'universo primordiale", dice l'autore principale Judd Bowman dell'Arizona State University, al Guardian. "È improbabile che saremo in grado di vedere prima nella storia delle stelle nella nostra vita."

Lo studio, che ha comportato innumerevoli repliche e cambi di attrezzatura per assicurarsi che il segnale sia reale, è il culmine di 10 anni di lavoro.

Lungo la strada, il team di ricerca potrebbe aver fatto una seconda grande scoperta: prove di prove a lungo sfuggenti della materia oscura al lavoro.

"Se confermata, questa scoperta merita due premi Nobel", dice l'astronomo di Harvard Avi Loeb, che non era coinvolto nello studio, dice all'Associated Press. "Sia per catturare il segnale delle prime stelle sia per la potenziale conferma della materia oscura."

Naturalmente, con un'affermazione così importante, lo studio dovrà resistere a un intenso controllo scientifico. Come osserva Loeb, "affermazioni straordinarie richiedono prove straordinarie".

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