Alcuni fatti interessanti sugli scoiattoli volanti

I pipistrelli sono gli unici mammiferi che volano veramente, ma non sono i soli che potresti vedere al crepuscolo al di sopra. Per decine di milioni di anni, una varietà di altri vertebrati pelosi hanno anche impennato nelle foreste, soprattutto dopo il tramonto.

Gli scoiattoli volanti - che in realtà scivolano, non volano - risalgono almeno all'epoca dell'oligocene, e ora arrivano in 43 specie in Asia, Europa e Nord America. Veleggiano da un albero all'altro su una speciale membrana tra ciascun arto anteriore e posteriore, un trucco che si è evoluto più volte nella storia. (A parte gli scoiattoli volanti, è anche usato da altri mammiferi aerei come anomalie, colugos e alianti dello zucchero.)

Gli scoiattoli volanti sono principalmente notturni, ma a volte escono alla luce del giorno, come questo scoiattolo volante bianco e rosso (Petaurista alborufus) presso la Riserva naturale nazionale di Foping in Cina. (Foto: fotografia di Burrard-Lucas)

Scivolando tra gli alberi al chiaro di luna, questi animali possono sembrare fantasmi. Tuttavia la loro mistica notturna è bilanciata da un carisma dagli occhi da cerbiatta, che li rende preziose mascotte per gli antichi boschi in cui vivono. Gli umani sono naturalmente attratti dalla carineria e dalla novità, quindi gli ambientalisti spesso raccolgono il supporto per gli ecosistemi in difficoltà evidenziando animali carini o insoliti che dipendono da loro.

Anche se raramente vediamo mammiferi che scivolano in libertà, è bello sapere che sono ancora là fuori, a pattugliare boschi primitivi come facevano molto prima che esistesse la nostra stessa specie. E dal momento che il loro futuro dipende dalla salute di tali luoghi, chiunque apprezzi questi animali deve anche essere un fan delle foreste native. Per far luce su entrambi, ecco uno sguardo più da vicino al mondo segreto degli scoiattoli volanti:

Quegli adorabili occhi sono per la visione notturna.

Lo scoiattolo volante siberiano attraversa l'Europa settentrionale e la Russia, ma una popolazione sull'isola giapponese di Hokkaido è ora considerata una sottospecie endemica, nota come Pteromys volans orii. (Foto: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Gli occhi grandi e rotondi sono uno dei motivi per cui gli scoiattoli volanti sembrano così carini per gli umani. Ma mentre questo tratto indica in genere l'infanzia nei mammiferi - come gli occhi spalancati che ci affascinano di neonati e cuccioli, gli scoiattoli volanti mantengono i loro pigri sproporzionatamente pieni nell'età adulta. Hanno sviluppato grandi occhi per raccogliere più luce per una migliore visione notturna, un adattamento condiviso da molti animali notturni, dai gufi ai lemuri.

Possono brillare di notte.

Mentre sappiamo che tutte le specie di scoiattoli volanti sono attive di notte, non è stato fino a poco tempo fa che i ricercatori hanno scoperto che alcuni brillano anche di notte.

Jonathan Martin, professore associato di silvicoltura al Northland College nel Wisconsin, una sera stava tornando da un'escursione quando ha acceso una luce ultravioletta a uno scoiattolo volante e ha visto che brillava di rosa, riporta Popular Science. Sulla base di quella scoperta spontanea, un team di ricercatori guidato da Allison Kohler alla fine ha scoperto che tutti gli scoiattoli volanti americani fluiscono di notte.

Hanno anche imparato che gli scoiattoli volanti si illuminano più fortemente sulla parte inferiore. Non è ancora chiaro il motivo per cui gli scoiattoli emettano un effetto fluorescente, ma i ricercatori hanno diverse teorie, tra cui l'evitamento dei predatori di notte, la comunicazione tra gli scoiattoli e la navigazione su terreni innevati e ghiacciati.

Invece delle ali, gli scoiattoli volanti hanno "patagia" e speroni al polso.

La membrana pelosa, simile a un paracadute, tra gli arti anteriori e posteriori di uno scoiattolo volante è nota come "patagium" (plurale: patagia). Questi lembi catturano l'aria quando lo scoiattolo cade, lasciandolo spingere in avanti invece di precipitare. Ma per assicurarsi che la patagia prenda abbastanza aria, gli scoiattoli volanti hanno anche un altro asso nella manica: la cartilagine spinge su ogni polso che può essere esteso quasi come un dito in più, allungando la patagia più lontano di quanto le piccole braccia dello scoiattolo possano fare da sole.

Quando uno scoiattolo volante vuole raggiungere un albero che si trova oltre la distanza di salto, salta audacemente nella notte, come catturato nel video sopra. Quindi estende gli arti, compresi gli speroni del polso, per allungare la patagia e iniziare a planare. Atterra sul tronco del suo albero bersaglio, afferrando la corteccia con i suoi artigli e spesso si precipita immediatamente dall'altra parte per evitare eventuali gufi che potrebbero aver visto la sua scivolata.

Gli scoiattoli volanti possono planare per 300 piedi e compiere curve di 180 gradi.

Una vista di uno scoiattolo volante meridionale ( Glaucomys volans ) che scivola in alto. (Foto: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Potrebbero non volare davvero, ma gli scoiattoli volanti coprono ancora distanze impressionanti nell'aria. La planata media di uno scoiattolo volante settentrionale (Glaucomys sabrinusis) è di circa 20 metri, secondo il Museo di Zoologia dell'Università del Michigan, o leggermente più lunga di una pista da bowling. Ma può anche andare molto più lontano, se necessario, con planate registrate fino a 90 metri. Ciò significa che uno scoiattolo volante a nord di 11 pollici (28 cm) potrebbe scivolare quasi per l'intera lunghezza di un campo di calcio, o fino a quando la Statua della Libertà è alta. È anche straordinariamente agile, usando gli arti, la coda soffice e i muscoli della patagia per fare curve strette, anche tirando fuori i semicerchi in una sola planata.

E tali abilità non si limitano alle specie più piccole: lo scoiattolo volante rosso gigante asiatico (Petaurista petaurista) può crescere lungo 81 cm e pesare quasi 1, 8 kg, ma è stato visto fare scivolate agili fino a 246 piedi (75 metri).

Il 90 percento di tutte le specie di scoiattoli volanti esiste solo in Asia.

Uno scoiattolo volante rosso gigante ( Petaurista petaurista ) si appollaia su un ramo in Sabah, Malesia. (Foto: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Scoiattoli volanti selvaggi si trovano in tre continenti, ma non sono distribuiti uniformemente. Quaranta di 43 specie conosciute sono endemiche in Asia, il che significa che non esistono naturalmente in nessun altro luogo sulla Terra. E i parenti degli scoiattoli volanti hanno abitato parti dell'Asia per circa 160 milioni di anni, secondo una nuova ricerca sui fossili di mammiferi volanti che provengono dall'età dei dinosauri. Come riporta il New York Times:

I fossili della nuova specie, Maiopatagium e Vilevolodon, sono squisitamente conservati, rivelando molti dettagli della loro anatomia. Fogli di pelle alata si estendevano dalle loro guance alle loro gambe e code. Avevano anche spalle straordinariamente flessibili necessarie per arrampicarsi sugli alberi e quindi manovrare in aria durante una planata.

L'Asia ha svolto un altro ruolo chiave nella storia degli scoiattoli volanti, secondo uno studio del 2013, con fitte foreste che offrono sia un rifugio che un centro di diversificazione. Questi habitat potrebbero aver salvato gli scoiattoli volanti durante i periodi glaciali, ma si sono anche lentamente separati e ricollegati nel tempo, un processo che può spingere nuove specie ad evolversi.

Anche se le foreste asiatiche hanno fatto tutto ciò, tuttavia, molti ora affrontano minacce crescenti a causa della deforestazione su vasta scala e dei cambiamenti climatici indotti dall'uomo, che stanno avvenendo molto più rapidamente dei cambiamenti naturali subiti dagli antichi scoiattoli volanti. "Basato su questo lavoro", hanno scritto gli autori dello studio, "prevediamo un futuro cupo per gli scoiattoli volanti, uno che è strettamente associato al destino delle foreste in Asia".

Solo 3 scoiattoli volanti sono nativi del Nuovo Mondo.

Gli scoiattoli volanti meridionali sono comuni in gran parte del Nord America orientale. (Foto: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Scoiattoli volanti esistono in una vasta fascia del Nord e Centro America, ad eccezione di luoghi scarsamente alberati come deserti, praterie e tundra. Si sono adattati a una vasta gamma di foreste in climi drammaticamente diversi, dall'Honduras al Quebec e dalla Florida all'Alaska. Eppure, diversamente dai loro parenti molto diversi in Asia, tutti questi scoiattoli volanti americani provengono da sole tre specie. C'è lo scoiattolo volante settentrionale e lo scoiattolo volante meridionale (Glaucomys volans), oltre allo scoiattolo volante di Humboldt (Glaucomys oregonensis), identificato come specie nel 2017 dopo essere stato precedentemente classificato come sottospecie di scoiattolo volante settentrionale.

Mappe di distribuzione per due delle tre specie di scoiattoli volanti del Nord America. (Foto: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Tutte e tre le specie americane sono abbastanza diffuse, sebbene alcune sottospecie siano relativamente rare, come lo scoiattolo volante nordico della Carolina in via di estinzione (G. sabrinus coloratus) o lo scoiattolo volante San Bernardino (G. sabrinus californicus).

Se gli scoiattoli volanti vivono nelle vicinanze, siamo spesso ignari.

Gli scoiattoli volanti possono essere difficili da individuare al buio, ma a volte sono traditi dal loro occhio, come il riflesso rossastro di questo scoiattolo volante settentrionale (Glaucomys sabrinus) in Ontario. (Foto: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

La maggior parte degli scoiattoli sugli alberi non scivolanti sono diurni o attivi durante il giorno. E poiché alcune specie si sono adattate alla vita della città - come l'onnipresente grigio orientale del Nord America - sono tra gli animali selvatici più comunemente visti per molte persone.

Ma in alcune parti del mondo, compresa gran parte del Nord America, gli scoiattoli volanti sono molto più comuni di quanto suggerisca la loro visibilità diurna. Sono diffusi non solo in aree selvagge remote e boscose, ma anche in molte aree suburbane con alberi abbastanza vecchi per accogliere lo stile di vita di uno scoiattolo volante. Li vediamo raramente perché sono attivi quando tendiamo ad addormentarci, o almeno al chiuso. Anche quando siamo fuori di notte, la copertura dell'oscurità può nasconderci da scoiattoli volanti.

Se vuoi vederne o ascoltarne una, tuttavia, ci sono modi per migliorare le tue probabilità. Una torcia può rivelare il lustrascarpe di uno scoiattolo volante di notte, ad esempio, come nella foto sopra. Molte specie emettono anche suoni acuti "cheep" per comunicare tra loro, spesso ascoltati nelle prime ore dopo il tramonto.

Gli scoiattoli volanti per bambini hanno bisogno di molta maternità.

Gli scoiattoli volanti non producono calore corporeo fino a quando non hanno circa 5 settimane. Quando i cuccioli orfani vengono portati nei centri di riabilitazione della fauna selvatica, sono spesso avvolti in coperte o cuscinetti di riscaldamento per il calore. (Foto: blu fish design / Shutterstock.com)

Gli scoiattoli volanti meridionali sono sopravvissuti esperti, ma arrivano solo a quel punto con molto amore materno. "Le femmine scoiattoli volanti meridionali danno vita a giovani glabri, indifesi che sono estremamente non coordinati e incapaci di ribaltarsi", spiega il Museo di Zoologia dell'Università del Michigan (UMMZ). "Durante i primi giorni della loro vita, i giovani si dimenano continuamente emettendo cigolii deboli."

Le loro orecchie si aprono entro 2-6 giorni dalla nascita e sviluppano un pelo dopo circa una settimana. I loro occhi non si aprono per almeno tre settimane, e rimangono dipendenti dalle loro madri per diversi mesi. "Le femmine si prendono cura dei loro piccoli nel nido e li allattano per 65 giorni, un tempo insolitamente lungo per un animale di queste dimensioni", aggiunge UMMZ. "I giovani diventano indipendenti da 4 mesi a meno che non siano nati più tardi in estate, nel qual caso di solito svernano come una famiglia."

Le madri mantengono anche diversi nidi secondari, osserva il Savannah River Ecology Lab (SREL) dell'Università della Georgia, dove possono fuggire con la prole se il sito del nido principale diventa troppo pericoloso. Secondo quanto riferito, uno scoiattolo volante meridionale è stato visto farlo durante un incendio nella foresta, anche se le fiamme le stavano cantando la pelliccia.

Gli scoiattoli volanti non vanno in letargo, ma fanno hygge.

Nonostante abitino foreste gelide in luoghi come il Canada, la Finlandia e la Siberia, gli scoiattoli volanti non vanno in letargo. Invece, diventano meno attivi quando fa freddo, trascorrendo più tempo nei loro nidi e meno tempo a cercare cibo. (Si avventurano comunque fuori durante l'inverno, però, come gli scoiattoli volanti nani giapponesi nel video qui sopra.)

Sono anche noti per affrontare il rigido clima invernale rannicchiandosi insieme. Talvolta più scoiattoli condividono un nido per questo motivo, al di là dei membri della famiglia. Possono ridurre il loro tasso metabolico e la temperatura corporea per risparmiare energia, secondo la SREL, e beneficiare del calore radiante reciproco. Rannicchiarsi per il calore può essere così importante, infatti, che gli scoiattoli volanti sono anche noti per condividere i loro nidi con altri tipi di fauna selvatica, tra cui pipistrelli e persino gufi da branco.

Alcuni scoiattoli volanti sono più grandi di un gatto domestico.

Gli scoiattoli volanti giganti bianchi e rossi possono crescere di 1 metro (3 piedi) di lunghezza dalla testa alla coda. (Foto: fotografia di Burrard-Lucas)

Gli scoiattoli volanti hanno dimensioni che vanno da pochi pollici a pochi piedi, compresi alcuni dei più piccoli e grandi scoiattoli d'albero conosciuti dalla scienza. Entrambe le specie americane sono relativamente piccole, per esempio, mentre alcuni scoiattoli volanti asiatici possono essere enormi.

Conosciuti come scoiattoli volanti giganti, questi variano da abbondanti a in via di estinzione. Il gigante rosso e bianco (Petaurista alborufus) può essere lungo più di 3 piedi (1 metro) e superiore 3 libbre (1, 5 chilogrammi), ed è relativamente comune nella Cina centrale e meridionale. Il gigante rosso leggermente più piccolo (P. petaurista) ha una gamma ancora più ampia, dall'Afghanistan e dal Pakistan alla Malesia e Singapore. Entrambi sono elencati come specie di "minor preoccupazione" dall'Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN).

Uno scoiattolo volante gigante bianco e rosso viene curato in un centro di soccorso a Guangzhou, in Cina. (Foto: China Photos / Getty Images)

Alcuni altri giganti sono molto più rari. Lo scoiattolo volante lanoso (Eupetaurus cinereus) è noto solo da una dozzina di esemplari nell'estremo nord dell'Himalaya, ed è ritenuto in pericolo dalla IUCN a causa della radura delle sue pinete native.

C'è anche lo scoiattolo volante Namdapha in pericolo di estinzione (Biswamoyopterus biswasi), noto solo da un singolo esemplare trovato nel Namdapha National Park in India nel 1981. Si pensava che fosse il membro solitario del suo genere fino al 2012, quando una specie affine (B. laoensis ) è stato scoperto in un mercato di carni selvatiche in Laos.

Questo non è uno scoiattolo volante, ma è un mammifero planante.

Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) sono mammiferi plananti del sud-est asiatico. (Foto: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Oltre agli scoiattoli volanti, ci sono anche almeno altre 20 specie di mammiferi plananti al di fuori della famiglia degli scoiattoli, Sciuridae. Abitano ambienti boschivi simili, usano la loro patagia in modi simili e sono generalmente notturni; hanno semplicemente evoluto le proprie capacità separatamente, un processo chiamato evoluzione convergente.

Gli alianti non scoiattoli includono il colugo - noto anche come "lemuri volanti", anche se non sono lemuri e non possono volare - e le anomalie, sette roditori africani soprannominati "scoiattoli dalla coda squamosa" nonostante non fossero veri scoiattoli. Ci sono anche opossum di volo a vela, un gruppo di marsupiali tra cui alianti di zucchero, aliante in mogano in via di estinzione dell'Australia e aliante a nord in pericolo di estinzione della Papua Nuova Guinea.

Alcuni scoiattoli volanti sono tossicodipendenti della soffitta.

Mentre le foreste di tutto il mondo svaniscono in fattorie e città, la fauna selvatica deve adattarsi o svanire. Molti scoiattoli volanti si sono dimostrati adattabili agli habitat umani, comprese entrambe le specie americane, se sono stati lasciati alberi abbastanza alti. Ma la loro intraprendenza tenta anche alcuni scoiattoli volanti di condividere le nostre case, probabilmente scambiando attici per enormi cavità arboree. E ciò può causare problemi, come spiega il video sopra.

In definitiva, la chiave per sbarazzarsi degli scoiattoli volanti e di altri roditori è l'esclusione o la chiusura dei loro punti di ingresso, poiché altrimenti loro o altri intrusi potrebbero semplicemente ri-invadere. Per suggerimenti su come separarsi umanamente ed efficacemente, consultare questa scheda informativa del Dipartimento per l'energia e la protezione ambientale del Connecticut e questa guida approfondita sullo sfratto di una famiglia di scoiattoli volanti. (Non cercare di tenerli come animali domestici - nutrire e ospitare animali selvatici è generalmente una cattiva idea per tutti i soggetti coinvolti.)

Sono uno dei tanti motivi per cui vale la pena proteggere le foreste di vecchia crescita.

Gli scoiattoli volanti prosperano spesso nelle foreste primarie, come questa nella costa dell'Oregon. (Foto: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Le foreste hanno reso gli scoiattoli volanti ciò che sono, creando ambienti in cui le abilità di volo a vela davano ai loro antenati un vantaggio. E gli scoiattoli volanti hanno contribuito a modellare i loro habitat in cambio, diffondendo semi di alberi e fornendo cibo per predatori nativi come i gufi.

Gli scoiattoli volanti svolgono solo piccoli ruoli in grandi e complicati ecosistemi forestali, ma quegli ecosistemi sono anche abbastanza preziosi per gli esseri umani, offrendo una ricchezza di risorse naturali e servizi ecologici come aria più pulita, acqua più pulita e meno inondazioni. A volte perdiamo di vista quei benefici e la fauna carismatica come gli scoiattoli volanti può aiutarci a ricordare di non perdere la foresta per gli alberi.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata per la prima volta nel gennaio 2017.

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