In che modo gli uragani influenzano gli uccelli?

Gli uccelli e gli uragani hanno sempre avuto una lotta annuale per la vita e la morte. La sopravvivenza non è mai stata facile per gli uccelli, siano essi uccelli migratori terrestri, uccelli costieri o uccelli che trascorrono la maggior parte del loro tempo in acque libere. Ma alcuni anni sono particolarmente insidiosi, specialmente per gli uccelli migratori terrestri nel loro viaggio dalle zone di riproduzione in Nord America alle case invernali ai tropici.

Nel 2017, ad esempio, due delle tempeste più potenti mai registrate hanno avuto un impatto sulla passerella orientale degli uccelli, il percorso che li porta attraverso la Florida e la loro passerella centrale attraverso l'Alabama, la Louisiana, il Mississippi e il Texas. Quest'anno, l'uragano Dorian non solo si è seduto alle Bahamas come una tempesta di categoria 5, ma continua anche a spingere gli uccelli sulla passerella orientale più all'interno.

Gli effetti di questi uragani sui modelli migratori sono seguiti da vicino da un gruppo di ricercatori che diversi anni fa ha lanciato un progetto chiamato BirdCast per capire come gli uccelli migratori terrestri utilizzano l'habitat di sosta sulla costa settentrionale del Golfo del Messico. È un modo per i ricercatori di valutare dove gli uccelli migratori terrestri si fermano in rotta verso i tropici e come le tempeste stanno modificando i movimenti migratori degli uccelli.

Nonostante la loro distruzione, potenti uragani come questi offrono un'opportunità unica per studiare i movimenti degli uccelli.

"Potremmo essere in grado di dire qualcosa sull'impatto di Irma mentre si muove attraverso la Florida", ha detto Jeff Buler, professore associato di ecologia della fauna selvatica presso il Dipartimento di Entomologia ed Ecologia della fauna selvatica presso l'Università del Delaware, al momento. Il radar meteorologico Doppler aggiornato offre loro quella capacità perché rivela ciò che chiama bioscatter, gli animali che il radar rileva e distingue dalle precipitazioni. Anche con questa tecnologia avanzata, tuttavia, non sono in grado di determinare quanti uccelli potrebbero essere stati uccisi dalla forza dei venti o essere stati portati in mare e annegati. Questo tipo di informazioni richiederebbe tag di telemetria su popolazioni specifiche di uccelli.

Con le informazioni sostanziali che sono stati in grado di accumulare, tuttavia, oltre ai dati degli uragani precedenti, sono in grado di valutare l'impatto di un uragano sulla migrazione autunnale.

Il passaggio dell'uragano Dorian

I venti e le onde dell'uragano Dorian hanno attraccato questa barca a Marsh Harbour, nel Great Abaco, alle Bahamas. Queste forze della natura muovono anche gli uccelli, le loro fonti alimentari e i loro habitat. (Foto: BRENDAN SMIALOWSKI / AFP / Getty Images)

Quando una tempesta di queste dimensioni si avvicina alla riva e rimane vicino alla riva per un periodo di tempo così lungo, ha un impatto grave sulle comunità di uccelli locali e transitorie, secondo BirdCast.

Come con l'uragano Irma, gli uccelli canori colpiti da questo uragano stavano percorrendo la passerella orientale su una rotta che li portava attraverso la Florida e poi attraverso i Caraibi e verso l'America centrale e meridionale.

"Questi uccelli sono generalmente mughetti, lucciole, pigliamosche e passeri", ha detto Buler sull'uragano Irma, ma è anche vero per qualsiasi uragano che segue questo percorso. La rotta migratoria sfrutta i venti di caduta occidentali per queste specie. Anche altri gruppi di uccelli migrano lungo questa passerella, tra cui rapaci, uccelli acquatici, uccelli costieri e trampolieri, ha affermato Buler. La migrazione si chiama migrazione ad anello perché è una rotta che riporterà gli uccelli negli Stati Uniti in primavera attraverso il Golfo, nella zona centrale della passerella e in Alabama, Louisiana, Mississippi e Texas.

Ma gli uccelli hanno affrontato una doppia minaccia durante l'apice della migrazione autunnale a settembre a causa della forza più forte dei venti di uragano, ha detto Buler. Una minaccia era la perdita di risorse alimentari, come insetti o fiori autunnali fruttiferi che sono stati spogliati della vegetazione. L'altra era la possibilità che gli uccelli venissero portati fuori rotta dalla tempesta, forse anche al punto di partenza della loro migrazione!

Gli uccelli possono essere portati fuori rotta attraverso un fenomeno che Buler chiama "trascinamento" nell'occhio dell'uragano. Ciò accade quando uccelli marini come sterne fuligginose, sule, uccelli fregate e petrelli rimangono intrappolati nell'occhio dell'uragano mentre è sull'acqua. Mentre un uragano è in mare, gli uccelli che vivono nell'oceano cercano rifugio negli occhi e continuano a volare dentro l'occhio fino a quando la tempesta non passa sopra la costa dove si rifugeranno a terra. Questo fenomeno è il motivo per cui i birdwatcher si riversano in aree colpite dagli uragani. Le tempeste offrono loro l'opportunità di avvistare specie di uccelli in luoghi dove non dovrebbero essere.

"Continuiamo a non comprendere appieno molti dei meccanismi coinvolti nel" trascinamento "degli uccelli e nell'eventuale deposizione da parte delle tempeste, che è una delle ragioni principali del nostro interesse per le osservazioni delle specie associate a queste tempeste", ha spiegato il sito BirdCast.

Quello che abbiamo imparato dall'uragano Irma

I venti dell'uragano Irma sono così forti che gli uccelli affrontano la possibilità di essere portati fuori rotta dalla tempesta, forse anche al punto di partenza della loro migrazione. (Foto: Chip Somodevilla / Getty Images)

Un altro impatto di Irma che Buler e il suo collega ricercatore Wylie Barrow, biologo della fauna selvatica con il Geological Survey degli Stati Uniti nel Wetland and Aquatic Research Center di Lafayette, Louisiana, hanno monitorato è quali uccelli rimangono intrappolati nelle bande della tempesta e dove i venti portano loro. "Quelle band sono come una scia di mare che ti porta via", dice Buler. Proprio come un nuotatore non può combattere la corrente della ripide, gli uccelli che vengono catturati nelle fasce non possono facilmente uscirne. Di conseguenza, possono essere trasportati a 100 miglia o più dalla rotta prevista.

"Questo è successo in Super Storm Sandy", afferma Buler. "Abbiamo prove che alcuni uccelli terrestri che stavano migrando attraverso la Florida durante Sandy potrebbero essere stati spazzati via e poi depositati su Terranova e Maine." Il progetto BirdCast di Cornell Lab ha approfondito l'impatto di Super Storm Sandy sugli uccelli e ha collaborato con Buler all'analisi di alcuni dei dati sui movimenti degli uccelli derivanti dall'uragano. Ecco un rapporto su alcuni dei risultati.

BirdCast traccia anche l'impatto dell'uragano su uccelli migratori, uccelli marini e uccelli costieri. "Penso che comprendere il modo in cui gli animali rispondono a situazioni estreme sia una preziosa area di ricerca, soprattutto se si considera l'attuale percorso dell'umanità in termini di clima in rapido cambiamento", afferma Andrew Farnsworth, ricercatore associato presso il Cornell Lab of Ornithology. "Gli uragani, sebbene devastanti dal punto di vista economico e umanitario, ci offrono un'opportunità unica per monitorare il modo in cui gli uccelli in particolare rispondono a tali estremi. Siamo ancora nella fase iniziale della comprensione sia dei meccanismi che dei mezzi con cui tali tempeste e trasporti di uccelli da loro operano, ma ogni tempesta che passa offre l'opportunità di imparare un po 'di più ".

Per gli uccelli migratori terrestri sulla passerella orientale che sopravvivono ai venti e alle piogge di Irma in Florida e continuano la loro migrazione verso i Caraibi e oltre, i loro problemi sono tutt'altro che finiti. Numerose isole dei Caraibi settentrionali furono ridotte in macerie quando l'uragano, una categoria 5 all'epoca, si abbatté su di esse. "Numerosi migranti useranno le isole dei Caraibi come tappa di passaggio nel nord America del Sud", afferma Barrow. Ma aggiunge: "Molti altri migranti di uccelli terrestri si fermano e svernano nelle isole dei Caraibi. Saranno colpiti da ridotte risorse alimentari durante la loro migrazione autunnale in Florida e poi di nuovo quando raggiungeranno i loro terreni di svernamento".

Perché l'uragano Harvey era diverso

La forza dei venti dell'uragano Harvey ha spogliato il fogliame e le risorse alimentari - frutta e insetti - da alberi come questi a Bayside, in Texas. (Foto: Daniel Kramer / AFP / Getty Images)

Come con altre tempeste, l'uragano Harvey ha colpito gli uccelli migratori terrestri in due modi. La forza dei venti di Harvey spogliava il fogliame e le risorse alimentari - frutta e insetti - dagli alberi. Ma poiché Harvey era una tempesta che si muoveva lentamente e raddoppiava su aree devastate dalla tempesta, ha prodotto estese inondazioni che coprivano i rifiuti di foglie usati dagli uccelli foraggeri.

"Sappiamo dai nostri studi precedenti che la maggior parte dei migranti, circa il 55 percento delle circa 70 specie di uccelli canori migranti che abbiamo studiato, poco più della metà del loro substrato di foraggiamento primario è fogliame vivo", ha detto Barrow. "Quindi, con il vento che spazza via il fogliame, le epifite e i grovigli di vite dove sono alla ricerca di cibo invertebrato, ci sarà meno cibo.

"Ma per circa il 20 percento di questi migranti, la loro posizione di foraggiamento principale è nella lettiera delle foglie sul suolo della foresta", ha aggiunto. "Se pensi all'ampio paesaggio che era coperto d'acqua da Harvey - che alcuni dicono fosse grande come uno dei Grandi Laghi - hai perso molto substrato di foraggiamento per quelle specie di migranti che richiedono rifiuti di foglie".

Alcuni dei falciatori da terra e quelli che fanno affidamento sulla vegetazione nei boschetti sottostanti inferiori colpiti dall'alluvione includono l'uccello da forno, il silvia di Swainson, il silvia di Kentucky e alcuni dei tordi. (Il warbler del Kentucky è nella watch list dello State of North America's Birds 2016 e esso e il warbler di Swainson sono nella lista di controllo della National Audubon Society nel 2007).

Il warbler del Kentucky è uno dei falciatori di terra che si affida alla vegetazione nei boschetti sottovalutati inferiori colpiti dalle inondazioni degli uragani. (Foto: Ed Schneider / Shutterstock)

Questi migranti sono molto adattivi, ha detto Barrow, sottolineando che durante la loro migrazione a lunga distanza, incontrano sempre diversi habitat. "In effetti, aggiunge Farnsworth, " la vera ragione per cui esiste la migrazione è perché gli uccelli si stanno adattando ai mutevoli ambienti e atmosfera su molte scale temporali, inclusa la scala temporale evolutiva. "

"La maggior parte delle specie sono piuttosto flessibili nelle loro strategie di foraggiamento e nelle loro capacità di cercare e trovare cibo in luoghi diversi perché lo fanno sempre durante questi movimenti", ha detto Barrow. "In genere, se un migrante si trova in un sito di sosta che non ha risorse adeguate, si sposterà in un sito di sosta con risorse migliori. Questo sarà difficile nella parte occidentale del Golfo per loro."

"Sono per lo più curioso di conoscere quelle specie che si specializzano nella ricerca di cibo nella lettiera del suolo della foresta per quanto riguarda la vasta area che è stata allagata", ha detto Barrow. "Milioni di alberi sono stati rovesciati nei fondali del fiume da Katrina, e quelli che non sono stati abbattuti sono stati spogliati del loro fogliame. Harvey è più di un evento di alluvione su larga scala, quindi i migranti che dipendono dal fogliame del baldacchino per la ricerca di insetti potrebbero non essere interessati così tanto da Harvey, almeno nella grande area di Houston ".

Mentre molti di questi migranti sono insettivori, molte specie spostano la loro dieta in frutta prima di uscire attraverso il Golfo perché il frutto ha un contenuto lipidico maggiore rispetto agli insetti e li aiuta a ricostituire meglio il grasso. Alcuni frutti su cui gli uccelli si affidano in genere hanno colori viola scuro che hanno proprietà antiossidanti e aiutano a stress ossidativi sostenuti durante la migrazione. "Quindi, c'è una perdita in termini di nutrizione", ha aggiunto Barrow.

L'alimentazione è importante per il volo attraverso il Golfo aperto, chiamato migrazione trans-Golfo, perché può essere lungo. A seconda del percorso seguito dagli uccelli, i loro voli possono coprire da 500 a 600 miglia e impiegare da 18 a 24 ore, ha affermato Buler. "Diversi anni fa è stato condotto uno studio per rintracciare gli uccelli selvatici grigi e le zigoli indaco e hanno cercato di rintracciare i colibrì e alcune altre specie", ha detto Buler. "Un catbird grigio ha impiegato nove ore. È stato il più veloce in cui uno degli uccelli ha volato dall'Alabama alla penisola dello Yucatan in autunno."

Come gli umani possono aiutare gli uccelli migratori

Le persone che vivono lungo il percorso intrapreso dagli uccelli migratori possono aiutarli aggiungendo piante che producono frutti in autunno a giardini e paesaggi. (Foto: Bachkova Natalia / Shutterstock)

A breve termine, i ricercatori hanno affermato che ci sarà un po 'di mortalità a causa dell'ultimo uragano e danni causati dalla riduzione degli alimenti che potrebbero influire sull'allevamento il prossimo anno. Ma ciò che temono veramente con queste tempeste sempre più intense è un cambiamento nell'habitat a cui gli uccelli devono adattarsi nel tempo.

Ma Barrow ha affermato che i proprietari di case possono avere un impatto su quell'habitat mutevole modificando il paesaggio pensando ai migranti.

"Dal 1900, abbiamo avuto un incredibile reclutamento di specie invasive in spazi selvaggi e urbani", ha detto Barrow, citando una proliferazione dell'albero di sego cinese nel Golfo occidentale e specie non native che si sono moltiplicate in Florida. Molte di queste specie invasive non forniscono la base alimentare dei nativi, sia perché sono nuove, gli insetti non le hanno trovate né per altri motivi. Inoltre, specie invasive come questi disturbano gli habitat.

"Abbiamo visto negli ultimi 15 anni uno spostamento sulla costa della Louisiana da piante autoctone a specie dominanti invasive a causa del disturbo di queste tempeste.

"Ma poiché dalle osservazioni radar sappiamo che questi uccelli utilizzano aree urbane in parchi, spazi verdi residenziali e giardini lungo la costa, le persone che vivono lì possono contribuire al viaggio degli uccelli utilizzando piante autoctone nei loro giardini e paesaggi". Dice Barrow. "Sarebbe particolarmente utile agli uccelli per i proprietari di case scegliere piante che producono frutti in autunno o quelle con fiori che attirano molti insetti in primavera."

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata nel settembre 2017.

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