In che modo i colibrì sono così bravi a volare?

I colibrì possono essere precursori della primavera e dell'estate, ma non hanno molto tempo per fermarsi e annusare le rose. Non hanno alcun senso dell'olfatto, per prima cosa, e sono anche troppo occupati a divorare il nettare per alimentare il loro metabolismo a rotta di collo, che è il più veloce di qualsiasi animale a sangue caldo del pianeta.

Tutta questa energia consente alcune incredibili imprese fisiche. I colibrì sbattono le ali circa 80 volte al secondo, respirano 250 volte al minuto e sperimentano più di 72.000 battiti cardiaci ogni ora. Alcuni subiscono anche migrazioni epiche, come i voli senza sosta di 500 miglia di colibrì dalla gola di rubino attraverso il Golfo del Messico o le avventure di 3000 miglia di colibrì rufous tra l'Alaska e il Messico.

Poiché sono sempre a poche ore dalla fame, i colibrì non possono permettersi di smettere di nutrirsi ogni volta che si scatena, né possono permettersi errori aerei mentre ronzano in cerca di cibo. E così non lo fanno - i colibrì continuano a cercare cibo anche con forte vento e pioggia, e raramente inciampano o si schiantano. Per far luce su come gli uccelli mantengono le loro acrobazie aeree, sia in condizioni calme che burrascose, i biologi hanno iniziato a dare un'occhiata più da vicino a ciò che rende i colibrì aviatori così esperti.

I colibrì, come questo siffo dalla coda lunga, non sono scoraggiati dalle gocce di pioggia. (Foto: Martin Mecnarowski / Shutterstock)

In un nuovo studio, i ricercatori dell'Università della Columbia Britannica hanno studiato come i colibrì volano in modo così preciso in condizioni normali. Posizionarono gli uccelli in un tunnel di 5, 5 metri (18 piedi), dotato di otto telecamere per tracciare il loro movimento, quindi proiettarono dei motivi sui muri per vedere come sterzare per evitare le collisioni.

"Gli uccelli volano più velocemente degli insetti ed è più pericoloso se si scontrano con le cose", afferma l'autore principale e lo zoologo UBC Roslyn Dakin in una nota. "Volevamo sapere come evitare le collisioni e abbiamo scoperto che i colibrì usano il loro ambiente in modo diverso rispetto agli insetti per seguire una rotta precisa."

Le api giudicano la distanza vedendo quanto velocemente un oggetto si muove oltre il loro campo visivo, notano gli autori dello studio, poiché gli oggetti vicini passano più rapidamente degli oggetti situati più lontano all'orizzonte. Quando i ricercatori hanno simulato questo effetto sulle pareti del tunnel, tuttavia, i colibrì non hanno reagito. Invece, gli uccelli sembravano fare affidamento sulla dimensione di un oggetto per valutarne la distanza, una strategia che potrebbe aiutare a spiegare perché si schiantano meno spesso delle api.

"Quando gli oggetti aumentano di dimensioni, possono indicare quanto tempo è necessario fino a quando non si scontrano anche senza conoscere le dimensioni effettive dell'oggetto", afferma Dakin. "Forse questa strategia consente agli uccelli di evitare con maggiore precisione le collisioni sull'ampia gamma di velocità di volo che usano". Inoltre, i ricercatori hanno anche scoperto che i colibrì usano una tecnica nota come "velocità dell'immagine" per determinare l'altitudine, regolando il loro volo in base al movimento verticale dei modelli sulle pareti del tunnel.

Ecco un video che mostra i risultati della loro ricerca:

In un altro esperimento recente, i biologi hanno cercato di imparare come i colibrì volano così bene nel vento e nella pioggia. Per fare ciò, hanno filmato gli uccelli con telecamere ad alta velocità presso il Animal Flight Laboratory dell'Università della California-Berkeley.

I ricercatori hanno utilizzato i colibrì di Anna, una specie comune lungo la costa del Pacifico del Nord America. Una volta che gli uccelli hanno imparato a nutrirsi di un fiore artificiale, sono stati spostati in una galleria del vento e colpiti con un vento che variava da 7 a 20 miglia all'ora. Le loro reazioni sono state registrate con una telecamera ad alta velocità a 1.000 fotogrammi al secondo, seguita da un altro esperimento in cui hanno cercato di alimentare durante un falso temporale all'interno di un cubo di plexiglas. Guarda il video qui sotto, per gentile concessione di KQED San ​​Francisco:

Mentre la maggior parte degli uccelli sbatte le ali su e giù, i colibrì si librano vicino ai fiori agitando rapidamente avanti e indietro in una figura otto. Come rivela il video, possono adattarsi al vento torcendo i loro corpi per adattarsi al flusso d'aria, una strategia che brucia più energia ma consente loro di continuare a volare sul posto. Le loro agili ali e code li aiutano anche a mantenere la posizione, almeno abbastanza per continuare a mangiare.

Anche la pioggia simulata non è riuscita a scoraggiare gli uccelli affamati. Non solo sembravano ignorare il diluvio mentre si nutrivano, ma si sono anche fermati a scrollarsi di dosso a mezz'aria una volta che si erano riempiti. "Scuotono il corpo come cani mentre volano ancora", dice il ricercatore Victor Ortega a KQED, "ma non perdono il controllo".

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata per la prima volta nell'aprile 2015.

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