CO2 101: Perché l'anidride carbonica è cattiva?

Sentiamo molto sull'anidride carbonica quando parliamo di cambiamenti climatici, ma a volte è importante tornare indietro ed esaminare perché troppa CO2 nell'atmosfera è una cosa negativa.

La CO2 - un gas presente in natura che viene anche emesso a livelli elevati dall'attività umana - è uno dei numerosi gas serra presenti nella nostra atmosfera. Altri gas a effetto serra includono vapore acqueo, metano, ozono, protossido di azoto e alogenati. Per comprendere l'impatto di questi gas, iniziamo innanzitutto con il sole, che invia la radiazione solare sotto forma di luce sulla Terra. L'atmosfera devia parte di questa radiazione, mentre il resto colpisce la superficie planetaria e riscalda la terra e gli oceani. La Terra irradia quindi il proprio calore di backup sotto forma di raggi infrarossi. Alcuni di questi raggi sfuggono all'atmosfera, mentre altri vengono assorbiti e quindi riemessi dai gas atmosferici. Questi gas - i gas delle serre - aiutano quindi a mantenere il pianeta alla sua temperatura normale.

Per milioni di anni, la produzione di gas a effetto serra è stata regolata dai sistemi naturali del pianeta. I gas verrebbero assorbiti ed emessi a un ritmo abbastanza costante. Le temperature, nel frattempo, sono state mantenute a un livello che supportava la vita in tutto il mondo. L'Agenzia per la protezione ambientale la definisce come "un atto di bilanciamento".

Gli umani cambiarono l'atto di bilanciamento a partire dalla seconda metà del 1700, all'inizio della rivoluzione industriale. Da quel momento abbiamo aggiunto gas serra, principalmente CO2, all'atmosfera a un ritmo costantemente crescente, intrappolando quel calore e riscaldando il pianeta. Sebbene esistano diversi gas a effetto serra - alcuni sono più potenti di altri - la CO2 rappresenta attualmente circa l'84% di tutti i gas a effetto serra emessi dalle attività umane, per un totale di circa 30 miliardi di tonnellate all'anno. La maggior parte di ciò deriva dalla combustione di combustibili fossili per l'elettricità e i trasporti, sebbene anche i processi industriali e la silvicoltura contribuiscano fortemente.

Prima della rivoluzione industriale, i livelli di CO2 erano di circa 270 parti per milione (ppm). I livelli di CO2 erano a circa 313 ppm nel 1960. Hanno raggiunto i 400 ppm all'inizio di quest'anno. Molti scienziati del clima affermano che i livelli devono essere ridotti a 350 ppm per evitare gli effetti dei cambiamenti climatici.

Immagine: NOAA

L'anidride carbonica non influenza solo l'atmosfera, secondo la NASA. Ha anche reso gli acidi degli oceani circa il 30 percento più acidi, colpendo un'ampia varietà di organismi marini. Si prevede inoltre che tale percentuale aumenterà nei prossimi anni.

Ovviamente tutto questo carbonio che abbiamo aggiunto all'atmosfera non andrà via durante la notte. I suoi effetti saranno distruttivi e duraturi. Ma comprendendo l'impatto della CO2, speriamo di poter fare dei passi per ridurre le nostre emissioni e, se siamo davvero fortunati, evitare gli effetti peggiori dei cambiamenti climatici che devono ancora venire.

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