Com'è quando non riesci a visualizzare le cose?

Nel suo libro "The Human Story", lo psicologo evoluzionista Robin Dunbar specula su ciò che ci rende umani. Scrive: "Ciò che ci distingue è, soprattutto, una vita nella mente, la capacità di immaginare".

E se non riesci a immaginare?

Molti di noi danno per scontato che possiamo immaginare i volti dei nostri cari semplicemente pensando a loro, immaginiamo gli eventi di un romanzo nella nostra mente mentre leggiamo o contiamo che le pecore si addormentano. Ma non tutti possono farlo, che è una scoperta relativamente nuova. In effetti, la condizione ha ricevuto solo un nome l'anno scorso: aphantasia, che essenzialmente significa "l'assenza di fantasia".

Le persone con aphantasia non possono evocare immagini mentali, e mentre la maggior parte sospetta che ci sia qualcosa di diverso in loro, altri possono andare per tutta la vita senza rendersi conto che stanno vivendo il mondo in modo diverso.

L'ingegnere del software Blake Ross solo di recente ha scoperto di avere l'aphantasia, che alla fine ha dato un nome alla "alterità permanente" che aveva sperimentato.

"So che nessuno può vedere immagini fantastiche attraverso i loro occhi reali", ha scritto in un saggio personale. "Ma ero ugualmente sicuro che nessuno potesse" vederli "con qualche" occhio mentale "fantasioso. Era solo una figura colorata, come "le ginocchia delle api" o "il pigiama del gatto". Pensavo che "contare le pecore" fosse una metafora ".

Per capire quanto sia stato scioccato Ross nel rendersi conto che la maggior parte delle persone può visualizzare le cose nella loro mente, dice: “Immagina che il tuo telefono ronzii con le ultime notizie: SCIENTISTI DI WASHINGTON SCOPRI L'UOMO SENZA TAIL. Bene, allora cosa sei?

Quali sono le cause dell'aphantasia?

Diverse regioni del cervello devono lavorare insieme per generare immagini basate sui ricordi, quindi gli scienziati sospettano che le persone che non sono in grado di visualizzare debbano avere un'interruzione in alcune parti di questa rete neurale. Alcune persone sono nate con questa condizione, ma altre possono sviluppare aphantasia a causa di un disturbo dell'umore o di lesioni cerebrali.

Un pensionato di 65 anni portò per la prima volta la condizione all'attenzione del neurologo Adam Zeman nel 2005. L'uomo, identificato nei documenti come semplicemente MX, venne da Zeman dopo che una piccola procedura medica lo rese incapace di evocare immagini nella sua mente.

Zeman e il suo team hanno scannerizzato il cervello di MX mentre guardava i volti di personaggi famosi e li chiamava, e hanno scoperto che le regioni corrette del suo cervello sono diventate attive durante questo compito. Tuttavia, quando hanno mostrato i nomi delle persone a MX e gli hanno chiesto di immaginare i volti di quelle persone, nessuna di quelle regioni cerebrali di riconoscimento facciale è diventata attiva come farebbero normalmente.

Inaspettatamente, MX è stato in grado di ricordare il colore degli occhi delle persone quando gli è stato chiesto, oltre a dire ai ricercatori quali lettere dell'alfabeto hanno la coda, come "g" e "j", suggerendo che il suo cervello stava usando una strategia diversa per risolvere la vista i problemi.

Da allora Zeman ha scoperto più persone che non hanno questo occhio mentale e i test mostrano che il loro cervello funziona in modo molto simile a quello di MX. Mentre alcuni di loro hanno riferito di aver visto brevi lampi di immagini quando è stato chiesto di immaginare qualcosa, la maggior parte non è in grado di visualizzare nulla. Tuttavia, quando viene chiesto di ricordare il numero di finestre nella loro casa, la maggior parte è in grado di farlo anche se non riesce a immaginarsi la propria casa. I loro cervelli hanno anche trovato il modo di risolvere i problemi visivi senza la possibilità di visualizzarli.

Quanto è comune questa condizione? Gli scienziati non sono sicuri, ma sospettano che colpisca solo il 2-3% della popolazione.

Le persone con aphantasia dicono di essersi sentite spesso isolate dagli altri. (Foto: Jaromir Chalabala / Shutterstock)

Com'è la vita senza visualizzazione?

Anche se sembra che le persone con aphantasia abbiano modi per aggirare la loro mancanza di visualizzazione, l'incapacità di evocare le immagini può avere un effetto drammatico sulla loro vita. Spesso riferiscono di sentirsi "isolati" dopo aver appreso che le persone possono vedere cose che non possono. Dicono che sia sconvolgente non riuscire a immaginare i propri cari. E poiché i nostri ricordi sono così legati alle nostre esperienze visive, l'incapacità di evocare immagini può influire sulla memoria.

Le persone con aphantasia spesso hanno difficoltà a riconoscere i volti, una condizione nota come prosopagnosia e, sebbene possano essere abili nel ricordare fatti, è improbabile che ricordino le direzioni o l'aspetto del coniuge nel giorno del loro matrimonio.

Ross dice che anche dire a qualcuno come è stata la sua giornata può essere difficile perché non può visualizzarla.

“È difficile non sentirsi un sociopatico quando stai mentendo su come hai trascorso il tuo lunedì e non sai nemmeno perché. E c'è una tristezza, un distacco irrefrenabile che deriva dal dimenticare la propria esistenza. La mia ragazza del college è morta. Ora non riesco a "vedere" la faccia di So-Youn o nessuna delle volte che abbiamo condiviso insieme. "

E anche se non è sicuro che sia colpa della mancanza di visualizzazione, Ross afferma che la consapevolezza di avere l'aphantasia lo ha avvisato di altre esperienze a cui si sta perdendo.

"Non ho mai avuto una canzone" bloccata "nella mia testa", scrive. “Non ho esperienza sensoriale nella mia mente di alcuna natura riconoscibile. Pensare a una spiaggia non mi fa sentire calmo; pensare a una tarantola non mi dà la pelle d'oca. Non riesco a "ricordare" il gusto della pizza, la sensazione del velcro o l'odore di Ghirardelli Square. "

Tuttavia, Zeman dice solo perché qualcuno non può visualizzare le cose nella loro mente non significa che non possano vivere una vita soddisfacente. "Vite senza immagini possono essere ricche e appaganti", scrive. "Ma sono diverse e ci ricordano la vasta, ma inosservata, gamma di variazioni dell'esperienza umana."

Le persone con sinestesia e ASMR, per esempio - e anche quelle che parlano varie lingue - vivono tutti il ​​mondo in un modo diverso, ma spesso presumiamo semplicemente che tutti lo stiano vivendo allo stesso modo in cui siamo. Come afferma il neuroscienziato David Eagleman, "Accettiamo tutti la realtà che ci viene presentata".

Pensi di avere l'aphantasia? Partecipa al breve sondaggio in questo articolo della BBC.

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