Come l'Islanda sta ricrescendo le foreste distrutte dai Vichinghi

Come si fa a uscire da una foresta in Islanda? In piedi.

Questa è una vecchia battuta islandese sui magri boschi del paese e, come la maggior parte delle battute, contiene un nocciolo di verità. L'Islanda è un posto famoso per bellezza, ma le foreste coprono solo circa il 2 percento della sua superficie terrestre e tendono ad essere relativamente piccole.

Questo non è sempre stato il caso, tuttavia. Quando i primi Vichinghi arrivarono in Islanda più di un millennio fa, trovarono un paesaggio disabitato con abbondanti foreste di betulle e altri boschi, che si estendevano ovunque dal 25 al 40 percento dell'isola. Secondo una prima saga, "A quel tempo, l'Islanda era coperta di boschi, tra le montagne e la costa".

Allora, cos'è successo? I Vichinghi iniziarono a tagliare e bruciare le foreste islandesi per il legname e per liberare spazio per terreni agricoli e pascoli. "Hanno rimosso il pilastro dall'ecosistema", ha detto recentemente al New York Times Gudmundur Halldorsson, coordinatore della ricerca del Soil Conservation Service of Iceland.

Hanno anche portato pecore, i cui appetiti per gli alberelli hanno reso difficile il recupero delle foreste islandesi. "Il pascolo delle pecore ha impedito la rigenerazione dei boschi di betulle dopo il taglio e l'area dei boschi ha continuato a diminuire", spiega il servizio forestale islandese. "Un clima di raffreddamento (la piccola era glaciale) è talvolta citato come possibile causa del declino dei boschi, così come le eruzioni vulcaniche e altri tipi di disturbo, ma a un esame più attento non possono spiegare la deforestazione globale che ha avuto luogo."

Le pecore pascolano nel sud dell'Islanda. (Foto: Sergey Didenko / Shutterstock)

L'Islanda sta lavorando per risolverlo, tuttavia, e riguadagnare i benefici perduti delle sue antiche foreste. Il ripristino della copertura arborea nativa dell'isola potrebbe fare una grande differenza nel suo problema di erosione del suolo, ad esempio riducendo le tempeste di polvere e aumentando l'agricoltura. Potrebbe anche migliorare la qualità dell'acqua e contribuire a ridurre l'impronta di carbonio dell'Islanda.

Tuttavia è più facile salvare le foreste di vecchia crescita che sostituirle, soprattutto in un luogo freddo come l'Islanda. Il paese lavora alla riforestazione da oltre 100 anni, piantando milioni di abeti non nativi, pini e larici e betulle autoctone. L'Islanda ha aggiunto centinaia di migliaia di piantine all'anno per gran parte del 20 ° secolo, raggiungendo i 4 milioni all'anno negli anni '90 e fino a 6 milioni all'anno nei primi anni 2000. I finanziamenti per la silvicoltura sono stati drasticamente ridotti dopo la crisi finanziaria del 2008-2009, ma l'Islanda ha continuato ad aggiungere fino a 3 milioni di nuovi alberi ogni anno negli ultimi anni.

Questo sforzo ha contribuito a salvare alcune delle ultime foreste naturali islandesi e le ha persino aggiunte, ma è un ritorno lento. La copertura forestale dell'isola probabilmente è scesa al di sotto dell'1 percento a metà del XX secolo e le foreste di betulle ora coprono l'1, 5 percento dell'Islanda, mentre le foreste coltivate coprono un altro 0, 4 percento. Entro il 2100, il paese punta ad aumentare la copertura forestale dal 2% al 12%.

Una foresta di betulle cresce nel canyon Ábyrgi nel nord dell'Islanda. (Foto: kawhia / Shutterstock)

Ironia della sorte, un clima caldo potrebbe rendere più facile il rimboschimento in Islanda. Ha già sollevato la massima elevazione per la silvicoltura islandese di circa 100 metri dagli anni '80, osserva il Servizio Forestale, "creando il potenziale per il rimboschimento di vaste aree sui fianchi delle montagne e la periferia degli altopiani centrali". Naturalmente, aggiunge, "le condizioni per la silvicoltura sono più complesse del semplice guardare alle temperature annuali o della stagione di crescita". E, come nella maggior parte dei luoghi, i cambiamenti climatici indotti dall'uomo rappresentano anche grandi minacce ambientali per l'Islanda, come sciogliere i suoi ghiacciai o rendere i suoi ecosistemi nativi più ospitali a parassiti invasivi.

L'Islanda sta lavorando saggiamente per ridurre i suoi contributi ai cambiamenti climatici - Reykjavik ha fissato l'obiettivo di diventare carbon neutral entro il 2040, ad esempio, mentre il paese nel suo insieme mira a ridurre le emissioni di anidride carbonica del 40 percento rispetto ai livelli del 1990 entro il 2030. Aggiunta gli alberi fanno parte di questi piani, oltre ai benefici più diretti che offrono per il suolo, l'acqua e la salute umana dell'Islanda.

L'Islanda potrebbe non essere mai un paese delle meraviglie boscoso, ma investendo sugli alberi, i leader dell'isola stanno ripristinando i pilastri cruciali dell'antico ecosistema dell'isola e assicurandosi che le loro foreste un tempo abbandonate non siano più uno scherzo.

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