Come le barriere coralline possono aiutarci a sopportare i cambiamenti climatici

I livelli del mare stanno aumentando e i cicloni tropicali si stanno intensificando, il che è una cattiva notizia per circa 200 milioni di persone che vivono lungo le coste della Terra. Se solo l'evoluzione avesse trascorso milioni di anni a mettere a punto una specie di creatura marina per costruire e mantenere barriere giganti che possono ammorbidire la furia dell'oceano per noi.

Lo ha fatto: i coralli. Le barriere coralline che questi animali costruiscono sono ben note agli scienziati e ai surfisti per assorbire il colpo delle onde in arrivo e creare interruzioni grandi e drammatiche. Ma ora, grazie a uno studio del 2014, apprezziamo quanto siano diventati vitali questi team di costruzione ecologica. Pubblicato sulla rivista Nature Communications, lo studio offre "la prima sintesi globale dei contributi delle barriere coralline alla riduzione e all'adattamento del rischio", secondo una dichiarazione della Nature Conservancy, che ha contribuito a produrre lo studio insieme a un team internazionale di ricercatori.

Lo studio mostra che le barriere coralline riducono l'energia di un'onda fino al 97 percento. La sola cresta della barriera corallina - l'area più superficiale in cui le onde si infrangono per prima - dissipa la maggior parte dell'energia, assorbendo circa l'86 percento della potenza di un'onda prima che raggiunga il piatto o la laguna della barriera corallina. Senza tale riserva, gli abitanti delle coste devono affrontare il pieno di mare in aumento e forti ondate di tempeste spinte dai cambiamenti climatici.

"Le barriere coralline servono come efficace prima linea di difesa da onde in arrivo, tempeste e mare in aumento", ha affermato Michael Beck, capo scienziato marino per la conservazione della natura e coautore dello studio. "200 milioni di persone in oltre 80 nazioni sono a rischio se le barriere coralline non sono protette e ripristinate".

I paesi risparmiano denaro durante le inondazioni

Le barriere coralline ospitano una varietà di creature marine. (Foto: Debra James / Shutterstock)

Circa il 44 percento di tutti gli umani vive entro 60 miglia dalla costa oceanica, secondo le Nazioni Unite. E poiché il riscaldamento globale sta rapidamente aumentando i livelli del mare e incoraggiando inondazioni costiere più gravi, le barriere coralline potrebbero presentare una soluzione naturale a un enorme problema causato dall'uomo.

"Le barriere coralline sono meravigliose caratteristiche naturali che, se in buona salute, possono offrire benefici paragonabili alla riduzione delle onde a molte difese costiere artificiali e adattarsi all'innalzamento del livello del mare", afferma Curt Storlazzi, oceanografo presso l'US Geological Survey e coautore del 2014 studia. "Questa ricerca mostra che il ripristino della barriera corallina può essere un modo economico per ridurre i pericoli che le comunità costiere affrontano a causa della combinazione di tempeste e innalzamento del livello del mare".

Non solo, ma possono farlo meglio ed economicamente anche dei migliori ingegneri umani. Il costo medio per la costruzione di un frangiflutti artificiale è di $ 19.791 al metro, secondo gli autori dello studio, mentre il costo medio per i progetti di restauro della barriera corallina è di circa $ 1.290 al metro.

In altre parole, preservare le barriere coralline è 15 volte più economico che cercare di imitarle con il cemento.

Secondo uno studio del 2018, le barriere coralline potrebbero potenzialmente salvare paesi in tutto il mondo $ 4 miliardi all'anno in protezioni contro le inondazioni. I paesi che trarrebbero maggiori benefici finanziari dalla conservazione della barriera corallina sono Indonesia, Filippine, Malesia, Messico e Cuba.

"Le nostre economie nazionali sono normalmente valutate solo da quanto prendiamo dalla natura", ha detto Beck (che è stato anche l'autore principale di questo nuovo studio). "Per la prima volta, ora possiamo valutare ciò che ogni economia nazionale guadagna nel risparmio delle inondazioni conservando le sue barriere coralline ogni anno."

Come le barriere coralline proteggono le coste

I ricercatori hanno analizzato 250 studi precedenti sulle barriere coralline per quantificare le loro capacità di rottura delle onde. In media, solo il 3 percento dell'energia di un'onda ha superato una barriera corallina, con la maggior parte di quell'energia che esplode dove la cresta della barriera corallina incontra l'oceano aperto. L'esatta quantità di interruzione di energia dipende da alcune variabili, tra cui la profondità di una barriera corallina e la rugosità della sua trama.

Le barriere poco profonde e frastagliate sono le barriere più efficaci, lo studio mostra, rendendole risorse naturali inestimabili mentre i cambiamenti climatici causati dall'uomo aumentano i livelli del mare fino a 3 piedi e aumentano il numero di uragani di categoria 4 e 5 nel corso del prossimo secolo. Queste barriere coralline possono salvarci da noi stessi solo se glielo permettiamo. I coralli di tutto il mondo sono minacciati da una varietà di attività umane, tra cui l'inquinamento delle acque, le specie invasive e, ironicamente, i cambiamenti climatici. Le acque calde e acide dei Caraibi sono state particolarmente dure per le specie frastagliate come lo staghorn e il corallo elkhorn, ad esempio, entrambi i quali sono ora candidati a far parte dell'elenco delle specie in pericolo di estinzione negli Stati Uniti.

Ma mentre l'acidificazione degli oceani e l'innalzamento della temperatura dell'acqua possono essere mortali per i coralli, ci sono anche alcune prove che questi animali possono sopportare cambiamenti così improvvisi - con un piccolo aiuto umano.

"Mentre ci sono molte preoccupazioni sul futuro delle barriere coralline di fronte ai cambiamenti climatici, ci sono ancora molte ragioni per l'ottimismo sul futuro delle barriere coralline, in particolare se gestiamo altri fattori di stress locali come l'inquinamento e lo sviluppo", afferma Fiorenza Micheli, professore di biologia presso la Hopkins Marine Station della Stanford University e coautore del nuovo studio.

Brandon Bourke of the Nature Conservancy si tuffa sotto un'onda che si infrange in una cresta di scogliera nell'atollo di Palmyra. (Foto: © Tim Calver / TNC)

Gli sforzi di conservazione spesso si concentrano su remote barriere coralline, ma gli autori dello studio suggeriscono che le barriere coralline vicino alle persone dovrebbero essere almeno una priorità. Non solo le barriere coralline sono spesso a maggior rischio di inquinamento, sviluppo e pesca eccessiva, ma hanno anche il maggior potenziale per proteggere direttamente la civiltà. Circa 197 milioni di persone in tutto il mondo vivono a meno di 10 metri sul livello del mare e nel raggio di 50 chilometri da una barriera corallina e dovranno affrontare costi molto più elevati a seguito di catastrofi naturali se tali barriere muoiono.

"Questo studio dimostra che il restauro e la conservazione delle barriere coralline è una soluzione importante ed economica per ridurre i rischi derivanti dai pericoli costieri e dai cambiamenti climatici", afferma Filippo Ferrario, biologo dell'Università di Bologna e autore principale del nuovo studio.

Ecco un elenco dei 15 paesi più protetti del corallo sulla Terra, classificati in base al numero di persone che ricevono benefici di riduzione del rischio dalle barriere coralline:

1. Indonesia: 41 milioni

2. India: 36 milioni

3. Filippine: 23 milioni

4. Cina: 16 milioni

5. Vietnam: 9 milioni

6. Brasile: 8 milioni

7. Stati Uniti: 7 milioni

8. Malesia: 5 milioni

9. Sri Lanka: 4 milioni

10. Taiwan: 3 milioni

11. Singapore: 3 milioni

12. Cuba: 3 milioni

13. Hong Kong: 2 milioni

14. Tanzania: 2 milioni

15. Arabia Saudita: 2 milioni

Un'onda si infrange su una sana barriera corallina nella Riserva marina di Tumon Bay, Guam. (Foto: Curt Storlazzi / USGS)

I coralli crescono vicino a una palude di mangrovie nelle acque costiere di Kofiau, Indonesia. (Foto: © Jeff Jonover / TNC)

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nel maggio 2014.

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