Come si verificano le alluvioni e come essere al sicuro

La gente si è stabilita vicino all'acqua per millenni, facendo affidamento su di essa per i trasporti, l'energia, il cibo e, soprattutto, l'acqua. Ma nonostante i suoi numerosi benefici, questo bene immobile è ossessionato da un pericolo nascosto: le inondazioni. E grazie alle crescenti popolazioni umane e al clima più selvaggio causato dal riscaldamento globale, si prevede che la minaccia di inondazioni aumenterà in molte parti del mondo per i decenni a venire.

Le inondazioni non sono un nuovo problema, ovviamente. Anche i primi campi di pesca umana probabilmente hanno sofferto quando i fiumi si sono allagati. Ma la posta in gioco è cresciuta quando le popolazioni si sono gonfiate e quando i primi agricoltori hanno trovato terreno fertile lungo le sponde del fiume - portando a insediamenti permanenti nelle pianure alluvionali - il palcoscenico era pronto per futuri disastri. Le dighe artificiali da allora hanno ridotto il bilancio delle vittime per inondazioni, ma le perdite economiche continuano a salire mentre le città si espandono vicino all'acqua.

Il riscaldamento globale dovrebbe peggiorare questa tendenza, poiché temperature più calde fanno evaporare più acqua, pompando più umidità nell'atmosfera. Tuttavia, le singole alluvioni non possono essere direttamente legate ai cambiamenti climatici, sottolinea Mike Halpert del US Climate Prediction Center.

Troppi fattori sono coinvolti, dice, tra cui geografia locale, copertura del suolo, precipitazioni a lungo termine e tendenze climatiche come El Niño, La Niña o l'Oscillazione dell'Artico. Le inondazioni annuali del Red River nel Nord Dakota e nel Minnesota, ad esempio, sono stimolate dalle piogge primaverili e da mesi di neve invernale. "Quando metti 4 piedi di neve sul terreno e poi ottieni temperature calde, o c'è una bella pioggia calda sopra di essa, questa è una configurazione privilegiata per le inondazioni", dice Halpert. Altrove, le inondazioni da record del fiume Mississippi sono state innescate da inverni insolitamente nevosi e intense tempeste primaverili, mentre molti stati costieri sono stati inondati mentre tempeste tropicali a lento movimento scaricano quantità record di pioggia.

Tuttavia, con le previsioni meteorologiche statunitensi che dovrebbero diventare più estreme ed irregolari - e che i bacini idrografici statunitensi stanno diventando più affollati e pavimentati - gli americani probabilmente affronteranno eventi come questi a lungo nel futuro. E mentre le alluvioni sono notoriamente difficili da prevedere, le precauzioni e le reazioni delle persone possono ancora significare la differenza tra vita e morte.

Ci saranno inondazioni

I membri della Guardia costiera degli Stati Uniti salvano le persone dalle acque di inondazione di Baton Rouge, Louisiana, nell'agosto 2016. (Foto: Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti / Flickr)

Le alluvioni sono il disastro naturale più comune negli Stati Uniti, in grado di colpire quasi tutti i fiumi, torrenti, laghi o coste a livello nazionale. Uccidono circa 140 americani ogni anno e sono spesso più distruttivi delle tempeste che li hanno provocati - l'acqua che scorre a 10 mph esercita la stessa pressione su una struttura di raffiche di vento a 270 mph, secondo la Federal Emergency Management Agency. In tutto il paese, le inondazioni distruggono ogni anno circa 6 miliardi di dollari di proprietà.

I fiumi traboccanti sono dietro la maggior parte delle inondazioni statunitensi, ma qualsiasi cosa, dagli tsunami e gli uragani alle dighe rotte e al deflusso urbano, può causare uno. Una singola inondazione può rientrare in più categorie, ma le inondazioni sono generalmente classificate come una delle seguenti:

Inondazioni

La maggior parte dei decessi e danni causati da alluvioni sono dovuti a inondazioni improvvise - "un flusso rapido ed estremo di acqua alta in un'area normalmente asciutta, o un rapido aumento in un torrente o in un'insenatura al di sopra di un livello di alluvione prestabilito", secondo il National Weather Service. Inondazioni improvvise si sviluppano improvvisamente, spesso in pochi minuti, e mentre si verificano in tutti e 50 gli stati, sono più comuni nelle aree collinari con ripide valli o lungo piccoli corsi d'acqua negli ambienti urbani. La loro velocità, profondità ed elemento di sorpresa rendono estremamente pericolose le alluvioni improvvise, causando gravi danni e lasciando poco tempo alla preparazione o all'evacuazione. Le forti piogge sono la principale causa di alluvioni improvvise, ma possono essere coinvolti anche deflussi urbani, "marmellate di ghiaccio", guasti alla diga e altri fattori.

Inondazioni lente del fiume

Un vecchio trattore siede nelle acque alluvionali del fiume Mississippi fuori da un fienile sull'isola del Presidente vicino a Memphis, nel Tennessee. (Foto: Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti / Flickr)

Le acque in aumento possono stimolare inondazioni improvvise in bacini fluviali ripidi e stretti, ma in quelle più pianeggianti e più larghe, l'inondazione tende ad essere lenta, superficiale e di lunga durata. Le pianure alluvionali piane possono rimanere inondate per giorni o addirittura settimane, ma queste inondazioni sono almeno generalmente più facili da prevedere rispetto alle inondazioni improvvise. La fusione delle nevi primaverili gonfia regolarmente i fiumi settentrionali e quando grandi blocchi di ghiaccio non fuso galleggiano a valle, possono essere alloggiati sotto i ponti o in passaggi stretti, creando una "marmellata di ghiaccio" che fa scattare un diluvio improvviso sopra il più lento, preesistente alluvione.

Inondazioni costiere

Gli uragani spingono a riva enormi pareti di acqua di mare, creando picchi di tempesta. (Foto: .Martin. / Flickr)

Tempeste e terremoti sono le due principali cause di inondazioni oceaniche. Gli uragani spingono le pareti dell'acqua di mare a terra quando colpiscono la terra, creando una piena inondazione salina nota come "ondata di tempesta". Le ondate di tempesta sono spesso responsabili della maggior parte dei decessi per cicloni tropicali, come nel caso di New Orleans dopo l'uragano Katrina nel 2005. Nonostante la forza degli uragani, i terremoti di acque profonde sono in grado di spostare quantità anche maggiori di acqua, formando lunghe onde ondulate chiamate "tsunami". Gli tsunami possono spingere le acque alluvionali per molte miglia nell'entroterra, come si è visto dopo il terremoto di Sumatra del 2004 e il magnitudo 9.0 temblor che ha colpito il Giappone nel marzo 2011.

Guasti a terra

Questa casa della California è andata perduta a causa di un fallimento. (Foto: Hector Sanchez / Flickr)

Alcune inondazioni attaccano dal basso, mentre la falda si alza in superficie e lava via pezzi di terriccio. Ciò può causare una varietà di guasti al suolo, tra cui "cedimento" o affondamento del suolo e "liquefazione", un processo in cui i sedimenti imbevuti d'acqua perdono forza e agiscono come un liquido. Gli scienziati inoltre distinguono tra "fanghi" - un'inondazione liquida che trasporta carichi di sedimenti solidi fino al 50% - e "flussi di fango" - frane solide in cui il flusso discendente è abbastanza viscoso da sostenere grandi massi all'interno di un'ondata di particelle più piccole. I fanghi e i flussi di fango sono più comuni in California e in altri stati occidentali, poiché tendono a verificarsi su pendii bruciati a terra dagli incendi.

Inondazioni del lago

I laghi si allagano in modo diverso rispetto a come fanno fiumi o torrenti. (Foto: Marc Berry Reid / Flickr)

La maggior parte dei laghi subisce fluttuazioni dei livelli delle acque, ma di solito non "allagano" come fanno i fiumi perché i laghi in genere hanno corsi d'acqua o fiumi per aiutarli a drenare. Ma non tutti i laghi hanno tali sbocchi e questi "laghi a bacino chiuso" sono inclini a inondazioni potenzialmente catastrofiche se il loro livello delle acque sale troppo in alto. I laghi glaciali - che sono stati scolpiti e riempiti dai ghiacciai e costituiscono la maggior parte dei laghi del Nord America - sono anche a rischio di problemi di drenaggio e possono subire profonde fluttuazioni a lungo termine.

Aprendo le porte

Mentre la pioggia e la neve causano la maggior parte delle inondazioni, sono anche pedine di tendenze climatiche più ampie che modellano il clima quotidiano. Collegare eventi meteorologici specifici a queste tendenze non è mai facile, ma i climatologi possono almeno risalire alle origini di alcuni recenti problemi di alluvione statunitensi a precipitazioni insolitamente intense nei mesi precedenti.

L'inverno 2010-2011 ha visto nevicate record in gran parte degli Stati Uniti, ad esempio, che è stato in gran parte attribuito all'oscillazione artica che ha spinto il clima canadese a sud. Ciò ha contribuito a alimentare un'altra grande alluvione del Red River la primavera successiva, e quando un flusso a getto basso ha successivamente iniziato a produrre frequenti temporali attraverso il Midwest, ha contribuito alle inondazioni storiche sul Mississippi e su altri grandi fiumi. Un fenomeno simile si è verificato anche tra il 2009 e il 2010, quando le piogge guidate da El Niño sono state inizialmente accolte, aiutando a porre fine alle lunghe siccità dalla California alla Carolina del Sud.

Le inondazioni hanno coperto gran parte della metropolitana di Atlanta nel 2009. (Foto: WhosThisValGirl / Flickr)

Nel giro di pochi mesi, tuttavia, gran parte della metropolitana di Atlanta era sott'acqua (sopra). La siccità di quella regione era svanita e nel settembre del '09 El Niño stava già inzuppando gli Stati Uniti, inviando tempesta dopo tempesta in tutto il paese. L'ottobre '09 è stato il mese più piovoso a livello nazionale in 115 anni di conservazione dei registri, e quando è arrivato l'inverno, invece, tutta quella pioggia ha iniziato a cadere come neve. El Niño ha raggiunto l'apice a dicembre, contribuendo ad alimentare uno degli inverni più nevosi della storia registrata - il 63 percento degli Stati Uniti ha avuto un Natale bianco nel 2009 e, a febbraio, l'intera copertura nevosa dell'emisfero settentrionale era di oltre 1 milione di miglia quadrate sopra la media .

Gli effetti erano così estremi, infatti, che i climatologi presto si resero conto che El Niño non funzionava da solo. Il suo complice si è rivelato essere la più forte fase negativa dell'oscillazione artica mai registrata, un fenomeno che spinge essenzialmente l'aria fredda dell'Artico a sud nelle regioni a media latitudine, mentre porta la loro aria più calda verso nord. Ciò ha contribuito a creare temperature insolitamente fredde negli Stati Uniti e in Europa, che a loro volta hanno trasformato la tempesta di tempeste di El Niño in bufere di neve. Quando quella neve si è successivamente sciolta, ha rilasciato una grande quantità di umidità tutta in una volta - e molti terreni erano ancora troppo bagnati nel 2010 per gestirla.

"La neve si scioglie sempre; dipende solo da quanto c'è a terra", dice Halpert. "[2010] è stato insolito in quanto sia dicembre che febbraio hanno registrato valori bassi di tutti i tempi per l'oscillazione artica, e anche il valore stagionale è stato un record". Sebbene ciò fosse strano, tuttavia, nel 2011 è successa quasi la stessa cosa: un'oscillazione artica negativa ha alimentato una forte nevicata invernale, seguita da frequenti tempeste primaverili, che si sono rivelate troppe per contenere molti fiumi. A marzo, i funzionari degli Stati Uniti hanno avvertito che metà del paese ha dovuto affrontare rischi di inondazioni primaverili, compresi i bacini fluviali rosso e del Mississippi.

Studi recenti hanno collegato gli inverni intensi negli Stati Uniti ai cambiamenti climatici. (Foto: Katja Schulz / Flickr)

Da allora, recenti ricerche hanno collegato l'intensificarsi degli inverni statunitensi ai cambiamenti climatici, mentre altri due hanno persino collegato in modo specifico l'aumento delle temperature alle crescenti acque alluvionali. Gli scienziati in genere scoraggiano tali attribuzioni specifiche, ma i cambiamenti climatici potrebbero potenzialmente influenzare le alluvioni in diversi modi, a seconda della regione e del tipo di alluvione in questione. La maggior parte degli esperti concorda sul fatto che i ghiacciai in scioglimento e l'acqua di mare calda e gonfia stiano alzando il livello del mare, che potrebbe eventualmente allagare le città costiere basse. La NASA e altre agenzie scientifiche prevedono anche che le condizioni meteorologiche oscilleranno più violentemente, causando cicli di siccità / alluvioni persino più estremi di quelli osservati di recente negli Stati Uniti E se i cambiamenti climatici generano tempeste più forti come previsto, molti fiumi statunitensi potrebbero essere senza precedenti alluvioni - suggerendo che anche se inondazioni record nel 2010 e nel 2011 non fossero un riflesso del riscaldamento globale, potrebbe essere comunque un'anteprima.

In effetti, nel 2015, secondo la NOAA, negli Stati Uniti sono state perse 176 vittime a causa di inondazioni, che è stata la maggior parte dal 1995. A metà ottobre 2016, la NOAA ha già riportato 140 morti per alluvione.

Sicurezza inondazioni

Il piccolo ruscello è solo una parte dello straripamento del fiume Potomac principale a Great Falls durante un'inondazione. (Foto: NOAA Photo Library / flickr)

La regola principale per stare al sicuro durante un'inondazione è di non avvicinarsi mai volontariamente all'acqua, a piedi o in macchina. Solo sei pollici di acqua in movimento possono far cadere le persone dai piedi, quindi la FEMA avverte di non attraversare le acque alluvionali fluenti, e sottolinea che poiché anche la terra apparentemente asciutta potrebbe essere soggetta a guasti a terra in un'inondazione, non è una cattiva idea usare un palo o attaccare per testare il terreno prima di calpestarlo. Il posto migliore dove trovarsi è un'altura, ma se ti trovi in ​​un edificio quando arrivano le alluvioni, vai sul tetto o al piano più alto, ma fai attenzione a non rimanere intrappolato in una soffitta o in uno spazio confinato dall'innalzamento dell'acqua.

Più della metà di tutti i decessi nelle alluvioni si verificano quando i veicoli vengono spazzati via, di solito in alluvioni improvvise. Molti piloti vengono sorpassati prima di poter reagire, ma le persone spesso sopravvalutano anche la loro capacità di guidare attraverso l'acqua corrente, spesso con risultati tragici. La campagna "Turn Around, Don't Drown" di NOAA ha lo scopo di ridurre queste morti prevenibili aumentando la consapevolezza di quanto possano essere pericolose le inondazioni stradali.

L'elettrocuzione è un altro pericoloso effetto collaterale dell'inondazione, un motivo in più per stare lontano dall'acqua. Evita e segnala eventuali linee elettriche e cavi elettrici abbassati e considera di spegnere l'elettricità di casa tua e di controllare se ci sono perdite di gas.

Infezione e malattia possono essere problemi importanti durante un'inondazione e anche molto tempo dopo. Mentre i livelli dell'acqua sono ancora elevati, una serie di contaminanti può essere miscelata con l'inondazione, che va dalle acque reflue non trattate ai prodotti chimici tossici. Ma anche dopo che la minaccia dei batteri presenti nell'acqua e delle sostanze inquinanti sintetiche diminuisce, i rischi respiratori derivano dalla muffa nera e da altri funghi che prosperano nel legno e nei tessuti danneggiati dall'acqua. Tutto ciò che è stato bagnato dall'alluvione deve essere accuratamente pulito o gettato via.

Per ulteriori consigli sulle alluvioni, consultare la pagina FloodSmart di FEMA, che contiene suggerimenti sulla sicurezza e informazioni sul programma nazionale di assicurazione contro le alluvioni.

Guarda il video qui sotto per vedere un esempio di quanto velocemente un'alluvione improvvisa può aumentare senza controllo.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato dalla sua versione originale, che è apparso per la prima volta il 1 aprile 2010.

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