Cos'è la sinestesia e com'è averla?

So che il numero quattro è giallo, ma ho un amico che insiste quattro è rosso.

Dice anche che quattro ha una personalità materna, ma i miei quattro non hanno personalità - nessuno dei miei numeri lo fa. Ma tutti i miei numeri hanno dei colori, così come le mie lettere, i miei giorni e i miei mesi.

Sia io che il mio amico abbiamo la sinestesia, una condizione percettiva in cui la stimolazione di un senso innesca un'esperienza automatica e involontaria in un altro senso.

La sinestesia può verificarsi tra qualsiasi combinazione di sensi o percorsi cognitivi

Questa è la visione di un sinesteta di mesi / (Foto: Kelley [CC BY 2.0] / Wikimedia Commons)

I sinesteti - o le persone che hanno sinestesia - possono vedere suoni, assaggiare parole o sentire una sensazione sulla loro pelle quando sentono l'odore di alcuni profumi. Potrebbero anche vedere concetti astratti come il tempo proiettato nello spazio intorno a loro, come l'immagine a destra.

Molti sinesteti sperimentano più di una forma della condizione. Ad esempio, io e il mio amico abbiamo entrambi una sinestesia color grafema: numeri e lettere attivano un'esperienza cromatica, anche se la mia esperienza differisce dalla sua.

Poiché i suoi numeri hanno personalità, ha anche una forma di sinestesia nota come personificazione linguistica ordinale.

Gli scienziati pensavano che la sinestesia fosse piuttosto rara, ma ora pensano che fino al 4% della popolazione abbia una qualche forma della condizione.

Com'è?

Anche se il suo nome non è sulla foto da nessuna parte, il nome di questo ex presidente probabilmente ti è apparso in testa. (Foto: Pete Souza, La Casa Bianca / Wikimedia Commons)

David Eagleman, neuroscienziato e direttore del Laboratory for Perception and Action presso il Baylor College of Medicine, non è un sinestesista, ma usa spesso questa analogia per spiegare il fenomeno.

Quando vedi la foto sopra, probabilmente pensi "Presidente Barack Obama" anche se quelle parole non sono scritte in nessun punto dell'immagine. Il tuo cervello stabilisce automaticamente e involontariamente quella connessione, proprio come il mio cervello stabilisce una connessione tra il numero quattro e il colore giallo.

"Non è la stessa cosa di un'allucinazione", spiega Eagleman nel documentario "Red Mondays e Gemstone Jalapenos". "In realtà non interferisce con la loro capacità di vedere, quindi allo stesso modo, potresti immaginare una gigantesca zucca arancione seduta di fronte a te, ma ciò non ti impedisce di vedere attraverso quello e oltre."

La sinestesia è un fenomeno sensoriale non correlato alla memoria, quindi se non sei un sinestesista, potresti insegnarti ad associare un colore a un certo numero, ad esempio, ma il tuo cervello non risponderebbe allo stesso modo di un sinestesista.

I sinesteti color grafema associano determinati colori a numeri specifici. (Foto: Edward M. Hubbard [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Ad esempio, una persona senza sinestesia color grafema avrebbe difficoltà a scegliere i due neri dai cinque neri nell'immagine a destra.

Tuttavia, se i tuoi numeri hanno colori, vedrai il triangolo di due quasi all'istante.

Ma questo compito può essere ancora più semplice per alcuni sinesteti color grafema.

Daniel Smilek, professore di psicologia all'Università di Waterloo, ha identificato due gruppi di sinesteti tra coloro che associano i colori a lettere e numeri. Ci sono proiettori, quelli i cui colori riempiono la lettera stampata davanti a loro e gli associati che vedono i colori nella loro mente, come faccio io.

Che dire delle persone che possono ascoltare video muti?

La sinestesia non si applica solo alle persone che associano determinati colori alle immagini. Alcune persone hanno la possibilità di ascoltare suoni nei video quando in realtà non viene riprodotto alcun suono.

Lo psicologo Chris Fassnidge definisce questo fenomeno "risposta uditiva visivamente evocata" (vEAR). Sebbene tecnicamente non sia sinestesia, Fassnidge ritiene che sia una nuova forma che merita ulteriori studi. "Alcune persone lo descrivono come un ronzio nella loro testa", ha detto Fassnidge a Vox. "Per altre persone, è un po 'come un rumore bianco. E poi altre persone dicono che varia a seconda di ciò che stanno guardando."

Uno studio del 2008 in Current Biology suggerisce che vEAR è abbastanza comune - interessando dal 20 al 30 percento delle persone - e molte persone potrebbero non rendersi conto che stanno associando suoni deboli alle immagini.

"Molte persone non si rendono conto di avere questa cosa fino a quando non inizi a testarla in laboratorio", ha detto Fassnidge. "Forse perché si verificano così frequentemente che non sei consapevole del suono mentale finché non ti spogli tutto il resto ".

Cosa lo causa?

Circa il 40 percento dei sinesteti ha un parente di primo grado con la sinestesia, e molti sinesteti ricordano di avere la sinestesia per tutto il tempo che possono ricordare.

"Ci stavo sicuramente giocando quando avevo 5 o 6 anni perché ricordo di aver fatto irruzione nel gabinetto dei miei genitori, alla ricerca di dischi che mi piaceva ascoltare per i colori", ha detto Sean Day, un sinestesista che associa i colori a entrambi i suoni e gusti.

Uno studio del 2018 in Atti della National Academy of Sciences condotto da scienziati del Max Planck Institute for Psycholinguistics e dell'Università di Cambridge ha analizzato campioni di DNA di diverse famiglie che hanno più generazioni di sinesteti. Hanno concluso che mentre le famiglie differivano nelle variazioni del DNA, c'era una comune: c'era un potenziamento dei geni coinvolti nella migrazione cellulare e assonogenesi, un processo che consente alle cellule cerebrali di collegarsi ai loro partner corretti.

"Questa ricerca sta rivelando come la variazione genetica può modificare le nostre esperienze sensoriali, potenzialmente attraverso un'alterata connettività nel cervello", ha affermato il professor Simon Baron-Cohen nello studio. "La sinestesia è un chiaro esempio di neurodiversità che dovremmo rispettare e celebrare."

Altri esperti ritengono che tutti possano nascere con la capacità di sperimentare la sinestesia.

Daphne Maurer, psicologa della McMaster University, ha ipotizzato che tutti noi possiamo nascere con le connessioni neurali che consentono la sinestesia, ma che la maggior parte di noi perde tali connessioni man mano che cresciamo.

Eagleman riconosce che potrebbero esserci corrispondenze sinestetiche nel cervello dei non-sinesteti, ma che le persone non ne sono consapevoli fino a quando non vengono prese in giro.

Quale di queste forme si chiama Booba e quale si chiama Kiki? (Illustrazione disegnata da Andrew Dunn [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Indica qualcosa chiamato effetto bouba / kiki come esempio. Quando viene chiesto di scegliere quale delle due forme a destra è chiamata "bouba" e quale è "kiki", la maggior parte delle persone sceglie kiki per la forma angolare e bouba per quella arrotondata.

La ricerca mostra anche che è probabile che le persone affermino che i toni più forti sono più luminosi di quelli morbidi e che i liquidi più scuri hanno un odore più forte di quelli più chiari.

Nel suo libro "Wednesday Is Indigo Blue", Eagleman afferma che questi esempi dimostrano che queste analogie sono in realtà "relazioni preesistenti".

"In questo modo, le associazioni sinestetiche stabilite dai nostri antenati molto tempo fa sono diventate le espressioni più astratte che conosciamo oggi - ed è per questo che le metafore hanno un senso", scrive.

Tuttavia, la sinestesia differisce da questi esempi in quanto l'esperienza sensoriale innescata è automatica e non imparata, rendendola diversa dal pensiero metaforico.

"È un fenomeno genuino e le persone che lo hanno sperimentano il mondo in modo diverso", ha detto Eagleman.

Come viene testato?

I sinesteti hanno aumentato l'attivazione nelle aree visive del cervello in risposta al suono. (Foto: Edward M. Hubbard / Wikimedia Commons)

La coerenza è uno dei modi migliori per testare la sinestesia.

"Se mi dici che la tua lettera 'J' è una tonalità molto particolare di azzurro polvere ... Posso metterti alla prova su questo e farti identificare esattamente la tonalità che meglio corrisponde", ha detto Eagleman. "Se sei solo poetico o metaforico o stai inventando qualcosa, non puoi catturare di nuovo quei colori. Ma se sei veramente sinestetico, sarai in grado di scegliere esattamente quei colori anni dopo."

I ricercatori stanno adottando questo approccio per esaminare il cervello dei sinesteti. Utilizzando la tomografia a emissione di positroni e la risonanza magnetica funzionale, hanno scoperto che le persone che riferiscono di vedere i colori nella musica, ad esempio, hanno aumentato l'attivazione nelle aree visive del cervello in risposta al suono.

Nella foto sopra, per esempio, sono le regioni del cervello che si pensa siano attivate in modo incrociato nella sinestesia di colore grafema.

I pro e i contro

Alcuni sinesteti affermano che a volte le loro condizioni possono essere scomode. Ad esempio, vedere parole stampate con il colore sbagliato può essere strano, o alcuni nomi possono avere un cattivo sapore per un sinestete. Altri riferiscono di soffrire di sovraccarico sensoriale o di sentirsi in imbarazzo in giovane età quando descrivono esperienze che non sapevano essere atipiche.

Tuttavia, la maggior parte dei sinesteti considera le proprie capacità come un dono e non vorrebbe perderle.

"Hai avvertito odori estremamente spiacevoli", sottolinea Day. "Vuoi perdere definitivamente il tuo olfatto?"

Per l'autore, ecco come appaiono i numeri. (Foto: Laura Moss / Batteria per sinestesia)

Potrebbero esserci anche dei vantaggi nell'essere un sinestetico, come la capacità di discernere colori simili e di memorizzare facilmente le informazioni. Ad esempio, potrei non ricordare una cifra in un numero di telefono, ma avrò un'impressione di verde e quindi so che il numero misterioso è sei. (Alcuni dei miei numeri sono illustrati sopra, come rappresentato dalla batteria per sinestesia.)

Nel 2005, Daniel Tammet ha stabilito il record europeo per la memorizzazione di pi memorizzando 22.514 cifre in cinque ore. Ha attribuito l'impresa alla sua capacità di vedere i numeri con colore, trama e suono.

Ci sono anche prove che la sinestesia può migliorare la creatività. Uno studio del 2004 presso l'Università della California ha portato un gruppo di studenti a sostenere il Torrance Test of Creative Thinking. I sinesteschi che hanno superato il test hanno ottenuto punteggi più alti del doppio in ogni categoria.

In alcuni casi, la condizione neurologica ha persino portato a opportunità di lavoro uniche. Alcune case automobilistiche, ad esempio, stanno assumendo sinesteti per aiutare i progettisti a creare automobili più gradite ai potenziali conducenti.

E i sinesteti mantengono una buona compagnia. L'elenco dei sinesteti noti è lungo e comprende Vladimir Nabokov, Vincent Van Gogh, Marilyn Monroe, Billy Joel e Mary J. Blige.

Il musicista Pharrell Williams associa la musica ai colori e dice che non può immaginare la vita senza questo "dono".

"Se mi è stato improvvisamente preso da me, non sono sicuro di poter fare musica", ha detto a Psychology Today. "Non sarei in grado di tenere il passo con esso. Non avrei una misura da capire."

Se pensi di essere un sinestetico, puoi prendere la batteria per sinestesia creata dal laboratorio di Eagleman. Per un approccio diverso, puoi dare un'occhiata a What Color is Your Name, un sito creato da un sinestesista color grafema di nome Bernadette che ha avviato il progetto per aiutare a spiegare come il suo cervello risponde quando apprende il nome di qualcuno.

Puoi anche saperne di più sulla sinestesia e sulla ricerca di Eagleman nel video qui sotto.

Nota del redattore: questo articolo è stato aggiornato da quando è stato pubblicato originariamente nell'ottobre 2014.

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