Cosa può insegnarci il treno turbo dimenticato del Canada sulla nostalgia e l'innovazione?

Nell'estate del 1997 - l'estate tra il mio primo e il secondo anno di scuola di giornalismo - ho lavorato presso il dipartimento PR di Via Rail, la rete ferroviaria nazionale canadese equivalente dell'Amtrak. Gran parte del lavoro riguardava piuttosto la coltivazione di cubicoli pedonali (ricerca di base per comunicati stampa sulla sicurezza ferroviaria, ad esempio) ma c'era un progetto di ricerca che mi richiedeva di prendere il treno da Toronto a Vancouver e che un'esperienza sarebbe valsa la pena tutta l'altra estate di lavoro d'ufficio.

Quel treno era il canadese, il percorso distintivo di Via, epico e leggendario come l'Orient Express o il 20th Century Limited. È un viaggio di quattro giorni, lungo circa 2.800 miglia, che attraversa il vasto paludoso vuoto dello Scudo canadese, l'ampia prateria e diverse catene montuose alte e proibitive come qualsiasi altra che abbia mai avuto tracce attraversate. Più che lo scenario, tuttavia, era il semplice fatto di un serio viaggio in treno. Da bambino cresciuto in auto, non avevo mai saputo niente del genere. Sono stato agganciato da allora.

Mi è stato ricordato quel primo grande viaggio poche settimane fa, mentre attraversavo il sud dell'Ontario da Via Train per parlare dell'innovazione europea. Uno degli esempi chiave che utilizzo in questi colloqui (tratto dal mio libro "Il salto") è la straordinaria trasformazione operata dai treni ad alta velocità in paesi come la Spagna, che nel 1997 aveva ancora una rete ferroviaria peggiore in molti modi rispetto a Il Canada e ora ha forse la migliore e più estesa rete ad alta velocità in Europa, se non nel mondo.

La rete di Via - come quella di Amtrak - è una barzelletta anemica sottoutilizzata, sottofinanziata rispetto alla maggior parte dei paesi europei. La leggendaria linea canadese del Pacifico attraverso la mia città natale da Calgary a Banff, un resort costruito originariamente per i passeggeri del trasporto ferroviario, non trasporta più alcun traffico passeggeri regolare. (C'è un treno boutique molto elegante e molto costoso per i fanatici dei treni europei e giapponesi.)

Ma i treni circolano ancora regolarmente nel sud dell'Ontario e sono rimasto colpito, cavalcandoli di nuovo 15 anni dopo la mia estate da impiegato, per quanto poco fosse cambiato. C'era il WiFi a bordo, il che è una cosa meravigliosa, ma oltre a ciò nemmeno la vetreria in business class era cambiata dal 1997. Per più di una generazione in Nord America, non abbiamo praticamente investito assolutamente nulla nel viaggio in treno passeggeri.

Immagina la mia sorpresa, quindi, di scoprire che il Canada ha effettivamente introdotto il primo treno ad alta velocità del Nord America ed è diventato quasi un importante giocatore globale nel gioco dei treni veloci. In qualche modo ero riuscito a lavorare nelle comunicazioni per la compagnia ferroviaria canadese senza aver mai sentito parlare del Turbo di breve durata, un servizio tra Toronto e Montreal che andava dal 1970 al 1982, gestito da CN (Canadian National, che trasformò la sua ferrovia passeggeri servizio verso Via alla fine degli anni '70).

Non racconterò l'intera storia di Turbo perché il modo migliore per conoscerlo è leggere questa eccellente funzione su The Walrus Magazine e / o guardare il fantastico video di 24 minuti realizzato dalla CN per promuovere il treno nel 1970 .

Ecco il video in tre parti:

Prima parte:

Seconda parte:

Parte terza:

Se decidi di saltare l'intero video (e articolo), la versione breve è che Turbo è stato condannato al fallimento - come gran parte del servizio di treni passeggeri del Nord America lo è ancora - perché stava condividendo la vecchia pista con i treni merci e quindi non era in grado di utilizza a pieno la sua velocità massima di 170 mph, che ha registrato il record del mondo. Invece, ha viaggiato a una velocità massima di soli 95 chilometri all'ora, rallentando le curve nella pista costruita per i grandi vecchi carichi e fermandosi di tanto in tanto per far passare i treni merci.

La linea Turbo inaugurale correva tra Toronto e Montreal, ma invece di dimezzare i tempi di percorrenza, si è semplicemente rasata un'ora dal viaggio medio in auto (da cinque ore a quattro). Anche se si tratta di un'ora intera più veloce dei treni Via "veloci" di oggi, non ha conquistato abbastanza conducenti da giustificare il costo. Il servizio è stato demolito, tutte le attrezzature Turbo distrutte e la fabbrica del produttore con sede a Montreal è stata ridotta in macerie nel 2004. Ogni traccia del vecchio servizio Turbo è ormai sparita, motivo per cui anche come ex dipendente e fanatico del treno, Non ne avevo mai sentito parlare fino ad ora.

L'articolo di Walrus parla da solo, ma mi piacerebbe parlare un po 'del video, in particolare il modo in cui cattura una sorta di ottimismo al limite del cielo vertiginoso, uno spirito di azione e realizzazione che è giusto purtroppo manca oggi dagli atteggiamenti nordamericani nei confronti dei treni ad alta velocità e di molte altre grandi idee sostenibili.

Ora, c'è molto di tutto ciò che è semplicemente vecchio superficialmente fantastico nel video. Ci sono i valori di produzione dell'era spaziale, completi di poppa, trucchi fuori campo e clip di bobine di nastri ronzanti, clacking di teletipi e strane inquadrature delle torri del municipio di Toronto. C'è la colonna sonora - un promemoria, se necessario, che non c'è nessun posto vicino al jazz guidato da flauto e xilofono nei moderni film documentari. C'è anche una piccola e terrificante sezione di maniaco del 1970 intorno al segno 7:15 della terza parte, mentre il narratore canta le lodi della vita notturna urbana alla fine del viaggio.

Il vero highlight retrò, tuttavia, è la sezione estesa nella seconda parte sui servizi di bordo, che potrebbe essere facilmente combinata come in un episodio di "Mad Men". Inizia con fulminanti scatti della caffetteria ("i forni a microonde cucinano specialità di cibi caldi in pochi secondi!") Prima di passare alle numerose seduzioni del "Turbo Club" di prima classe. Ci sono due minuti interi sulle divise da "hostess" ("Il servizio del Turbo Club è simboleggiato dalle sue hostess - giovani ed eccitanti, realizzati con i loro abiti alla moda, progettati con un tocco boutique ... L'ensemble delle hostess ha un incontro praticità per la maggior parte delle donne "). Le bevande vengono versate, il coq au vin viene servito, le sigarette vengono fumate allegramente. Guarda attentamente alle 4:30 della seconda parte e dimmi che non è Don Draper stesso ad accomodarsi su una sedia girevole Turbo Club.

Questo mi ha fatto pensare al vero fascino del retro-futurismo di "Mad Men" - quella singolare nostalgia del nostro presente per gli splendori dell'era spaziale che ci ha promesso negli anni del dopoguerra degli anni '50 e '60. Nel momento tecnologico cruciale dell'era, avvenuto l'anno prima che Turbo entrasse in pista, Neil Armstrong aveva fatto il suo storico moonwalk - un'impresa che persino alcuni degli ingegneri incaricati di realizzarlo avevano ritenuto impossibile quando JFK li aveva impegnati a farlo 1961.

Come recita la voce fuori campo del film nella sequenza finale, "Turbo è un'espressione positiva di questa era frenetica, un simbolo della capacità dell'uomo di impiegare la tecnologia creativa per soddisfare le esigenze di una società mobile".

In contrasto con l'attuale era della retorica, il pervasivo spirito da non poter fare del 2011. Pensa ai progetti ad alta velocità abbandonati nel Midwest degli Stati Uniti e in Florida (e nemmeno contemplati dal governo canadese dell'era automobilistica e della benzina). Pensa al modo in cui la proposta per quasi tutti i progetti pubblici ambiziosi diventa quasi immediatamente una questione di costi. Non c'è missione, nessuno scopo più alto, nessun obiettivo o più grande abbastanza grande da giustificare una spesa superiore al minimo possibile.

Ferrovia ad alta velocità? Pazzo costoso. Energia solare? Sono abbastanza sicuro che il carbone sia ancora leggermente più economico. Nuove linee LRT e metropolitana? Probabilmente potremmo accontentarci di uno o due autobus extra nelle ore di punta. Dopo una generazione di riprese per le stelle, ora siamo contenti di andare al negozio di dollari.

Forse è per questo che l'estetica di "Mad Men" fa così tanto appello in questo momento: perché ai tempi di Don Draper, si poteva sognare in grande. Guardando indietro attraverso la seppia, sembra quasi che tu fossi obbligato a mirare in alto. Potresti innovare, inventare, reinventare (lo stesso Draper - un impostore su più fronti - è un simbolo potente, se non del tutto ammirevole, di quello spirito). Forse, in altre parole, non sono i pranzi da cinque martini e le nuvole di fumo sul posto di lavoro e le dame che fanno il lavoro sporco che ci manca tanto quanto il senso, da tempo perduto, che l'America del Nord potrebbe fare qualsiasi cosa che metta la febbre immaginazione a. Potremmo vendere sapone, fumo e giostre Kodak dal camion. Potremmo mettere un tizio sulla luna e poi portarlo giù per la pista in un treno Turbo più veloce del mondo fino alla sfilata del nastro ticker. Stavamo andando in posti, più veloci che mai.

Nel suo ultimo libro, "Dark Age Ahead", la grande filosofa urbana Jane Jacobs ha messo in guardia dall'incombente declino per il Nord America, provocato da priorità arretrate, infrastrutture fatiscenti e una caduta catastrofica nella nostra volontà collettiva e competenza per l'innovazione - una sorta di società a livello di errore di progettazione. Jacobs non era così preoccupato per il caos ambientale o la guerra o il disastro economico. Avevamo affrontato enormi sfide in precedenza e ci eravamo inventati la strada. La sua più grande preoccupazione era che stavamo semplicemente dimenticando come fare le cose nel modo giusto, dimenticando a cosa servivano le istituzioni pubbliche e i fondi pubblici.

"Quali perdenti perdono?" lei chiese. "I perdenti si trovano di fronte a scosse così radicali in circostanze che le loro istituzioni non possono adattarsi adeguatamente, diventare irrilevanti e abbandonate". E uno dei motivi per cui non riusciamo ad adattarci, sostiene, è che dimentichiamo come farlo. "La cultura risiede principalmente nelle teste delle persone e negli esempi forniti dalle persone ed è quindi soggetta alla mortalità naturale." Se non riusciamo nemmeno a ricordare adeguatamente che una volta avevamo la ferrovia ad alta velocità, se lo desideri, come possiamo mai sperare di recuperare l'energia culturale dell'innovazione di cui abbiamo così disperatamente bisogno per superare le sfide epocali del nostro tempo?

Per tornare ai futuri 140 caratteri alla volta, seguimi su Twitter: @theturner.

Suggerimento: ho scoperto il video di Turbo Train tramite questo post su Metafilter, la migliore comunità web maledetta in assoluto.

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