Cosa significa "biodegradabile"?

Vogliamo tutti lasciare un segno più leggero sul pianeta, quindi quando vediamo i prodotti pubblicizzati come "biodegradabili", è naturale presumere che siano una scelta più ecologica. Dopotutto, chi non vorrebbe che un prodotto si degradasse nel pianeta da cui proveniva? Ma grazie al sistema di raccolta dei rifiuti negli Stati Uniti, in cui il 55 percento di tutti i nostri rifiuti finisce nelle discariche, "biodegradabile" potrebbe effettivamente essere una cosa negativa, secondo un nuovo studio sulla rivista Environmental Science & Technology.

I dettagli

Mentre cose come rifiuti alimentari, ritagli di cantiere, carta e altre merci presumibilmente "biodegradabili" si rompono in discariche private di ossigeno, rilasciano due potenti gas serra: metano e anidride carbonica. Mentre l'anidride carbonica non fuoriesce (di solito rimane sottoterra e viene immagazzinata nella discarica), il metano fuoriesce nell'atmosfera, esacerbando il riscaldamento globale. In effetti, le discariche sono la terza fonte di emissioni di metano artificiale negli Stati Uniti

Un terzo della spazzatura che gettiamo va nelle discariche che raccolgono quel metano e lo convertono in energia, e gli autori volevano sapere se la spazzatura in quelle discariche si stava degradando abbastanza lentamente da convertire il gas in energia, mitigando i suoi effetti di riscaldamento globale, afferma James W. Levis, dottorando presso il dipartimento di ingegneria civile, edile e ambientale presso la North Carolina State University. "E ciò che mostra il nostro studio è, no", dice.

Utilizzando la modellizzazione computerizzata, i ricercatori hanno studiato come i vari materiali si decomponrebbero in diverse condizioni di discarica. In particolare, hanno esaminato i rifiuti alimentari, i rifiuti solidi standard, la carta da giornale, la carta per ufficio e un nuovo polimero plastico biodegradabile chiamato PHBO che di solito è creato da zuccheri vegetali o amidi (questo tipo di plastica è diverso dalla plastica a base di mais ed è prodotto da Proctor & Gamble, che ha fornito finanziamenti per lo studio) per vedere quanto gas metano ha generato mentre si decomponeva.

Nella discarica media, la plastica biodegradabile ha generato la maggior parte del metano, seguita da carta per ufficio, rifiuti alimentari, giornali e altre forme di rifiuti solidi. L'efficienza di raccolta di tutto il metano prodotto (la quantità di metano raccolta che è stata convertita in energia utilizzabile) non ha superato il 57 percento. Poiché gli articoli si sono decomposti a velocità diverse - gli sprechi alimentari si degradano più velocemente delle materie plastiche biodegradabili, che si degradano più velocemente della carta per ufficio e della carta da giornale - hanno rilasciato metano a velocità e tempi diversi rendendo difficile l'acquisizione di tutto il metano.

Cosa significa

La parola "biodegradabile" può sembrare ecologica, ma il fatto che alcuni prodotti rilasciano gas a effetto serra se si decompongono in una discarica potrebbe renderlo negativo. "Se qualcosa si fosse appena seduto in una discarica e non si fosse mai degradato, sarebbe ottimale dal punto di vista dei gas serra", afferma Levis. Alcune discariche tentano di raccogliere il metano rilasciato, ma è più facile a dirsi che a farsi. "Ci vogliono un paio d'anni per ottenere la raccolta del gas", afferma Levis. Potrebbero essere necessari 16 anni prima che i sistemi raccolgano tutto il gas generato.

"Potresti usare i risultati di questo studio come un buon argomento per far crescere l'infrastruttura di compostaggio", aggiunge Levis. Nei cumuli di compost, dove è presente molto ossigeno, i rifiuti alimentari, la carta e persino la plastica biodegradabile non generano metano. Eppure pochissime città offrono il compostaggio municipale. "E ci sono molti benefici per i gas serra nel riciclaggio", aggiunge.

La linea di fondo

Non comprare nell'hype biodegradabile. "La definizione della Federal Trade Commission di ciò che è biodegradabile è molto vaga", afferma. Quindi, mentre alcuni prodotti biodegradabili possono essere ideali per le condizioni private dell'ossigeno di una discarica, dove si degradano abbastanza lentamente da consentire ai sistemi di raccolta del gas metano di convertirli in energia, altri no - e non c'è modo per un consumatore di conoscere la differenza .

La soluzione migliore è esaminare le proprie abitudini personali di smaltimento dei rifiuti e ridurre, riutilizzare e riciclare prima di optare per articoli biodegradabili apparentemente ecologici. E se la tua città non offre il compostaggio municipale, avvia una pila di compost nel tuo cortile. Lascia che ossigeno e batteri sani convertano i tuoi avanzi di cibo e i rifiuti del giardino in fertilizzanti ricchi di nutrienti che puoi diffondere sul tuo prato. E se finisci con le materie plastiche biodegradabili, Levis dice che puoi tagliarle a strisce prima di aggiungerle alla pila in modo che si decompongano più velocemente.

Storia di Emily Main. Questo articolo è stato ristampato con il permesso di Rodale.com.

Articoli Correlati