Cosa sono i cicloni extratropicali?

I cicloni tropicali ricevono così tanta attenzione che si potrebbe presumere che siano l'unico ciclone in città. Certo, è difficile non concentrarsi su di loro poiché i cicloni tropicali possono diventare uragani o tifoni, a seconda di dove vivi.

Ma ci sono altri tipi di cicloni e i cicloni tropicali possono diventare cicloni diversi man mano che il loro ciclo di vita scade. Queste tempeste sono chiamate cicloni extratropicali e sono diverse da un ciclone tropicale, compreso che si formeranno fino a nord dell'Artico.

Cicloni tropicali contro cicloni extratropicali

Mentre entrambi i tipi di cicloni sono aree a bassa pressione, ci sono alcune differenze chiave tra le tempeste.

Secondo il Laboratorio oceanografico e meteorologico (AOML) dell'Atlantic Oceanic and Atmospher Administration, i cicloni tropicali richiedono diverse condizioni specifiche per formarsi, tra cui:

  • Acque oceaniche di circa 80 gradi Fahrenheit, spesso entro 300 miglia dall'equatore
  • Raffreddamento rapido a una certa altezza che consente il rilascio di calore
  • Strati umidi vicino alla troposfera
  • Un sistema preesistente di acqua disturbata
  • Basse quantità di wind shear verticale (alte quantità disturbano la formazione della tempesta)

I cicloni extratropicali si formano in modo leggermente diverso e hanno strutture complessive diverse. Come suggerisce il nome, i cicloni extratropicali si formano lontano dalle zone tropicali da cui provengono i cicloni tropicali. Tendono a formare:

  • Lungo la costa orientale degli Stati Uniti, a nord della Florida
  • Dalla metà meridionale del Cile fino al Sud America
  • Nelle acque vicino all'Inghilterra e all'Europa continentale
  • Punta sud-orientale dell'Australia

I noreaster, come questo visto in rotta verso gli Stati Uniti nord-orientali nel marzo 2014, sono cicloni extratropicali. (Foto: NOAA / Wikimedia Commons)

Mentre i cicloni tropicali hanno bisogno di temperature costanti durante la tempesta per mantenere la loro potenza, i cicloni extratropicali prosperano sui contrasti di temperatura nell'atmosfera, secondo l'AOML. I cicloni extratropicali sono il risultato dell'incontro tra fronti caldi e freddi e le differenze di temperatura e pressione dell'aria creano i movimenti ciclonici. Data la loro struttura, i cicloni extratropicali sembrano virgole quando i due diversi fronti sono entrambi ben sviluppati, una differenza dalla forma a spirale dei cicloni tropicali e degli uragani.

Ognuno di questi tipi di cicloni può diventare l'altro, anche se è più raro che l'estratropicale diventi un ciclone tropicale. I cicloni tropicali diventano più spesso extratropicali quando passano in acque più fredde e le loro fonti di energia si spostano da quella condensa termica alla differenza di temperatura tra le masse d'aria. L'AOML afferma che la previsione degli spostamenti tra i due tipi è "uno dei problemi di previsione più difficili" che affrontiamo.

Entrambi i tipi di cicloni possono provocare nebbie, temporali, forti piogge e forti raffiche di vento. Tuttavia, dato come e dove si formano i cicloni extratropicali, possono anche produrre intense bufere di neve. Né i commensali, per esempio, sono cicloni extratropicali, in particolare quelli che sperimentano bombogenesi.

Cicloni nell'Artico

Il grande ciclone artico del 2012, visto qui il 6 agosto 2012, iniziò in Siberia e si stabilì a metà strada tra l'Alaska e il Polo Nord. (Foto: NASA / Wikimedia Commons)

I dati sui cicloni dell'Artico risalgono almeno al 1948, con i satelliti che raccolgono informazioni su di loro dal 1979. Secondo uno studio del 2014 pubblicato sul Journal of Climate, i cicloni dell'Artico sono aumentati dal 1948, anche se altre attività dei cicloni sono diminuite tra il 1960 e l'inizio 1990. Tali cicloni sono più comuni in inverno che in estate, ma quello studio ha anche notato un aumento dei cicloni estivi.

Se hai sentito parlare dei cicloni dell'Artico, questo è probabilmente dovuto al Grande ciclico artico del 2012, una tempesta particolarmente potente che si è formata sull'Artico nell'agosto 2012. Mentre i cicloni estivi tendono ad essere più deboli nell'Artico, questa è stata l'estate più forte tempesta al momento e il 13 ° più forte in assoluto (indipendentemente dalla stagione) dal 1979, secondo uno studio del 2012. Durò 13 giorni, un tempo incredibilmente lungo per un ciclone artico, che in genere dura solo circa 40 ore circa.

I cicloni invernali sono generalmente più forti di quelli estivi poiché le condizioni che si traducono in cicloni extratropicali - l'incontro dei fronti più freddi dell'Artico e quelli più caldi dell'area equatoriale - sono alle loro rispettive vette. La recente ripresa delle tempeste estive è tuttavia difficile da definire. Il cambiamento climatico può essere uno dei motivi poiché modifica i livelli di ghiaccio marino e le temperature degli oceani.

Parlando alla NASA nel 2012 in merito al grande ciclico artico, John Walsh, uno scienziato capo presso la University of Alaska Fairbanks, ha spiegato lo scetticismo sul fatto che il cambiamento climatico fosse l'unico fattore trainante.

"La tempesta della scorsa settimana è stata eccezionale e il verificarsi di tempeste artiche di estrema intensità è un argomento che merita un'indagine più approfondita", ha detto alla NASA. "Con una copertura di ghiaccio ridotta e superfici marine più calde, il verificarsi di tempeste più intense è certamente uno scenario plausibile. La limitazione al momento è la piccola dimensione del campione di eventi eccezionali, ma che potrebbe cambiare in futuro."

Un ciclone extratropicale si trova sull'Artico il 7 giugno 2018. È uno dei più forti della regione durante l'estate di recente memoria. (Foto: NOAA)

Il futuro potrebbe essere qui. Un altro "grande" ciclone si è formato sull'Artico nel 2018, questo all'inizio di giugno. Come il ciclone del 2012, questo ha dimostrato un'incredibile forza, misurata dalla sua pressione centrale di 966 milibar, un'unità di misura non standard per la pressione. Il ciclone del 2012 ha raggiunto 963-966 milibari.

"In via preliminare, questa tempesta potrebbe classificarsi nella Top 10 per i cicloni artici a giugno e per l'estate (da giugno ad agosto) in forza", ha spiegato a Earther Steven Cavallo, un meteorologo dell'Università dell'Oklahoma.

Mentre i cicloni nell'Artico potrebbero non sembrare un grosso problema come le tempeste su aree densamente popolate, questi cicloni dell'Artico provocano cambiamenti nell'ambiente. Secondo il National Snow and Ice Data Center (NSID), i cicloni extratropicali nella regione fanno tre cose.

  1. Distribuiscono il ghiaccio marino, che crea spazi tra le banchise.
  2. Portano condizioni più fresche.
  3. Conseguono maggiori precipitazioni, che come osserva NSID, è tra il 40 e il 50% di neve, anche nei mesi estivi.

Spezzare il ghiaccio marino, in particolare, può portare agli scenari che Walsh ha descritto alla NASA sopra, e il ciclone del 2018 potrebbe potenzialmente spostare un sacco di ghiaccio marino artico fuori dalla regione, secondo uno scienziato che ha parlato con Earther. Con meno ghiaccio, gli spazi più scuri dell'acqua aperta assorbono più luce solare e questo può accelerare il processo di fusione del ghiaccio.

Come ha scritto NSID nel 2013, lo spostamento del ghiaccio marino non è l'unico fattore in gioco:

I modelli tempestosi portano a condizioni fresche e maggiori precipitazioni, che tendono ad aumentare l'estensione del ghiaccio. Tuttavia, i singoli cicloni possono iniziare a modificare le regole, ponendo maggiormente l'accento sulla rottura del ghiaccio come fattore di perdita di ghiaccio.

In breve, i cicloni estivi nell'Artico potrebbero accadere più spesso, ma i motivi per cui, e il loro impatto sull'ambiente, è ancora un mistero.

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