Dì una parola ancora e ancora e vedi cosa succede

“Ho iniziato a indulgere nelle fantasie più selvagge mentre giacevo lì al buio, come se non ci fosse una città del genere, e persino che non esistesse uno stato come il New Jersey. Mi misi a ripetere più volte la parola "Jersey", finché non divenne idiota e insignificante. Se sei mai stato sveglio di notte e hai ripetuto una parola più e più volte, migliaia e milioni e centinaia di migliaia di milioni di volte, conosci lo stato mentale inquietante in cui puoi entrare ".

- James Thurber, " My Life and Hard Times ", 1933

Forse l'hai fatto da bambino. Forse da adulto. Forse ti sei chiesto se fosse solo il tuo cervello. Ma quando dici ripetutamente la stessa parola, all'improvviso sembra incomprensibile.

Cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane, cane.

Aspetta, era una parola? Non significava qualcosa un minuto fa?

Questo affascinante fenomeno psicologico - quando una parola perde significato dopo essere stato ripetuto più volte senza interruzione - si chiama sazietà semantica.

Ciò significa che i sistemi neurali nel cervello possono essere affaticati da ripetute stimolazioni, spiega David Balota, ricercatore e professore di psicologia e neurologia alla Washington University di St. Louis.

"È proprio come qualsiasi cosa tu possa stancare", dice. “Se sollevi un bilanciere, alla fine il sistema alla fine si stanca. Pensaci in un sistema neurale: alla fine inizi a perdere la capacità di questi neuroni di sparare con un'esposizione ripetuta. "

È interessante notare che le parole con una sola definizione hanno maggiori probabilità di perdere il loro significato durante la sazietà semantica rispetto alle parole con molteplici sfumature di significato. Ad esempio, ogni volta che sento la parola "cane", penso alla stessa creatura pelosa che conosco come cane. Ma una parola con varie definizioni, come "gabinetto" (un armadio da cucina, un gabinetto di consiglieri dei presidenti), non può innescare la fatica neurale allo stesso modo.

Il suggerimento è che la connessione tra la parola e il suo significato e pronuncia (qualcosa noto come rappresentazione lessicale) inizia a rompersi attraverso un'esposizione ripetuta alla parola. Quando senti "cane", non riesci a ricordare cosa significhi quella parola, facendola sembrare insensata.

“La mia scommessa è che questa è solo la conseguenza di qualsiasi sistema. Più lo usi, meno sarà disponibile per il futuro ", afferma Balota. "Ci vuole tempo perché i neuroni si rigenerino dove l'effetto della sazietà semantica ritorna alla linea di base e ti consente di riconoscere di nuovo la parola" cane ", in genere solo pochi minuti."

Fenomeno simile

Balota studia anche l'effetto di trasformazione verbale, che è simile alla sazietà semantica. Qui, l'idea è che quando dici "cane, cane, cane" ripetutamente, la parola in genere cambia in un'altra parola dal suono simile come "nebbia".

"Se ci pensate, dobbiamo avere qualcosa nel cervello che ci consenta di riconoscere che questa è la parola" cane "", dice. "E non è necessariamente il significato della parola" cane ", perché c'è una differenza tra la rappresentazione lessicale per cane e il tuo significato per la parola" cane ". Uno ti consente di riconoscere che è lo stimolo per la parola "cane" e l'altro ti consente di accedere al significato della parola "cane". ”

La parola "cane" si stanca in modo che, ripetendola, la parola si affatica abbastanza che un'altra rappresentazione lessicale, che non è altrettanto affaticata (come la parola "nebbia"), prende il sopravvento.

È simile alla sazietà semantica, nel senso che è solo un'altra dimostrazione di ciò che accade quando i meccanismi neurali per la tua rappresentazione di una parola si consumano, spiega Balota.

Gli anziani, che elaborano le informazioni in modo diverso, hanno meno probabilità di subire gli effetti della sazietà semantica. Il tempo di reazione aumenta con l'età, quindi la teoria è che il sistema attenzionale del cervello senior - che è altamente correlato alla memoria di lavoro - non è ben sintonizzato sulla stessa rappresentazione della parola (come il cane) di una persona più giovane. In altre parole, gli adulti più anziani hanno elaborato la parola "cane" (o qualsiasi altra parola, per quella materia) più spesso dei giovani, quindi hanno meno probabilità di saziare una parola allo stesso modo. Alla fine, le loro menti vagano e iniziano a pensare ad altre cose prima che entri in gioco il punto di assurdità.

Dove diventa davvero interessante

Questo porta ad altri fenomeni curiosi, uno in cui si desidera sperimentare un tipo di sazietà semantica, come durante la meditazione. Quando ti siedi per meditare e impieghi una parola mantra come "om" per cantare ripetutamente, vuoi cancellare la tua mente con quel canto e cancellare tutti i pensieri significativi che stai trattenendo in questo momento. Il canto "om" ti consente di concentrarti sull'essere nel momento e, in un certo senso, di usare un tipo di sazietà semantica per schiarire la mente, cancellando i pensieri proprio come la parola "cane" è stata cancellata quando l'hai detto più volte .

Allo stesso modo, gli studi dimostrano che una parola offensiva o negativa può perdere il suo potere se ripetuta per 45 secondi, rendendo inefficace la parola offensiva. Questo può essere utile per qualcuno che ha bisogno di neutralizzare una parola negativa. Immagina di essere chiamato avido e ferito dal termine - fino a quando non lo ripeti così frequentemente da perdere il suo potere di farti del male.

Hai tutto? È un argomento confuso, ma ora sai perché succede. (Prova questa parola a casa, ma preparati a domande!)

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