Gli alberi hanno un battito cardiaco?

Gli alberi non sembrano fare molto. Occasionalmente i loro rami potrebbero ondeggiare nella brezza e molti di loro lasciano cadere le foglie su base regolare. Ma sembra che ci sia molto di più da fare sugli alberi che pensavamo.

I ricercatori hanno scoperto che, di notte, molti alberi muovono periodicamente i loro rami su e giù leggermente. Ciò suggerisce che forse gli alberi pompano lentamente l'acqua verso l'alto, suggerendo che gli alberi hanno una parvenza di un impulso.

"Abbiamo scoperto che la maggior parte degli alberi ha periodici cambiamenti di forma periodici, sincronizzati su tutta la pianta e più brevi di un ciclo diurno-notturno, il che implica cambiamenti periodici della pressione dell'acqua", ha detto a New Scientist András Zlinszky dell'Università di Aarhus nei Paesi Bassi.

Per uno studio del 2017, Zlinszky e il suo collega Anders Barfod hanno utilizzato la scansione laser terrestre ad alta risoluzione, una tecnica spesso utilizzata nell'ingegneria civile per misurare gli edifici. Hanno esaminato 22 alberi che rappresentano specie diverse in un periodo di 12 ore durante una notte senza vento per vedere se i loro baldacchini sono cambiati.

In molti alberi, i rami si spostavano di circa un centimetro verso l'alto o verso il basso. Alcuni si sono mossi di 1, 5 centimetri.

Ecco il cambiamento di movimento tracciato su un albero di magnolia. (Foto: András Zlinszky / Twitter)

Alla ricerca di un battito cardiaco

Dopo aver studiato l'attività dell'albero notturno, i ricercatori hanno elaborato una teoria sul significato del movimento. Credono che il movimento sia un'indicazione che gli alberi stanno pompando acqua dalle loro radici. È, in sostanza, un tipo di "battito cardiaco".

Zlinszky e Barfod spiegano la loro teoria nel loro ultimo studio sulla rivista Plant Signaling and Behaviour.

"Nella classica fisiologia vegetale, la maggior parte dei processi di trasporto sono spiegati come flussi costanti con fluttuazioni trascurabili nel tempo, specialmente a livello dell'intera pianta, o su scale temporali più brevi di un giorno", ha detto Zlinszky a New Scientist. "Nessuna fluttuazione con periodi inferiori a 24 ore è assunta o spiegata dai modelli attuali."

Ma i ricercatori non sono sicuri di come un albero riesca a pompare con successo l'acqua dalle sue radici verso l'alto nel resto del suo corpo. Suggeriscono forse che il tronco schiaccia delicatamente l'acqua, spingendola verso l'alto attraverso lo xilema, un sistema di tessuto nel tronco il cui compito principale è trasportare acqua e sostanze nutritive dalle radici a germogli e foglie.

Movimenti circadiani

Nel 2016, Zlinszky e il suo team hanno pubblicato uno studio che mostra che gli alberi di betulla "vanno a dormire" di notte.

I ricercatori ritengono che l'effetto di caduta dei rami di betulla prima dell'alba sia causato da una diminuzione della pressione interna dell'acqua dell'albero. Senza fotosintesi di notte per guidare la conversione della luce solare in zuccheri semplici, gli alberi probabilmente conservano energia rilassando i rami che altrimenti verrebbero inclinati verso il sole.

Questi movimenti di betulla sono circadiani, seguendo il ciclo giorno-notte. Tuttavia, i ricercatori non credono che i movimenti appena scoperti siano simili perché in genere seguono periodi di tempo molto più brevi.

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