Gli allevamenti di tè artigianali stanno spuntando negli Stati Uniti

Il tè ha avuto un ruolo importante nella storia antica degli Stati Uniti. Il Boston Tea Party del 1773 - quando 342 casse di tè furono distrutte per protestare contro una tassa sul tè, tra le altre cose - fu uno degli eventi che aiutarono a scatenare la guerra rivoluzionaria. Sebbene la cultura del caffè sia più dominante negli Stati Uniti, il tè è ancora ampiamente consumato, ma quasi tutte le foglie che si fanno strada nelle teiere americane vengono importate.

La Cina e l'India rimangono di gran lunga i maggiori paesi produttori di tè, ma sempre più piccole operazioni stanno iniziando negli Stati Uniti, con alcune in luoghi inaspettati. I cespugli di tè non possono mai diventare così comuni come i vitigni in America, ma la coltivazione del tè ha in realtà una lunga, seppur modesta, storia in questo paese, e i piccoli produttori sembrano pronti a godere di più successo rispetto a qualsiasi precedente coltivatore di tè americano.

Una breve storia del tè americano

Il tè può certamente crescere in Nord America, come accade in questa piantagione di tè a Charleston, nella Carolina del Sud, ma per le piccole piantagioni è stato difficile competere con tè prodotti in serie dall'estero. (Foto: Gabrielle Hovey / Shutterstock)

Gli Stati Uniti hanno tentato per la prima volta di importare piante da tè negli anni 1850, secondo il sito del Boston Tea Party. Tuttavia, la cattiva pianificazione e le ricadute della guerra civile hanno ritardato la diffusione dei cespugli di tè nel paese. Una fattoria a Summerville, nella Carolina del Sud, ha avuto successo e ha ottenuto riconoscimenti, ma alla fine ha chiuso perché non poteva competere con tè importati prodotti in serie.

Negli anni '60, il più grande nome dell'industria del tè, Lipton, usava i cespugli della fattoria Summerville allora abbandonata per creare una nuova piantagione sull'isola di Wadmalaw, vicino a Charleston. Quella piantagione è ancora aperta oggi, anche se ora è di proprietà di un altro importante player dell'industria del tè, Bigalow, ed è conosciuta come la Charleston Tea Plantation.

Questo rimane il più grande impianto di produzione di tè negli Stati Uniti. La maggior parte degli altri principali produttori di tè si concentrano sulle tisane, non sulla coltivazione della Camellia sinensis, che è il nome scientifico della pianta del tè.

Un sapore americano

Una lussureggiante piantagione di tè a Theni, nel Tamil Nadu, in India. Le piante di tè tradizionali crescono meglio in climi molto umidi. (Foto: AjayTvm / Shutterstock)

La camelia sinensis cresce meglio negli altopiani umidi e caldi di India, Cina, Taiwan e Sri Lanka. Al di fuori di alcune località scelte, gli Stati Uniti non hanno queste condizioni. Tuttavia, negli ultimi anni, i botanici hanno lavorato sull'allevamento di cespugli di tè che non solo prospereranno in un clima più freddo come nel nord-ovest del Pacifico, ma che produrranno un terroir unico per dare ai tè americani un sapore distintivo. Questi sono i primi sforzi; c'è ancora molta strada da fare prima che la scienza, la botanica e i paesaggi unici portino questi tè allo stesso livello di qualità di quelli che sono cresciuti da secoli in Asia orientale e meridionale.

E questo sviluppo non è un processo durante la notte. Sono necessarie tre anni alle piante di tè per capire quando le loro foglie sono pronte per il raccolto.

Il sud-est è stato un obiettivo per la propagazione del tè da quando quelle prime piante furono portate in America negli anni 1850. Oltre all'operazione di Charleston, gli agricoltori coltivano il tè in Carolinas, Georgia, Mississippi, Alabama e Florida. Molti di questi vendono il loro prodotto localmente o sono così nuovi che non hanno ancora raccolto un raccolto vendibile.

La California e il Pacifico nord-occidentale sono altre regioni del tè nella Bassa 48. Questi coltivatori sono relativamente nuovi al gioco, ma sono stati in prima linea nello splicing di geni per creare piante che prosperano in climi più freddi o più asciutti.

Poi ci sono coltivatori di tè in climi più freddi come la Finger Lakes Tea Company nella regione dei New York Finger Lakes. Coltivano il tè e vendono tramite siti Web e negozi in loco. Alcuni agricoltori offrono semi e piantine, mentre almeno uno, Camellia Forest Tea Gardens nella Carolina del Nord, offre lezioni sulla coltivazione e la raccolta del tè.

Ma perché ci sono così tante operazioni minori negli Stati Uniti, e così poche operazioni di grandi dimensioni? La manodopera è economica in altri paesi produttori di tè, quindi i prezzi complessivi sono inferiori. La fattoria di Bigelow nella Carolina del Sud utilizza mietitrici meccaniche per ridurre i costi operativi, ma ciò richiede un investimento iniziale elevato che i piccoli coltivatori non possono permettersi. Ciò significa che, per impostazione predefinita, finiscono nel mercato più piccolo, ma comunque redditizio, per i tè raccolti in piccoli lotti raccolti a mano. Il tè è un'industria di $ 11 miliardi negli Stati Uniti, quindi c'è molto spazio per produttori di nicchia, come spiega NPR.

The Tea State

La maggior parte del tè americano coltivato a fini commerciali proviene dalle Hawaii. Il tè è arrivato nelle isole molto tempo fa, ma altre colture, come l'ananas e la canna da zucchero, erano molto più redditizie per gli agricoltori, secondo Eater. Diverse dozzine di fattorie esistono oggi nello stato e le più redditizie hanno tè di qualità con favori distinti a causa del suolo vulcanico. Il clima tropicale e le altitudini più elevate rendono più facile coltivare la Camellia sinensis qui che quasi ovunque sulla terraferma.

Anche in condizioni migliori, la produzione di massa è ostacolata dalle Hawaii da alti costi di manodopera e dalla necessità di diversificare le colture. In effetti, le piantagioni di tè hawaiane usano spesso il tè come strumento di diversificazione piuttosto che fare del tè il loro raccolto principale. Come le nuove fattorie sulla terraferma, la maggior parte dei coltivatori hawaiani vendono tè attraverso i loro siti Web, attraverso negozi e mercati degli agricoltori e attraverso i caffè locali. Una manciata di grandi giardini da tè vendono anche tramite distributori.

Quindi il tè americano decollerà mai? A causa dell'economia, il tè prodotto in America sarà, almeno per il momento, dominato da piccoli produttori artigianali. E grazie a nuove piante più resistenti, i coltivatori domestici di qualsiasi parte del paese possono dilettarsi nella coltivazione del tè. E quello potrebbe essere solo l'inizio della prossima grande compagnia del tè.

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