Gli umani fanno ammalare i pinguini?

È facile pensare all'Antartide fredda e isolata come immune da alcune delle influenze degli umani, ma quel pio desiderio non è come la realtà stia funzionando.

Uno studio pubblicato su Science of the Total Environment suggerisce che agenti patogeni collegati all'uomo - come Campylobacter jejuni, una causa comune di intossicazione alimentare negli Stati Uniti e in Europa, e persino una varietà di salmonella che si vede normalmente solo negli uccelli urbani che si occupano di spazzare - si sono diffusi dalle persone a uccelli marini.

Passando i germi

Gli animali che trasmettono malattie agli umani non sono una novità; Ebola, Zika e antrace possono venire in mente. Prova a nominare una malattia che abbiamo passato ad altri animali - in particolare quelli che sono esclusivi nel loro transfert - e potresti ritrovarti a disegnare uno spazio vuoto. Possiamo trasmettere influenza e parotite, secondo Science Magazine, e alcuni agenti patogeni, come la salmonella, vengono scambiati avanti e indietro tra uomo e animale.

Questo processo di passaggio di agenti patogeni nell'uomo ad altri animali è chiamato zoonosi inversa. Precedenti ricercatori hanno suggerito che questo scambio di germi non era qualcosa accaduto in Antartide, ma il team dietro questo nuovo studio non era così sicuro. Hanno raccolto campioni fecali di 666 uccelli adulti di 24 specie diverse, tra cui pinguini rockhopper, albatri dal naso giallo atlantico, petroli giganti e skuas. Naturalmente, quando si esegue il test per i patogeni, si desidera la cacca più pulita possibile, quindi gli scienziati hanno dovuto catturare gli uccelli e poi pulirli con tamponi sterili.

"I pinguini sono molto forti ... e gli skua sono estremamente intelligenti", ha detto a Science Magazine Jacob González-Solís, un biologo ambientale ed evoluzionista dell'Università di Barcellona che ha lavorato allo studio. Se non ottieni uno skua al primo tentativo, buona fortuna non ti avvicini mai abbastanza per un secondo tentativo, ha aggiunto González-Solís.

Uno skua del Polo Sud (Stercorarius maccormicki) si erge su un affioramento in Antartide. (Foto: DLR German Aerospace Center / Wikimedia Commons)

Il processo è durato dal 2011 al 2014 e comprendeva uccelli nell'isola di Livingston, al largo della penisola antartica; gli avamposti dell'Oceano Antartico di Marion Island e Gough Island; e le Isole Falkland, un punto chiave lungo molte delle rotte migratorie degli uccelli. Una volta analizzati, i ricercatori hanno trovato il C. jejuni e la salmonella precedentemente menzionati e il C. lari, un altro insetto noto per causare dolore gastrico e angoscia nell'uomo. Il ceppo di C. lari ha mostrato resistenza agli antibiotici umani e veterinari, suggerendo che aveva fatto un salto dagli umani alle specie avicole.

I ricercatori non sono sicuri di come gli uccelli siano entrati in contatto con le malattie.

"Esistono varie possibilità, il più probabile è il contatto tra fauna antartica e sub-antartica con uccelli domestici in comunità sub-antartiche come le Falkland, ma potrebbero anche essere l'eredità di vecchie missioni baleniere, stazioni di ricerca antartiche e la crescita in Turismo antartico ", ha detto González-Solís alla CNN.

I ricercatori hanno trovato agenti patogeni nei pinguini rockhopper. (Foto: Giedriius / Shutterstock)

Probabilmente gli uccelli non sono in pericolo poiché i ricercatori non sono riusciti a trovare alcun caso in cui morissero a causa dei patogeni. Ma c'è ancora motivo di preoccuparsi: il fatto che i patogeni appaiano affatto significa che altri agenti patogeni più pericolosi potrebbero causare problemi alle loro popolazioni.

"Questi ceppi di Salmonella e Campylobacter, che sono una causa comune di infezioni nell'uomo e nel bestiame, di solito non causano focolai di morte negli animali selvatici", ha detto l'autore principale dello studio Marta Cerdà-Cuéllar in una nota. "Tuttavia, i patogeni emergenti o invasivi che arrivano a popolazioni altamente sensibili - come la fauna antartica e subantartica - potrebbero avere gravi conseguenze e causare il collasso locale e l'estinzione di alcune popolazioni".

A tal fine, i ricercatori raccomandano misure più rigorose di biosicurezza per gli scienziati che lavorano in Antartide e i turisti che visitano gli uccelli, compreso il trasporto di rifiuti umani a casa.

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