Hai mai visto uno scoiattolo bianco?

Mentre ci sono due specie conosciute di scoiattoli bianchi in Asia, non ce ne sono in Nord America, quindi se hai visto uno scoiattolo bianco o prevalentemente bianco in natura qui, hai visto qualcosa di piuttosto raro. Ma per capire perché, è necessario un po 'di background.

La maggior parte degli scoiattoli bianchi visti in Nord America sono varianti genetiche di colore dello scoiattolo grigio orientale.

Per alcuni di questi scoiattoli grigi orientali, i loro cappotti unici sono causati dall'albinismo, un disturbo congenito caratterizzato da una scarsa o nessuna produzione di melanina. Questa mancanza di melanina fa apparire gli occhi dell'animale albino rosa o rosso, il colore dei suoi vasi sanguigni.

Tuttavia, gli scoiattoli con cappotti completamente bianchi e gli occhi scuri sono probabilmente leucisti.

Il leucismo comporta una parziale perdita di pigmentazione ed è spesso scambiato per albinismo, ma mentre gli animali leucisti hanno una colorazione bianca, pallida o a chiazze, il loro colore degli occhi non viene influenzato.

Ma poi ci sono gli scoiattoli bianchi che non sono albini o leucisti.

“Ancora più raro sembra essere il tipo di modello di cappotto che abbiamo qui a Brevard, nella Carolina del Nord. Il mantello è prevalentemente bianco ma c'è una distintiva (grigia) testa e una striscia dorsale che si allarga nella regione delle spalle ", scrive Robert Glesener, direttore della ricerca del White Squirrel Research Institute. "Ci sono alcune prove che questo modello è ereditato."

Uno scoiattolo grigio orientale albino a Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock)

Dove vederli

Gli scoiattoli grigi orientali sono una specie comune, quindi potresti tecnicamente individuare uno scoiattolo bianco in qualsiasi punto della gamma nativa dell'animale.

Gli scoiattoli abitano negli Stati Uniti orientali e medio-occidentali e nelle province orientali del Canada, ma alcune città e paesi sono noti per la loro grande popolazione di scoiattoli bianchi, tra cui Brevard, nella Carolina del Nord; Marionville, Missouri; Olney, Illinois; Kenton, Tennessee; ed Exeter, Ontario.

Ma le tue probabilità di vedere uno scoiattolo bianco sono più alte in Brevard. La ricerca di Glesener ha scoperto che quasi uno su tre degli scoiattoli della città ha la pelliccia bianca, il che significa che ha la percentuale più alta di bianco di qualsiasi colonia di scoiattoli conosciuta.

In molti dei luoghi in cui prosperano gli scoiattoli bianchi, le loro colonie possono essere ricondotte a animali domestici che sono stati rilasciati o fuggiti in natura.

Nel caso degli scoiattoli bianchi di Brevard, un residente locale ricevette un paio di scoiattoli bianchi - che erano fuggiti da un carnevale della Florida - come regalo nel 1949. Alla fine, uno di questi scoiattoli fece un altro jailbreak e iniziò a riprodursi in natura.

Uno scoiattolo bianco fa capolino da dietro un albero al Brevard College di Brevard, nella Carolina del Nord. (Foto: Laura Moss / MNN)

Perché prosperano in alcune aree?

L'albinismo può spesso essere un danno per la sopravvivenza di un animale.

"Il loro tasso di sopravvivenza è praticamente pari a zero", afferma Chad Staples, curatore del Featherdale Wildlife Park. "I predatori li raccolgono facilmente da un gruppo. Le famiglie e i gruppi sociali possono escluderli perché a tutti gli altri membri sembrano stranieri ".

Allora perché gli scoiattoli con la pelliccia bianca prosperano in alcune aree?

Prima di tutto, ci sono alcune prove che in alcune circostanze, la colorazione del bianco potrebbe essere vantaggiosa perché i predatori potrebbero non identificare una creatura tutta bianca come preda.

In secondo luogo, i luoghi con grandi popolazioni di scoiattoli bianchi tendono ad essere città e paesi in cui i predatori sono limitati.

Tuttavia, il principale fattore che contribuisce alla sopravvivenza degli scoiattoli è che spesso ricevono un certo grado di protezione dai residenti.

Mentre gli scoiattoli grigi orientali sono spesso considerati parassiti, quelli bianchi possono diventare apprezzati e persino celebrati. In molti luoghi, gli scoiattoli sono un pareggio per i visitatori, portando in denaro per il turismo costante.

“Abbiamo avuto persone provenienti dall'Indonesia, dall'Australia. Molte persone vengono da Londra, solo per vedere gli scoiattoli ”, ha detto a Rural Missouri Clint Wise, proprietario di Marionville, White Squirrel Hollow Bed and Breakfast.

A Brevard, gli scoiattoli bianchi sono così apprezzati che nel 1986 il consiglio comunale ha approvato un'ordinanza che istituisce un santuario per gli animali e oggi vengono celebrati all'annuale Festival dello scoiattolo bianco.

Quando i locali apprezzano gli scoiattoli bianchi rispetto alle loro controparti grigie, scelgono contro la normale colorazione degli animali e, dopo alcune generazioni, i geni per la pelliccia bianca diventano più comuni, permettendo agli scoiattoli bianchi di prosperare.

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