I cavalli di Przewalski: 10 cose che non sapevi sugli ultimi cavalli "selvaggi" sulla Terra

Pensiamo ai cavalli come animali domestici, e non c'è da meravigliarsi poiché li abbiamo allevati per millenni per tutto, dalla caccia e dal salto al lavoro di allevamento e ranch a tirare aratri e carri pesanti. Nel corso dei secoli, alcuni cavalli sono diventati selvaggi, come il famoso mustang americano, i cavalli della Camargue in Francia e i brumbies dell'Australia. Li chiamiamo selvaggi, ma tecnicamente non lo sono. Tuttavia, a differenza degli equidi che siamo abituati a vedere nelle fattorie o in roaming sui pendii, il cavallo del Przewalksi era ritenuto una razza di cavallo veramente selvaggia, non essendo mai stato addomesticato dagli umani.

Ma le sorprendenti conclusioni di uno studio genetico pubblicato su Science hanno scoperto che la razza credeva da tempo che fosse l'ultima specie di cavallo completamente selvaggia al mondo in realtà discendente dei primi cavalli che si pensava fossero stati addomesticati dall'uomo. I cavalli moderni non possono essere ricondotti a questi cavalli, quindi da qualche parte lungo la strada, gli umani hanno domato di nuovo i cavalli.

"Noi scienziati siamo un po 'tristi perché riteniamo che un po' di biodiversità sia andata perduta, in quanto non ci sono più cavalli selvaggi", dice Sandra Olsen, archeologa dell'Università del Kansas, a NPR. "Ma la realtà è che sono scomparsi qualche tempo fa."

Se non veramente selvaggio, il cavallo di Przewalski, originario delle steppe dell'Asia centrale, è in pericolo. Ecco 10 curiosità su questi cavalli speciali e su cosa viene fatto per proteggerli.

1. Il cavallo di Przewalski è una sottospecie di Equus ferus ed è considerato il parente più stretto del cavallo domestico. È cugino delle zebre e dell'asino selvatico, che rientrano tutti nella famiglia degli equidi. La divisione tra le specie di cavalli di Przewalski e gli antenati dei cavalli domestici avvenne da qualche parte tra 120.000 e 240.000 anni fa.

2. I cavalli di Przewalski prendono il nome dal colonnello Nikolai Przewalski, che fu il primo scienziato occidentale a descrivere le specie per iscritto nel 1878. Tuttavia, il primo avvistamento di un europeo avvenne secoli prima, quando Johann Schiltberger registrò il suo avvistamento all'inizio del 1400 durante un viaggio in Mongolia mentre era prigioniero dei turchi.

3. Il cavallo di Przewalski è quasi scomparso in estinzione. Pochissimi in cattività sono riusciti a superare la seconda guerra mondiale e l'ultimo individuo selvaggio è stato avvistato nel 1969. La specie è stata elencata come estinta dallo stato selvatico negli anni '60 fino agli anni '90, quando un individuo sopravvissuto fu trovato in natura e altre bande di prigionieri i cavalli di razza sono stati reintrodotti con continuo successo. Attualmente, ci sono circa 400 cavalli che vivono allo stato brado e circa 2000 individui in programmi di allevamento in cattività e zoo, e lo stato della specie è ora elencato come in pericolo.

Una cavalla di 12 anni di nome Ieda con il suo nuovo puledro è al pascolo presso l'Highland Wildlife Park nel 2013 a Kingussie, in Scozia. Il puledro è stato il primo cavallo di Przewalski appena nato al parco in cinque anni. (Foto: Jeff J Mitchell / Getty Images)

4. Tutti i cavalli di Przewalski vivi oggi sono discesi da 12 cavalli - 11 catturati e portati fuori dalla Mongolia intorno al 1900 e una femmina catturata nel 1947. L'allevamento in cattività ha aumentato il numero delle specie da un minimo di circa 30 individui al conteggio di oggi 2.000 individui. Il primo libro genealogico è stato creato dalla zoologa Dr. Erna Mohr e da allora è stato tenuto e aggiornato un libro genealogico dettagliato per ridurre al minimo la consanguineità e massimizzare così la diversità genetica.

5. Nonostante gli accurati programmi di riproduzione in cattività, oggi una delle principali minacce per le specie è la perdita della diversità genetica e quindi delle malattie. Il loro declino originale è stato causato dalla caccia, dalla perdita di risorse idriche per gli animali domestici e dalla perdita di habitat. L'ibridazione con i cavalli domestici era (ed è) una minaccia.

6. Come i feroci cavalli domestici, i cavalli di Przewalski vivono in piccoli gruppi familiari composti da uno stallone e il suo harem di fattrici e puledri e gruppi di scapoli di maschi che devono ancora formare (o hanno perso) i propri harem. Ma differiscono nell'aspetto: hanno una corporatura più corta e tozza, colli spessi, criniere senza ciuffo, code basse e colorazioni che ricordano più da vicino gli antenati selvaggi equi tra cui musi e pance di colore chiaro, una striscia scura dorsale lungo le loro spalle e motivi a strisce sulle gambe.

I cavalli di Przewalski crescono spessi e caldi cappotti per l'inverno, completi di lunghe barbe e peli del collo. I cappotti invernali sono importanti nel rigido deserto invernale, dove le temperature possono essere gelide. Con il vento forte, i cavalli di Przewalski voltano le spalle alla tempesta e infilano saldamente la coda tra le zampe posteriori! Questo potrebbe essere un adattamento per aiutare a proteggere gli occhi e le narici, proteggendo al contempo le parti riproduttive sensibili, dai forti venti e dalle tempeste di sabbia del deserto del Gobi.

Una mandria di cavalli di Przewalksi pascola in estate. (Foto: Vlasto Opatovsky / Shutterstock)

7. Le quattro maggiori riserve dove vagano i cavalli prigionieri di Przewalski si trovano a Le Villaret, in Francia; Buchara, Uzbekistan; il Parco Nazionale di Hortobágy, Ungheria; e la zona di esclusione di Chernobyl, Ucraina. I cavalli rilasciati nella zona di esclusione prosperarono e il loro numero crebbe fino a un massimo di circa 200, ma il bracconaggio ha ridotto la loro popolazione a circa 60 individui negli ultimi anni. Nel 2019, i ricercatori dell'Università della Georgia hanno utilizzato telecamere attivate dal movimento per catturare più di 11.000 immagini dei cavalli usando abitazioni abbandonate nella zona come riparo. Il loro studio, pubblicato sulla rivista Mammal Research, suggerisce che i cavalli usano gli edifici per dormire, riprodursi e come rifugio.

8. Sebbene la maggior parte delle persone conosca la specie come il cavallo di Przewalksi, prende diversi altri nomi: cavallo selvaggio asiatico, cavallo selvaggio mongolo e Takh (o takhi come plurale).

9. Nel 2013, il primo cavallo di Przewalksi nato dall'inseminazione artificiale è stato accolto nel mondo. Questo successo rappresenta una svolta entusiasmante nella conservazione della specie e la possibilità di aumentare la diversità genetica senza dover trasportare cavalli tra le strutture di allevamento in cattività.

10. Se desideri vedere di persona un cavallo di Przewalksi, diversi zoo del Nord America li hanno come residenti, tra cui lo zoo di San Diego, lo zoo di Denver e lo zoo di Toronto. Ma per la vera storia e il cuore della conservazione della specie, lo zoo di Praga è il posto dove andare. È lì che vive Len, il nipote dell'ultimo cavallo di Przewalski catturato in natura.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata originariamente pubblicata nel gennaio 2014.

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