I gerbilli giganti, non i topi, causarono la Morte Nera in Europa

Secondo un nuovo studio, i topi neri potrebbero essere vittime di uno degli omicidi di personaggi più longevi del regno animale.

Gli scienziati che studiano le cause profonde della peste bubbonica dell'Europa sono rimasti sorpresi nell'apprendere che il gerbillo gigante asiatico è il malvagio più probabile dietro l'epidemia che ha spazzato via il 30-60 percento della popolazione. I ricercatori sono giunti alla conclusione dopo aver confrontato i registri degli anelli degli alberi con migliaia di epidemie di peste documentate in Europa. Se i ratti fossero da biasimare, il clima favorevole a un aumento delle loro popolazioni si allineerebbe da vicino.

"Per questo, avresti bisogno di estati calde, senza troppe precipitazioni. Secco ma non troppo secco", ha detto alla BBC il professor Nils Christian Stenseth. "E abbiamo esaminato l'ampio spettro di indici climatici e non esiste alcuna relazione tra l'apparizione della peste e il tempo".

Invece, gli scienziati hanno scoperto che i casi di peste hanno seguito più da vicino i modelli meteorologici in Asia. Quasi ogni volta che il continente ha vissuto una primavera umida seguita da una calda estate, la peste tendeva a fare la sua comparsa in Europa. Un clima del genere è estremamente favorevole per un altro roditore più adorabile e portatore di peste: il gigante gerbillo asiatico.

"Mostriamo che ovunque ci fossero buone condizioni per gerbilli e pulci in Asia centrale, alcuni anni dopo i batteri si manifestano nelle città portuali d'Europa e poi si diffondono in tutto il continente", ha detto Stenseth.

Mentre è divertente pensare a questi nuovi cattivi come enormi roditori alti qualche metro, i gerbilli giganti sono solo un po 'più grandi della tua comune varietà di animali domestici, che vanno da 6-8 pollici di lunghezza. Tuttavia, sono estremamente bravi nell'ospitare e diffondere la malattia.

Lo studio dice che probabilmente i gerbilli hanno fatto l'autostop in roulotte verso l'Europa lungo la Via della Seta pesantemente percorsa, portando con sé le pulci piene di pestilenza che hanno portato alla morte di milioni di persone.

"Inizialmente pensavamo che fosse dovuto a topi e cambiamenti climatici in Europa, ma ora sappiamo che risale all'Asia centrale", ha detto.

Mentre i ratti potrebbero non avere più la piena colpa della peste, i ricercatori notano che hanno ancora svolto un ruolo di supporto "mantenendo focolai di peste sulle navi e importando piaghe nei porti".

Stenseth e il suo team verificheranno poi i loro risultati analizzando il DNA di diversi scheletri europei antichi. Se il materiale genetico rivela una grande quantità di variazione nel tipo di peste, dimostrerà la loro teoria secondo cui le pandemie erano determinate dal clima e non solo dalle popolazioni di ratti europei.

Puoi consultare lo studio completo pubblicato negli Atti della National Academy of Sciences.

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