I ragni possono sentirti dall'altra parte della stanza

I ragni potrebbero non avere orecchie, ma possono ancora sentirti parlare di loro.

Secondo un nuovo studio, i ragni possono ascoltare e rispondere ai suoni a più di 3 metri di distanza. Sarebbe impressionante per qualsiasi animale della sua taglia, ma questo senso del ragno è particolarmente notevole data l'assenza di orecchie degli aracnidi.

Al posto delle orecchie, i ragni avvertono le vibrazioni delle onde sonore. Gli scienziati sapevano già che i ragni possono rilevare il suono in questo modo, ma fino ad ora, la saggezza prevalente ha suggerito di poter ascoltare solo a brevissima distanza. Grazie a una scoperta accidentale da parte di ricercatori della Cornell University, ora sappiamo che i ragni hanno un udito molto migliore di quanto pensassimo, anche permettendo loro di ascoltare le persone dall'altra parte della stanza.

"I libri di testo standard affermano che i ragni sono estremamente sensibili alle vibrazioni disperse nell'aria da fonti vicine, suoni a una lunghezza del corpo o pochi centimetri di distanza", afferma il co-autore dello studio Gil Menda in un comunicato stampa. "Abbiamo scoperto che i ragni saltatori possono sentire le cose molto più lontano di così. È interessante notare che in entrambi i casi questo" udito "è realizzato da peli sensoriali."

Piccoli peli, come quelli di questo ragno saltatore di bronzo nordamericano, aiutano gli aracnidi a sentire. (Foto: Wikimedia Commons)

Menda e i suoi colleghi hanno scoperto questo per caso mentre studiavano la visione nei ragni saltatori, che sono noti per avere una vista eccellente. Stavano usando una nuova tecnica sviluppata da Menda per registrare l'attività neurale nei cervelli delle dimensioni di un papavero, un processo che tradizionalmente richiede dissezione.

Quel vecchio metodo ha ucciso i ragni, notano i ricercatori, poiché i corpi pressurizzati degli aracnidi sono altamente vulnerabili alle incisioni. Nel nuovo metodo, tuttavia, Menda crea un piccolo foro che si sigilla come uno pneumatico autosigillante attorno a un microelettrodo di tungsteno delle dimensioni di un capello. Questo elettrodo può quindi registrare picchi elettrici quando i neuroni sparano all'interno del cervello del ragno vivente.

"Un giorno Gil stava organizzando uno di questi esperimenti e ha iniziato a registrare da un'area più profonda del cervello rispetto a quella su cui normalmente ci siamo concentrati", spiega l'aracnologo Cornell Paul Shamble. "Mentre si allontanava dal ragno, la sua sedia scricchiolava sul pavimento del laboratorio. Il modo in cui facciamo le registrazioni neurali, abbiamo installato un altoparlante in modo che tu possa sentire quando i neuroni sparano - producono un suono 'pop' davvero distinto - e quando la sedia di Gil scricchiolò, il neurone da cui stavamo registrando iniziò a scoppiare. Lo fece di nuovo e il neurone sparò di nuovo. "

Ciò significava che il ragno sentì cigolare la sedia di Menda. Incuriositi, i ricercatori hanno iniziato a testare quanto lontano il ragno potesse sentirli.

"Paul batté le mani vicino al ragno e il neurone sparò, come previsto", dice Menda. "Quindi fece un piccolo passo indietro e applaudì di nuovo, e di nuovo il neurone sparò. Presto, eravamo in piedi fuori dalla sala di registrazione, a circa 3-5 metri dal ragno, ridendo insieme, mentre il neurone continuava a rispondere al nostro applauso."

I ricercatori hanno anche trovato prove dell'udito nei ragni domestici comuni. (Foto: aSuruwataRi / Shutterstock)

Il suono non è stato l'unico stimolo che ha ottenuto una risposta da questi neuroni: Hanno sparato in modo simile quando Menda e Shamble hanno scosso i singoli peli sensoriali sui corpi dei ragni. Ciò suggerisce che i ragni "sentono" con questi peli, che possono sentire i sottili effetti delle onde sonore sulle particelle nell'aria.

Menda ha identificato un'area del cervello del ragno che integra input visivi e uditivi e ha realizzato che gli aracnidi erano sensibili alle frequenze intorno a 90 hertz (Hz). Inizialmente era un mistero, fino a quando un collega ha sottolineato che 90 Hz è quasi la stessa frequenza dei battiti delle vespe parassite che predano i ragni saltatori. Queste vespe catturano i ragni e li danno ai loro bambini, quindi i ragni hanno una chiara ragione evolutiva per ascoltare il loro suono rivelatore.

"Quando abbiamo suonato a 90 Hz, l'80% dei ragni si è bloccato", afferma Menda. I ragni sono rimasti fermi per un secondo, un comportamento normale negli animali che possono sentire, noto come "risposta sorprendente", che li aiuta a nascondersi dai predatori che cercano movimenti.

Ecco un video dei ragni che reagiscono ai suoni:

Mentre lo studio inizialmente si concentrava sul salto dei ragni, la maggior parte delle specie di ragno ha questi peli, quindi l'udito a lunga distanza è probabilmente molto diffuso. E gli esperimenti di follow-up hanno anche rivelato prove dell'udito in altri quattro tipi di aracnidi: ragni da pesca, ragni lupo, ragni da lancio in rete e ragni domestici.

Ciò potrebbe far luce su come il comportamento dei ragni è controllato dal loro cervello e quindi informare il modo in cui i ricercatori progettano esperimenti che coinvolgono i ragni. Potrebbe anche avere usi pratici per le persone, aggiungono i ricercatori, come ispirare strutture simili a capelli per microfoni altamente sensibili in piccoli robot, apparecchi acustici o altri dispositivi.

Potrebbe essere snervante sapere che i ragni possono sentirci, ma non c'è motivo di preoccuparsi. I ragni non vogliono problemi dagli umani, e hanno cose migliori da fare che origliare su di noi, comunque. Ma nel caso in cui stiano ascoltando, non poteva far male ringraziarli di tanto in tanto per aver mangiato parassiti come scarafaggi, paraorecchie, mosche e zanzare.

I ragni uccidono molti insetti che infastidiscono o mettono in pericolo l'uomo, comprese le zanzare. (Foto: Vinit Thongtue / Shutterstock)

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