Il campo di tabacco di oggi, la fattoria solare di domani

L'utilizzo del tabacco tra gli adulti statunitensi è in calo da qualche tempo, con un raro calo del 2% tra il 2014 e il 2015. Oggi, circa 15 su 100 americani di età superiore ai 18 anni si accendono regolarmente. E se le tendenze sono vere, quella cifra probabilmente continuerà a cadere.

Questa, ovviamente, è una notizia incoraggiante per i funzionari della sanità pubblica. Ma per gli agricoltori i cui mezzi di sussistenza dipendono dalla gente che compra fumi, ciò rappresenta un problema. Come osserva Modern Farmer, il numero di tabaccherie americane è diminuito drasticamente negli ultimi due decenni a causa della deregolamentazione, della concorrenza straniera e dei tassi di fumo provocatori. Nel 1997, c'erano 836.230 acri di terreni agricoli dedicati alle colture di tabacco sparsi in diversi stati con il comando della Carolina del Nord, Kentucky, Virginia e Carolina del Sud. Nel 2015, questa cifra era scesa del 60 percento a 332.450 acri. Solo 20 anni fa c'erano 93.330 fattorie di tabacco negli Stati Uniti. Oggi ce ne sono circa 4.000.

La maggior parte di queste ex tabaccherie ora coltiva altre colture, probabilmente meno redditizie.

Ma come suggerisce un nuovo caso di studio condotto da ricercatori della Michigan Technological University, i coltivatori di tabacco farebbero meglio a rinunciare del tutto all'agricoltura e raccogliere il sole.

Gli impianti solari su larga scala richiedono ampie aree di terra, a volte a scapito delle operazioni agricole. (Foto: CLA Midlands / flickr)

Addio Pall Centri commerciali, ciao pannelli fotovoltaici

Nello studio sull'impatto economico della sostituzione della produzione elettrica fotovoltaica solare per l'agricoltura del tabacco, Ram Krishnan e Joshua Pierce sostengono le conversioni diffuse tra campo di tabacco e fattoria solare, sostenendo che un tale passaggio contribuirebbe a ridurre il numero di decessi prevenibili causati dal tabacco utilizzare e sostenere al contempo la produzione di energia pulita.

Nel frattempo, i proprietari terrieri avrebbero raccolto i benefici finanziari dell'abbandono della produzione di tabacco. Grazie in parte a una varietà di fattori economici considerati da Krishnan e Pierce - riduzione dei prezzi per l'hardware fotovoltaico, aumento dei prezzi per l'elettricità e, come detto, calo della domanda di prodotti del tabacco - questi proprietari terrieri potrebbero accumulare più impasto di quanto farebbero raccolto di denaro redditizio utilizzato per fabbricare una scatola di luci Marlboro.

La costruzione di parchi solari richiede - spesso a scapito degli ecosistemi locali - enormi distese di terra. In molti casi, le operazioni agricole praticabili vengono sacrificate per lasciare il posto a operazioni solari su larga scala. "Per eliminare completamente la necessità di bruciare combustibili fossili, la tecnologia solare richiede ampie superfici", spiega Pearce in un articolo del Michigan Tech News.

È un po 'una cattura 22: la produzione di energia rinnovabile cresce mentre diminuisce la quantità di terra coltivabile disponibile per alimentare una popolazione in crescita.

D'altro canto, convertire i campi di tabacco in fattorie solari non richiederebbe nuovi terreni agricoli preziosi, ma semplicemente riutilizzerebbe i terreni agricoli esistenti.

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Tuttavia, come dimostrato dalla conversione delle terre coltivate in energia per la produzione di etanolo, la rimozione dei seminativi dalla produzione alimentare può causare un aumento dei prezzi e delle carenze alimentari globali. Mirare ai terreni che coltivano colture con noti rischi per la salute per la produzione di energia solare rimuove una conseguenza dannosa dall'equazione, dicono i ricercatori, e il potenziale di convertire i campi di tabacco in array solari potrebbe offrire agli agricoltori un'opportunità allettante per aumentare i loro profitti migliaia di dollari per acro all'anno passando dal tabacco al solare.

Sembra una vittoria, vero?

Un passaggio dalla raccolta del tabacco alla generazione di energia solare avrebbe il maggiore impatto nella Carolina del Nord, secondo i ricercatori della Michigan Tech. (Foto: UNC Libraries Commons / flickr)

Respirazione più facile nello stato di Tar Heel

Per lo studio, Krishnan e Pierce si sono concentrati esclusivamente sulla Carolina del Nord, lo stato leader per la produzione di tabacco e uno che ha anche un elevato potenziale solare. (La Carolina del Nord è al secondo posto, poco più avanti dell'Arizona, negli Stati Uniti per capacità di energia solare. La California si aggiudica il primo posto per un miglio.)

Teoricamente, se ogni azienda di tabacco nello stato di Tar Heel dovesse lasciare il posto alla produzione di energia solare, ci sarebbe il potenziale per generare 30 gigawatt. È abbastanza succo per alimentare l'intero stato attraverso un'estate afosa piemontese. "Nel lungo periodo, i coltivatori di tabacco sono pronti a fare più soldi coltivando i raggi solari per produrre energia invece di far crescere un componente di sigarette", conclude Michigan Tech News.

I ricercatori osservano che i governi statali locali dovrebbero intervenire e aiutare gli agricoltori di tabacco a effettuare il passaggio, dato che il costo di capitale per l'installazione di un sistema solare su scala pubblica è di solito formidabile. Con il sostegno finanziario sovvenzionato dallo Stato, i proprietari terrieri sarebbero più propensi a fare il grande passo. (A livello federale, è difficile immaginare il sostegno per un grande scuotimento tra tabacco e energia solare che accadrà presto).

Oltre agli impatti positivi sulla salute associati a un minor numero di americani che sbuffano sulle sigarette, Krishnan e Pierce stimano che trasformare completamente i campi di tabacco della Carolina del Nord in impianti a energia solare aiuterebbe a prevenire 2.000 decessi all'anno attribuiti all'inquinamento atmosferico, poiché l'energia pulita sostituisce l'energia a carbone .

"I benefici economici per gli ex coltivatori di tabacco che entrano nel settore solare sono positivi", Pearce dice al Michigan Tech News, "ma il vero vantaggio è nelle vite americane salvate sia dalla prevenzione dell'inquinamento che dalla cessazione del fumo".

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