Il mondo inaspettatamente strano e bello dei licheni

Il lichene è qualcosa che comunemente vediamo crescere su rocce o rami di alberi, su vecchi recinti di legno e ceppi in decomposizione. Ma quanto spesso ti fermi a meditare davvero sui licheni? Probabilmente non spesso. Eppure i licheni sono sorprendentemente affascinanti ... e strani ... e belli!

Nonostante il loro aspetto, i licheni non sono piante. Né fanno parte della famiglia dei funghi. Sono un unico organismo composito, il risultato di una relazione simbiotica di organismi di ben tre regni, con il partner principale che è il fungo. Come dicono i Licheni del Nord America, "I funghi licheni (regno dei funghi) coltivano partner che producono cibo attraverso la fotosintesi. A volte i partner sono alghe (regno Protista), altre volte cianobatteri (regno Monera), precedentemente chiamati alghe blu-verdi. Alcuni i funghi intraprendenti sfruttano entrambi contemporaneamente ". Uno studio pubblicato su Science ha rivelato che oltre ai funghi e alle alghe i licheni includono anche il lievito. Questo lievito appare nella corteccia del lichene e contiene due funghi non correlati. I licheni sono il loro stesso tipo di essere.

Sono anche incredibilmente abbondanti, si trovano ovunque dalle foreste temperate alla fredda tundra ghiacciata, dai tropici ai deserti. Sono la vegetazione dominante su ben l'8 percento della terra sulla Terra, in grado di sopravvivere dove molte altre specie di piante non hanno alcuna possibilità.

Già il lichene sembra molto più complesso di quanto tu abbia probabilmente pensato. E questo è solo l'inizio della storia.

I licheni crescono sulla superficie delle rocce di granito. (Foto: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

Le specie di licheni sono in grado di sopravvivere in ambienti sorprendentemente estremi. "I licheni crescono nei punti rimanenti del mondo naturale che sono troppo duri o limitati per la maggior parte degli altri organismi", secondo il sito web dei Licheni del Nord America. "Sono pionieri su roccia nuda, sabbia del deserto, terreno pulito, legno morto, ossa di animali, metallo arrugginito e corteccia vivente. In grado di spegnersi metabolicamente durante periodi di condizioni sfavorevoli, possono sopravvivere a estremi di caldo, freddo e siccità. "

È interessante pensare al lichene come "pionieri", ma in un certo senso lo sono. Esistono riunendo due o più forme di vita che hanno bisogno l'una dell'altra per prosperare. In tal modo, creano una vita più abbondante dove normalmente non si troverebbe - essenzialmente colonizzando nuove frontiere e invitando altre specie a crescere in aree altrimenti sterili. Sono anche autosufficienti. Non si nutrono della superficie su cui crescono, come fanno i parassiti, ma creano invece il loro cibo attraverso la fotosintesi usando le alghe da cui sono parzialmente formati.

Il lichene gioiello, chiamato anche lichene gioiello di roccia, è un tipo di lichene croccante in grado di crescere in aree difficili, anche sulla superficie delle rocce. (Foto: gubernat / Shutterstock)

Se il lichene è in parte fungo e in parte alghe, che cos'è esattamente il lichene? Il corpo principale di un lichene è chiamato tallo. Sulla base di ciò, le specie di licheni sono categorie in tre categorie principali: croccanti, frondose e arbustive. Alcune altre forme, tra cui squamulosa, filamentosa e gelatinosa, sono riconosciute, ma per lo più rientrano nelle tre categorie ombrello. Quindi, anche se non sai quale specie stai guardando, almeno sarai in grado di dire se ha un aspetto croccante, frondoso o arbustivo.

I licheni di Cladonia, noti anche come licheni di coppa, insieme al muschio in miniatura crescono sulla roccia verticale nella foresta della Carelia, in Russia. (Foto: Gregory A. Pozhvanov / Shutterstock)

Il lichene del soldato britannico è una specie di lichene a coppa. La parte rossa del tallo è la parte che forma le spore, permettendo la riproduzione. (Foto: Kim Foote / Shutterstock)

Inizialmente gli scienziati pensavano che i licheni fossero organismi molto precoci, che si facevano strada dalla terra all'acqua e aprivano la strada alla crescita delle piante. Ma uno studio del 2019 ha scoperto che sono molto più giovani di quanto si pensasse inizialmente.

"Quando guardiamo gli ecosistemi moderni e vediamo una superficie spoglia come una roccia, spesso i licheni sono la prima cosa a crescere lì, e alla fine farai crescere anche piante lì", Matthew Nelsen, autore principale dell'articolo e uno scienziato del Field Museum, ha dichiarato in una nota. "La gente ha pensato che forse era così che funzionava l'antica colonizzazione della terra, ma stiamo vedendo che questi licheni sono arrivati ​​più tardi nel gioco delle piante".

Il lichene cane cresce tra i muschi e altri licheni in Scozia. (Foto: Jan Holm / Shutterstock)

Il muschio di renna è un tipo di lichene arbustivo che cresce in molti luoghi, soprattutto attraverso la tundra artica. (Foto: / Shutterstock)

Non è terribilmente sorprendente quando il lichene è confuso per il muschio, specialmente quando il nome è la prima cosa da fuorviare. Il muschio di renna o il muschio di caribù è un lichene, una delle principali fonti alimentari per il caribù. A volte viene anche usato come cibo o rimedi naturali per l'uomo per calcoli renali o anche unguenti antibatterici. In effetti, esiste una lunga storia di licheni utilizzati dall'uomo per vari scopi e vengono ancora studiati per il loro valore medicinale. Secondo la Ohio State University, "La ricerca con licheni in tutto il mondo suggerisce che questi organismi promettono nella lotta contro alcuni tumori e infezioni virali, incluso l'HIV".

Nel frattempo, i licheni sono stati a lungo utilizzati come pigmenti naturali per la morte di tessuti e lana. Sono anche essiccati e utilizzati nell'arte, in particolare nei modelli in scala di costruzione dagli architetti agli appassionati di ferrovie. Potresti anche aver usato il lichene nei compiti della tua scuola quando costruisci modelli in scala di fattorie, missioni o città per progetti di classe.

I licheni a tazza sembrano una piccola foresta di alberi. (Foto: PHOTO FUN / Shutterstock)

Il lichene è stato usato come pigmento per i coloranti per secoli. Non è difficile capire perché quando vedi questo tipo di colori vivaci. (Foto: LFRabanedo / Shutterstock)

I licheni sono incredibilmente a lenta crescita - stiamo parlando di millimetri o meno all'anno per molte specie. Ma con la crescita lenta arriva la longevità, e come di solito accade con gli organismi a crescita lenta, sono alcuni degli esseri viventi più antichi del pianeta. Nel suo libro "The Oldest Living Things", i documenti di Rachel Sussman mappano i licheni in Groenlandia tra i 3000 e i 5.000 anni.

Per scongiurare i pericoli di essere un organismo fermo in un mondo in movimento, i licheni hanno sviluppato un'incredibile serie di difese, tra cui "un arsenale di oltre 500 composti biochimici unici che servono a controllare l'esposizione alla luce, respingere gli erbivori, uccidere i microbi attaccanti e scoraggiare la concorrenza dalle piante ", secondo il sito dei Licheni del Nord America. "Tra questi ci sono molti pigmenti e antibiotici che hanno reso i licheni molto utili per le persone nelle società tradizionali".

Quella longevità è tuttavia minacciata. Secondo UC Berkeley, "La più grave minaccia alla continua salute dei licheni non è la predazione, ma il maggiore inquinamento di questo secolo. Numerosi studi hanno dimostrato gravi impatti sulla crescita e sulla salute dei licheni derivanti dall'inquinamento atmosferico urbano e urbano. Perché alcuni licheni sono così sensibili che ora vengono utilizzati per valutare rapidamente ed economicamente i livelli di tossine aeree in Europa e Nord America ".

I licheni croccanti possono sembrare poco più di un film duro che cresce su una superficie (Foto: Worraket / Shutterstock)

Assumendo molte trame e colori, i licheni possono essere una parte eccezionalmente bella di un ecosistema. (Foto: Sarah2 / Shutterstock)

I licheni hanno molti usi, non ultimo dei quali ci sta insegnando di più sulla salute del nostro ambiente e sul potenziale ruolo che svolgono nella medicina umana (Foto: Kurkul / Shutterstock)

Nota dell'editore: questa storia è stata originariamente pubblicata nel marzo 2015 e da allora è stata aggiornata con nuove informazioni.

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