Il neuston è un ecosistema oceanico galleggiante e la nostra spinta alla pulizia della plastica potrebbe minacciarlo

Di solito pensiamo agli ecosistemi come abbastanza statici, che si muovono per centinaia di anni, non giorni o settimane. Ma alcuni degli ecosistemi della Terra sono in realtà definiti da un movimento costante - e così è per il Neuston. Questa zona poco curata si trova proprio sulla superficie dell'acqua, sia sopra che sotto.

Contiene batteri, protozoi, alcune specie di pesci, meduse, anemoni di mare, granchi e velluti (quei galleggianti blu che atterrano sulle spiagge e sono anche chiamati marinai del vento). Possono essere trovati anche in stagni e laghi d'acqua dolce: gli skeeter o gli alianti sono uno degli insetti che fanno parte del Neuston in quello scenario.

Nell'oceano, il Neuston si muove passivamente, seguendo le correnti, e può essere trovato a migliaia di miglia dalla costa. Se questo suona familiare alla plastica dei rifiuti che affliggono gli oceani in tutto il mondo, non è una coincidenza. Il territorio neuston e il territorio gyre si sovrappongono completamente.

Puoi vederne le prove nella raccolta fatta nel video sopra, che presenta sia una medusa che pezzi di plastica che i ricercatori stanno contando per un sondaggio sull'oceano.

Quindi, se riusciamo a ripulire la plastica - usando un metodo come il progetto Ocean Cleanup, che prevede boom giganti che spazzano essenzialmente la superficie dell'oceano - potremmo anche ripulire il neuston.

E questo è un problema. Il Neuston è un importante ecosistema e la sua salute influisce su altri sistemi oceanici. Come una barriera corallina o le rive poco profonde di luoghi come le zone inter-isolane delle Bahamas, il Neuston funge da vivaio per alcuni pesci, il che lo rende anche un luogo ideale per altri animali come tartarughe, polpi e altri pesci a caccia per cibo facile.

Le meduse a bottone blu sono uno dei tanti abitanti colorati di Neuston. (Foto: Christonpher PB / Shutterstock)

I Neuston sono anche ecosistemi complessi. Rebecca Helm, un'esperta di meduse che è professore all'Università della Carolina del Nord a Chapel Hill, scrivendo in The Atlantic racconta quanto poco è stato scritto sulla Neuston e sulla sua difficoltà a trovare materiali. Alla fine trovò alcuni articoli di giornale sul Neuston, scritti da un oceanografo russo AI Savilov che aveva fatto sondaggi attraverso il Pacifico.

Savilov descrisse sette prati neuston unici nell'oceano aperto, ognuno con la sua composizione unica di animali. Proprio come le foreste pluviali differiscono dalle foreste temperate, questi ecosistemi neustonici sono unici. E uno di questi, Neuston Ecosystem 2, si trova esattamente negli stessi punti dei "garbage patches" in cui Ocean Cleanup intende operare. Questo ha senso: l'ecosistema di Neuston è interamente passivo - fluttua proprio come la plastica - e si è evoluto nel corso di milioni di anni per prosperare in queste regioni, dove si raccolgono oggetti legati alla superficie.

Ma sappiamo così poco di questo ecosistema, il che significa che potremmo perderlo prima ancora di sapere quanto sia importante oltre le basi.

Helm fa un punto importante ed eloquente:

L'Ocean Cleanup afferma di voler proteggere dalla plastica gli animali sulla superficie dell'oceano, ma Neuston è l'ecosistema della superficie dell'oceano. C'è un motivo per cui le tartarughe e i pesci rossi mangiano plastica galleggiante: sembra un neuston. Usare queste barriere simili a pareti per raccogliere la plastica nonostante il Neuston è come tagliare una tettoia nel nome di aiutare una foresta. Non ha senso raccogliere la plastica se alla fine non rimane più nulla da conservare.

Il gruppo Ocean Cleanup ha risposto alla storia di Helm con un suo punto: la plastica già minaccia le 117 specie oceaniche in pericolo che vivono lì e sta causando danni continui a quell'ecosistema. "Ci sono prove evidenti che le centinaia di migliaia di tonnellate di plastica tossica che galleggia nell'oceano stanno danneggiando gli ecosistemi, che, ironia della sorte, possono includere il neuston", ha dichiarato Claire Verhagen, portavoce di The Ocean Cleanup, in un'e-mail.

Chiaramente dobbiamo capire di più su Neuston e sulle creature che vivono lì, come quella che vedi nel video qui sotto. Soprattutto prima di trascinarlo con giganteschi boom nella nostra ricerca di liberare gli oceani dalla plastica.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata originariamente pubblicata all'inizio di febbraio 2019.

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