Il plurale di polpo è 'polpo' o 'polpo'?

È difficile non avere timore reverenziale di un polipo. Non solo è uno degli invertebrati più intelligenti della Terra, ma sembra provenire da un altro pianeta. Ha una pelle psichedelica, capacità di cambiare forma e otto braccia che trattengono i due terzi dei suoi neuroni. Un polipo selvaggio usa il suo cervello alieno diffuso per trovare prede ed eludere i predatori. In cattività, stupisce gli umani risolvendo labirinti, usando strumenti, scappando da carri armati e fotografandoci.

Uno dei misteri più fastidiosi del polpo, tuttavia, riguarda più l'etimologia che la biologia. L'animale può essere uno su un milione, ma come possiamo chiamarne due o più? Sono "polpi"? Sono "polpi"? Oppure c'è un'altra parola, ancora più esoterica, tecnicamente la più corretta?

Sì, sì e sì. Niente è mai semplice con gli octopodi.

"Octopi" è un plurale comunemente usato e sembra avere senso. Dopotutto, parole simili che terminano in -us sono pluralizzate con una desinenza -i, come foci, loci o ex studenti. Ma mentre focus, locus e alumnus sono parole latine, il polpo proviene dal greco antico.

Come spiega la grammatica, i polpi "non hanno basi etimologiche". Esiste solo a causa di un errore moderno che il polpo proviene dal latino. La sua origine effettiva è la parola greca oktopous, che significa letteralmente "a otto piedi". Il -us in polpo è quindi una reliquia del pous greco per "piede", non la desinenza latina maschile di seconda declinazione la cui forma plurale è -i. Ciò significa che il plurale corretto è octopodes, ma come aggiunge il dizionario etimologico online, "octopuses probabilmente funziona meglio in inglese".

Quanti solletico ci vogliono per far ridere un polpo? Dieci solletico. (Foto: Mana Photo / Shutterstock)

Più che soddisfa l'io

Vale la pena notare che polpo è una parola greca latinizzata, anche se si parla di inglese tramite il nuovo latino, noto anche come latino scientifico, non la lingua dell'antica Roma. Il primo uso noto della parola fu nel 1758.

Vale anche la pena notare che l'inglese usa molte parole dal latino e dalle lingue più recenti, spesso senza preservare i loro plurali originali. In latino, ad esempio, il plurale corretto di "circo" sarebbe circi . Quindi, anche se polpo fosse una vera parola latina, nel 2015 non avremmo l'obbligo di dire polpo. La maggior parte dei dizionari include i plurali anglicizzati "focus" e "terminuses" come alternative a foci e termini, e molti ora consentono anche i polpi come plurale secondario al posto di polpi o polpi.

Almeno il polpo non è solo in questa ambiguità linguistica. Il rinoceronte, l'ippopotamo e l'ornitorinco sono tutti nella stessa barca, bloccati con nomi greci latinizzati e plurali contesi. In greco, il rinoceronte significa "naso cornuto", ippopotamo significa "cavallo fluviale" e ornitorinco significa "piede piatto". I loro plurali inglesi preferiti sono rinocerosi, ippopotami e ornitorinco, ma il dizionario Merriam-Webster elenca anche alternative -i forme plurali per tutti e tre.

Octopi si basa ancora su un malinteso, sottolinea Oxford Dictionaries, e rimane meno comune nella scrittura modificata rispetto ai polpi. Ma ciò non significa che sia sbagliato - in realtà, evidenzia un punto importante sulle parole in generale. La lingua è un riflesso fluido e proveniente dalla folla dei suoi creatori umani, quindi ogni parola è corretta se un numero sufficiente di persone la usa e la comprende (sì, anche un abominio come "irregardless").

Inoltre, più tempo passiamo a discutere di semantica, meno tempo dovremo prepararci per l'inevitabile rovesciamento della civiltà da parte di polpi superintelligenti. Intendo i polipi.

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