Incontra l'uomo che ha fondato la General Motors e ha finito per correre in una pista da bowling

In una vita colorata, William "Billy" Crapo Durant non solo fondò la General Motors - costruendo il primo conglomerato automobilistico al mondo nel processo - ma tornò indietro dopo che il tabellone gli mostrò la porta. Purtroppo, è stato cacciato di nuovo e ha finito per correre in una pista da bowling, prevedendo correttamente che alla fine sarebbe diventata una mania della famiglia americana (ma non nella sua vita).

Chevrolet ha aiutato a catapultare Durant al posto di guida di GM. Purtroppo, non aveva l'occhio sulla palla (Foto: GM)

Durant (1861-1947) era il nipote preferito di Henry Crapo, un barone del legname del Michigan e governatore del Michigan. Le cose non sono iniziate bene per lui nel mondo degli affari; questo abbandono del liceo con sede a Flint stava bevendo pesantemente e selvaggiamente speculando nel mercato azionario. Il nonno ha scritto che il giovane Durant "non può andare in un saloon o in una buca, non importa quanto in basso, senza una" mancia ".

Svignando, Durant lavorò brevemente per la Crapo Lumber Company e vendette medicine di brevetto e assicurazione antincendio, che almeno dimostrarono che aveva un regalo per le vendite. La lingua argentata è tornata utile quando ha convinto un direttore di banca a prestargli $ 2.000, con i quali ha acquistato una compagnia di trasporto Coldwater, Michigan - ne aveva fatto un giro e ne era rimasto colpito. Durant ha assunto il partner J. Dallas Dort, e Durant-Dort ha avuto un enorme successo, producendo quasi 500 veicoli al giorno e impiegando 1.000 entro il 1906.

Il guidatore della macchina da corsa sgargiante baffuto Louis Chevrolet fu, in breve, il capo ingegnere della compagnia che portava il suo nome. (Foto: GM)

Se avesse continuato a produrre passeggini per cavalli sarebbe stata una nota a piè di pagina della storia, ma Durant iniziò una serie epica di acquisizioni e startup acquisendo la Buick in difficoltà nel 1904. Secondo The Freeman, "All'inizio, Durant esitò: le auto erano puzzolenti, rumoroso e pericoloso. Si era perfino rifiutato di lasciare che sua figlia cavalcasse in una di esse. " Ma l'accordo andò a buon fine e quando Durant portò le sue Buick al New York Auto Show del 1904, tornò con ordini per oltre 1.000 di loro. Nel 1908, Buick stava pompando auto dalla più grande fabbrica automobilistica del mondo.

Henry Ford era bloccato con una macchina, la Model T, ma Durant era espansionista, acquisendo rapidamente Cadillac, Oakland (padre di Pontiac) e Oldsmobile (il cui modello "Curved Dash" era una pietra miliare dei primi motori). Ha persino acquistato la società che divenne AC Delco. Nel 1908, incorporò la General Motors come holding attorno a quei marchi.

Si diceva che Durant potesse vendere ghiaccio agli eschimesi e sabbia in Medio Oriente. (Foto: GM)

Il problema era che Durant acquistava semplicemente troppe compagnie: Cartercar ed Elmore erano un paio dei suoi simili. "Come poteva qualcuno sapere che Cartercar non sarebbe stata la cosa giusta?" Egli ha detto. Alcuni modelli - Buicks e Cadillacs - hanno venduto bene, ma la società stessa stava perdendo molti soldi. Nel 1911, un gruppo di investitori di Boston riuscì a estromettere Durant dalla società da lui fondata.

No, a quel punto non si diresse verso la pista da bowling. Invece, ha fondato Chevrolet come una linea di auto economica, usando il nome (e il talento ingegneristico) di un fiammeggiante pilota automobilistico francese. Era di nuovo Buick: Chevrolet fu un grande successo. Durant, muovendosi rapidamente, acquistò molte azioni GM e nel 1916 riprese il posto presidenziale che aveva recentemente lasciato libero. Chevrolet fu rapidamente integrato nel roster dell'azienda.

Ancora una volta, Durant ha combinato mosse intelligenti - incluso l'acquisto di Fisher Brothers Body Company e Frigidaire, oltre all'assunzione di Charles Kettering (che ha messo il gas in benzina e ha inventato l'auto-avviatore per Cadillac) - con quelle stupide.

Se Durant si fosse semplicemente limitato a vendere automobili, avrebbe avuto una carriera simile a quella del suo brillante noleggio, Alfred P. Sloan, il noto presidente GM che subentrò nel 1923. Il contributo di Sloan fu di capire come gestire senza problemi un'azienda grande e diversificata come General Motors.

Uno showroom Durant nel 1929. Purtroppo, la magia è andata perduta, e poi è arrivato l'incidente. (Foto: Durant)

Sfortunatamente, Durant è tornato ai suoi vecchi trucchi di speculazione azionaria e ha aggiunto dipendenza da gioco d'azzardo alla sua lista di problemi. Nel 1920, è stato avviato da GM una seconda volta. Ci sono state ancora delle incursioni nel settore automobilistico, con i marchi Durant e Star, ma questa volta il fascino di Billy non ha funzionato.

Stava ancora giocando ai mercati. Nel 1928, Durant aveva controllato quasi $ 1 miliardo di azioni, ma sappiamo tutti cosa è successo nell'ottobre 1929. Nel 1936, Durant dichiarò bancarotta, e nel 1940, secondo MLive:

[Durant] gestiva una pista da bowling, North Flint Recreation, in North Saginaw Street vicino a Hamilton Avenue, non lontano dal complesso Buick che aveva creato decenni prima. Ha anche aggiunto il primo ristorante drive-in di Flint, l'Horseshoe Bar, alla struttura. Mentre ovviamente sentiva il cuore spezzato per le sue inversioni finanziarie, sembrava entusiasta della sua nuova attività e progettò una serie di piste da bowling a livello nazionale.

Almeno non ha venduto mele. Il giorno in cui GM costruì la sua 25 milionesima auto, nel 1940, Sloan riportò Durant per una celebrazione pubblica. Durant, che trascorse i suoi ultimi anni a New York, morì nel 1947, prima di avere la possibilità di ricominciare in auto (forse avrebbe potuto comprare Packard?) O costruire il suo impero da bowling.

Che ci crediate o no, Ken Zino, editore di Autoinformed.com e veterano di una lunga carriera in Ford, pensa che Durant sarebbe tornato indietro con una serie di corsie:

Penso che Billy Durant, in fondo e fuori, avesse una visione più ampia del bowling: lo vedeva come un intrattenimento per famiglie con un enorme potenziale di crescita nel dopoguerra. Non ha mai visto il boom del dopoguerra - in auto, sobborghi, elettrodomestici e sì, piste da bowling, da quando è morto nel 1947. Ha sempre avuto grandi sogni e grandi progetti: era, dopo tutto, dietro la creazione di quella che divenne la più grande corporazione del mondo .

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