La bellezza e i benefici sorprendenti del legname galleggiante

Gli alberi sono i pilastri delle loro comunità, un ruolo che possono mantenere anche nella morte. Un albero morto eretto offre un habitat vitale ad alcuni uccelli e pipistrelli, ad esempio, mentre un albero caduto è una fortuna per la vita sul suolo della foresta, compresi gli alberi futuri.

Eppure la putrefazione sul posto non è l'unica vita nell'aldilà naturale per un albero. A volte, invece di restituire alla sua foresta natale, un albero intraprenderà un'odissea per pagarla in avanti, portando la sua ricchezza ecologica lontano dall'unica casa che abbia mai conosciuto.

Questi alberi che viaggiano non significano tradire le loro radici; stanno solo andando con il flusso. Sono diventati legni galleggianti, un termine per qualsiasi residuo legnoso di alberi che si snodano attraverso fiumi, laghi o oceani. Questo viaggio è spesso breve, porta semplicemente a una parte diversa dello stesso ecosistema, ma può anche inviare un albero lontano dal mare - e forse anche attraverso di esso.

Driftwood è uno spettacolo comune sulle spiagge di tutto il mondo, anche se molte persone lo ignorano come uno scenario insignificante o detriti inutili. E mentre alcuni legni sono un po 'a corto di mistica - come i ramoscelli di un albero vicino o le assi che sono cadute da un molo di pesca - può anche essere un fantasma da una foresta lontana o un naufragio, trasformato dalle sue avventure in qualcosa di bello. Lungo la strada, i legni tendono a restituire il favore rimodellando e arricchendo gli ambienti che visita.

In un'epoca in cui gli oceani sono afflitti da rifiuti di plastica, il legname galleggiante ricorda che i detriti marini naturali possono essere benigni, persino benefici. Incarna i fragili legami ecologici tra terra e acqua, così come la sottile bellezza che si nasconde comunemente in bella vista. Nella speranza di gettare più luce su queste qualità, ecco uno sguardo più approfondito al perché il legname galleggiante merita più attenzione:

Windows di opportunità

Molto prima che gli umani costruissero barche da alberi morti, le materie prime erano là fuori ad esplorare acque inesplorate da sole. Driftwood potrebbe aver persino ispirato le nostre prime zattere e barche in legno, poiché gli antichi notavano la sua forza e galleggiabilità.

Gli alberi morti sono sempre serviti da barche, tuttavia, di solito solo per i passeggeri più piccoli. Driftwood non solo nutre e protegge molti piccoli animali selvatici, ma può anche aiutarli a colonizzare habitat altrimenti irraggiungibili. E il suo arrivo può anche aiutare i residenti locali, introducendo nuove risorse per sostenere la fauna selvatica costiera e aiutare a proteggere la loro casa esposta dal vento e dal sole.

A seconda del legname galleggiante e del luogo in cui lava, gli alberi marini possono essere preziose aggiunte agli habitat del lungomare che non hanno il baldacchino e le radici degli alberi vivi, come spiagge rocciose o ecosistemi di dune sabbiose costiere. Anche in luoghi con molti alberi, come le rive di un fiume boscoso, i legni da acquario spesso svolgono un ruolo fondamentale nella costruzione e nella costruzione dell'infrastruttura dell'habitat.

Disconnessione

Le avventure di driftwood spesso iniziano nei fiumi e molti di loro rimangono lì. Il Driftwood è una parte importante di praticamente tutti i paesaggi acquatici naturali in tutto il mondo, compresi i corsi d'acqua dolce, i fiumi e i laghi e gli oceani.

I fiumi che scorrono attraverso o vicino alle foreste tendono a raccogliere pezzi di alberi morti, a volte provocando accumuli di legni noti come logjams. Nel tempo, questi cluster possono aiutare a costruire le sponde dei fiumi e persino a modellare i loro canali, influenzando non solo il modo in cui l'acqua si muove attraverso l'ecosistema, ma anche il tipo di soluti, sedimenti e materia organica che contiene.

Driftwood rallenta anche il flusso di un fiume, aiutandolo a trattenere più nutrienti per nutrire la sua fauna selvatica nativa. E formando molti diversi microhabitat all'interno di un canale fluviale, anche i legni da acquario tendono a favorire la biodiversità locale.

Simile alle dighe di castori di lunga durata, i loghi di legni da acquario sono noti per persistere per secoli se lasciati soli, diventando infine enormi zattere che alterano il paesaggio. Uno di questi logjam, noto come la Grande Zattera, potrebbe essere cresciuto per 1.000 anni prima che la spedizione Lewis e Clark la incontrassero nel 1806. La zattera, a quanto si dice sacra per il nativo Caddo, conteneva decine di milioni di piedi cubi di cedro, cipresso e legno pietrificato, che copre quasi 160 miglia dei fiumi Rosso e Atchafalaya in Louisiana.

La Grande Zattera può essere stata una meraviglia naturale, ma poiché ha bloccato la navigazione del Red River, il Corpo degli Ingegneri dell'Esercito degli Stati Uniti ha lanciato uno sforzo per smantellarlo. Inizialmente guidato dal capitano del battello a vapore Henry Shreve, il progetto iniziò nel 1830 e impiegò decenni per completarsi, trasformando inavvertitamente la geologia dello spartiacque del Basso Mississippi nel processo.

"[T] ha distrutto molti laghi e baie che il Red River aveva creato in Louisiana e nel Texas orientale", secondo lo storico del Red River. "Il fiume ha abbreviato il suo percorso verso il Mississippi. Per fermare la destabilizzazione della terra che circonda il fiume, il Corpo degli Ingegneri ha dovuto implementare miliardi di dollari in miglioramenti di blocco e diga per mantenere navigabile il fiume."

Anche in condizioni naturali, tuttavia, i fiumi raramente trattengono tutti i loro legni. A seconda delle dimensioni di un corso d'acqua, può lasciare che alberi e detriti legnosi continuino a fluire a valle, raggiungendo infine un nuovo ambiente come un lago, un estuario o una spiaggia.

Sebbene il legname galleggiante decada spesso entro due anni, alcuni pezzi durano molto più a lungo in determinate condizioni. The Old Man of the Lake, per esempio, è un ceppo di albero alto 9 metri che oscilla verticalmente nel Crater Lake dell'Oregon almeno dal 1896.

Ramificarsi

Mentre i corsi d'acqua e i fiumi portano i legni alla deriva verso il mare, grandi "depositi di legni" a volte si raccolgono alla foce di una via navigabile. Questi accumuli sono esistiti per circa 120 milioni di anni, risalendo quasi alle piante fiorite stesse. Alcuni dei loro legni alla fine potrebbero continuare ad andare verso il mare, mentre altri pezzi si aggirano in un delta del fiume, in un estuario o in un litorale vicino.

Come per il legname galleggiante a monte, i vecchi alberi sono un vantaggio per gli ambienti in cui finiscono. In molti estuari e spiagge, forniscono struttura e stabilità dove non crescono abbastanza piante vive per ancorare il terreno sabbioso e salato con le loro radici.

Queste folle persistenti di legni alla deriva - o "derivecretions", come i ricercatori le hanno soprannominate in uno studio del 2015 - interagiscono con piante e sedimentazione per influenzare l'evoluzione delle coste, incoraggiando "la formazione di morfologie complesse e diverse che aumentano la produttività biologica e la cattura del carbonio organico e tampone contro l'erosione ", scrivono gli autori dello studio.

Che si tratti di un mucchio persistente di detriti legnosi o di un solo grande albero, grandi pezzi di legni possono aggiungere uno scheletro agli ecosistemi esposti al sole e soggetti a erosione come spiagge aperte, aumentando potenzialmente la loro capacità di sostenere la vegetazione viva.

Negli habitat delle dune costiere, il legname galleggiante "fornisce una stabilizzazione parziale delle dune di sabbia, riducendo l'erosione del vento e consentendo alle piante di acquistare", secondo la rivista Beachcare, prodotta dal Consiglio regionale di Waikato a Waikato, in Nuova Zelanda. "Il legname galleggiante può anche creare una piccola barriera antivento (o microclima), che può consentire a semi e piantine di rimanere umidi e protetti dall'erosione del vento. Il legname galleggiante può persino trasportare semi dalla foresta alla costa, che può germinare se è abbastanza resistente ".

Driftwood può offrire riparo anche agli animali che vivono sulla spiaggia, così come la vegetazione che consente. Alcuni uccelli costieri, ad esempio, nidificano accanto a legni alla deriva per nascondere le loro uova ai predatori e proteggerli dall'essere sepolti nella sabbia.

E anche per la fauna selvatica costiera che non ha davvero bisogno di legni, è difficile negare la comodità di un albero morto sulla spiaggia:

Habitat itinerante

Per i legni che lasciano la terraferma per iniziare una nuova vita in mare, le probabilità di tornare a terra sono piuttosto scarse. Ma essere persi in mare non significa necessariamente che i loro viaggi siano una causa persa. Come lo scrittore Brian Payton ha notato recentemente nella rivista Hakai, i legni da acquario possono rimanere a galla nell'oceano aperto per circa 17 mesi, dove offre servizi rari come cibo, ombra, protezione dalle onde e un posto dove deporre le uova. In quanto tale, i legni pelagici diventano una "scogliera galleggiante" che può ospitare una varietà di fauna marina.

Ciò include gli spider d'acqua senza ali (noti anche come pattinatori di mare), che depongono le loro uova su legni galleggianti e sono gli unici insetti noti ad abitare nell'oceano aperto. Include anche più di 100 altre specie di invertebrati, aggiunge Payton e circa 130 specie di pesci.

Man mano che il driftwood marino degrada vicino alla superficie, ospita una successione specifica di inquilini. Di solito viene colonizzato da batteri e funghi tolleranti al sale e degradanti del legno, insieme ad alcuni altri invertebrati che producono enzimi che degradano il legno. (Questi includono gribbles, piccoli crostacei che si aprivano nel legname galleggiante e lo digerivano dall'interno, creando tane che altri animali successivamente sfruttano.) Questi coloni iniziali sono seguiti da colonizzatori secondari come i talitridi, noti anche come tramogge del legname galleggiante, che non riescono a digerire il legno da soli .

I gribbles sono colonizzatori chiave di alberi morti in acque poco profonde, ma non sono gli unici animali che hanno praticato buchi nel legname galleggiante. Ci sono anche molluschi bivalvi come i piddock di legno e i vermi navali, per esempio, che rendono le loro case noiose nel legno fradicio. Sebbene i picchetti di legno e i vermi navali siano noti per causare danni a navi, moli e altre strutture in legno, svolgono anche ruoli preziosi negli ecosistemi marini, aiutando ad aprire legni a un più vasto assortimento di vita marina.

Dopo un anno o più di galleggiamento vicino alla superficie, qualsiasi legname galleggiante che non torni a terra da qualche parte alla fine affonda verso il fondo del mare. A una certa profondità e pressione, "l'oceano spinge fuori dal bosco l'ultimo frammento di aria terrestre, sostituendolo con acqua salata", scrive l'ecologo evoluzionista marino Craig McClain. "Così inizia la storia con un albero che affonda nelle profondità."

Questa discesa, chiamata "caduta del legno", sostiene legni che vanno dai piccoli frammenti ai giganti da 2.000 libbre, aggiunge McClain. Disegna alberi in un altro nuovo ecosistema, in cui diverse comunità di creature sono in attesa di finirlo. Ciò include i bivalvi di acque profonde del genere Xylophaga, che convertono il legno in escrementi che a loro volta supportano dozzine di altri invertebrati.

A volte, però, anche i grandi legni si trovano a riva prima di scomparire nell'abisso. E a parte i benefici ecologici menzionati in precedenza, questo può far sì che le persone sulla terra vedano l'abbondanza di abitanti di legni alla deriva che sono generalmente fuori dalla vista e fuori di testa. Nel dicembre 2016, ad esempio, l'albero nella foto sopra ha ricevuto una copertura giornalistica internazionale quando è sceso a terra in Nuova Zelanda, grazie al suo spesso rivestimento di cirripedi a collo di cigno.

Un nuovo e coraggioso vortice

Anche senza la stranezza di una coperta da cirripedi, i legni che lavano a terra spesso stupiscono gli umani che si preoccupano di guardare da vicino. I suoi viaggi tendono ad abbellire il legno in modi esteticamente interessanti, risultando in una vasta gamma di forme e modelli intricati.

Questi disegni di legni vanno da turbinii e spirali ipnotizzanti a increspature lisce e sporgenze nodose, tutti gli effetti astratti delle forze ambientali che un particolare pezzo di legno ha sperimentato durante il suo misterioso viaggio.

Il dono del legname galleggiante

Oltre al suo fascino estetico, il legname galleggiante ha anche una lunga storia di usi pratici da parte delle persone. È stato fondamentale per gli indigeni nell'Artico, ad esempio, i cui ambienti prevalentemente privi di alberi offrono poche fonti di legno oltre ai tronchi che penetrano da foreste lontane. Le barche tradizionali come il kayak e l'umiak sono state costruite da telai di legni avvolti in pelli di animali.

Oltre alle barche, il legname galleggiante ha trovato una miriade di altri usi come materiale da costruzione costiero nel corso della storia umana, da slitte trainate da cani e racchette da neve a lance da pesca e giocattoli per bambini. I resti sbiaditi degli alberi forniscono anche legname utile per i rifugi sulla spiaggia, poiché il legno galleggiante viene ancora talvolta utilizzato dai moderni bagnanti.

Dal circolo polare artico alle isole tropicali, il legname galleggiante può essere particolarmente utile come legna da ardere. Anche in luoghi con molti alberi viventi, i legni possono aiutare a scoraggiare la deforestazione offrendo una fonte di legname che non aggiunge pressione alle risorse forestali locali. Questo è potenzialmente un grosso problema in luoghi in cui la deforestazione ha aumentato il rischio di erosione, inondazioni e frane.

In molti contesti, tuttavia, il modo migliore per usare il legname galleggiante potrebbe essere quello di lasciarlo da solo, lasciandolo andare alla deriva ovunque il destino lo porti. Potrebbe far germogliare un nuovo albero che un giorno diventerà legname galleggiante, o tornerà in mare e nutrirà una cascata di creature marine.

Oppure potrebbe stare lì seduto nel surf per un po ', aspettando tranquillamente di affascinare chiunque capiti.

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