La grande campagna dei passeri fu l'inizio della più grande fame di massa nella storia

La storia è piena di disastri ambientali, ma pochi sono paragonabili a quello iniziato nel 1958 in Cina. Fu l'anno in cui Mao Zedong, padre fondatore della Repubblica popolare cinese, decise che il suo paese poteva fare a meno di parassiti come i passeri. L'impatto di questa decisione mal concepita - insieme a molte altre politiche che ha messo in atto - ha causato un effetto domino di distruzione. Tre anni dopo, morirono 45 milioni di persone.

Come è successo? Tutto ebbe inizio nove anni dopo che il Partito Comunista Cinese prese il potere. Quell'anno Zedong iniziò quella che soprannominò il Grande Balzo in avanti, una massiccia campagna sociale ed economica che, tra le altre cose, trasformò l'agricoltura in un'attività collettiva, sponsorizzata dallo stato. L'agricoltura individuale e privata è stata vietata come parte della trasformazione della Cina in un sistema comunista.

Una delle prime azioni di Zedong dopo la collettivizzazione dell'agricoltura era probabilmente intesa a proteggere le fattorie. I passeri, gli dissero, mangiavano molti semi di grano, quindi Zedong ordinò alla gente di andare avanti e uccidere tutti i passeri. Durante la campagna del Grande Passero, come è stato chiamato, centinaia di milioni di passeri sono stati uccisi, soprattutto perché le persone li hanno inseguiti fino a quando gli uccelli non sono stati così stanchi da cadere dal cielo. (La campagna faceva parte della più ampia campagna dei quattro parassiti, che mirava anche a ratti, mosche e zanzare, il tutto con l'obiettivo di migliorare l'igiene umana.)

Il problema con la Great Sparrow Campaign divenne evidente nel 1960. I passeri, a quanto pare, non mangiavano solo semi di grano. Mangiarono anche insetti. Senza uccelli che li controllano, le popolazioni di insetti sono esplose. Le locuste, in particolare, brulicavano sul paese, mangiando tutto ciò che potevano trovare, comprese le colture destinate al consumo umano. Le persone, d'altra parte, rapidamente esaurirono le cose da mangiare e milioni di persone morirono di fame. I numeri variano, ovviamente, con il numero ufficiale del governo cinese collocato a 15 milioni. Alcuni studiosi, tuttavia, stimano che i decessi siano stati di 45 o addirittura 78 milioni. Il giornalista cinese Yang Jisheng, che ha raccontato la carestia nel suo libro "Pietra tombale", stima le morti in 36 milioni di persone. (Il libro, pubblicato negli Stati Uniti lo scorso anno, è vietato in Cina.)

Ma la gente non è andata giù velocemente o facilmente. "I documenti riportano diverse migliaia di casi in cui le persone hanno mangiato altre persone", ha detto Yang a NPR nel 2012. "I genitori hanno mangiato i propri figli. I bambini hanno mangiato i propri genitori". Il comportamento era così terribile - con migliaia di persone uccise per cibo o per aver parlato apertamente contro il governo - che l'argomento di ciò che è diventato noto come la Grande Carestia rimane tabù in Cina più di 50 anni dopo.

Forse l'aspetto più tragico è che la maggior parte di quelle morti non erano necessarie. Sebbene i campi fossero vuoti, enormi magazzini di grano contenevano cibo sufficiente per sfamare l'intero paese, ma il governo non lo ha mai rilasciato.

Una serie di tragedie

Le morti dei passeri non furono l'unico fattore che contribuì alla carestia, agli omicidi e alle morti. Per prima cosa, nel 1960 vi fu una forte siccità. Per un'altra, il governo centrale ha istituito nuove pratiche agricole che si sono rivelate fallimenti completi. Al centro di ciò, la vera causa è stata il governo comunista, che - sia come politica sia per atto egoistico di vari funzionari - ha impedito che il grano venisse consegnato ai bisognosi e copriva il problema. Hanno anche detenuto senza pietà, sadicamente e brutalmente, picchiato e dato la caccia a chiunque sembrasse mettere in discussione la situazione.

La Cina ha continuamente sminuito le cause e gli effetti della Grande Carestia, che è ancora ufficialmente conosciuta come "Tre Anni di Periodo Difficile" o "Tre Anni di Disastri Naturali". Yang ha detto a The Guardian che la piena verità potrebbe non venire mai alla luce sulla Cina continentale, almeno non ufficialmente. "Poiché il partito è migliorato e la società è migliorata e tutto è meglio, è difficile per le persone credere alla brutalità di quel tempo".

Ma la storia sta perdendo. Yang ha detto a NPR che il libro è stato contraffatto e l'e-book è stato piratato in Cina, cosa che non gli interessa. "La nostra storia è tutta inventata. È stata coperta. Se un paese non può affrontare la propria storia, allora non ha futuro", ha detto.

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