La pandemia di coronavirus innesca la riduzione dell'inquinamento atmosferico globale

Mentre la pandemia di coronavirus prende piede e innesca blocchi nei principali centri urbani, i ricercatori che studiano i dati sull'inquinamento atmosferico stanno registrando miglioramenti significativi nei livelli di qualità dell'aria. Il passaggio è così drammatico che alcuni credono che queste riduzioni a breve termine potrebbero finire per salvare molte più vite di quelle che si perdono per il virus stesso.

"Questi sono tempi abbastanza affascinanti", ha detto François Gemenne, direttore dell'Osservatorio di Hugo, un centro di ricerca ambientale, durante un'apparizione in The Debate di France 24. "Ciò che mi sorprende di più è che le misure che siamo pronti ad adottare per affrontare questo coronavirus sono molto più severe delle misure che saremmo pronti ad adottare per affrontare il cambiamento climatico o l'inquinamento atmosferico".

Secondo l'Organizzazione mondiale della sanità, circa il 91% della popolazione mondiale vive in luoghi in cui i livelli di qualità dell'aria superano i limiti accettabili. A livello globale, ciò si traduce in circa 4, 2 milioni di morti premature ogni anno, secondo le statistiche del 2016.

Spostamenti drammatici sopra l'Italia, la Cina, gli Stati Uniti

Livelli di biossido di azoto, un gas di traccia associato all'industria, prima e dopo il blocco del coronavirus in Cina. (Foto: NASA / ESA [dominio pubblico])

I dati recenti del satellite Copernicus Sentinel-5P dell'Agenzia spaziale europea (ESA) hanno mostrato una marcata riduzione sull'Italia della quantità di biossido di azoto, un gas prodotto dal traffico stradale e altri processi di combustione di combustibili fossili, durante il blocco nazionale del paese.

"Anche se potrebbero esserci lievi variazioni nei dati dovute alla copertura nuvolosa e al cambiamento meteorologico, siamo molto fiduciosi che la riduzione delle emissioni che possiamo vedere, coincida con il blocco in Italia che causa meno traffico e attività industriali", Josef Aschbacher, ESA Direttore di programmi di osservazione della Terra, ha dichiarato in una nota.

La mancanza di attività si sta rivelando anche in altri modi sorprendenti. I residenti di Venezia hanno notato quanto è diventata più limpida l'acqua ora che la città è chiusa. I membri di un gruppo di Facebook chiamato Venezia Pulita (che si traduce in Clean Venice in inglese) hanno caricato foto della città quasi irriconoscibile. I pesci sono stati visti nei canali, il che è insolito per le acque normalmente piene di sedimenti agitati da così tanto traffico di canali, riferisce la CNN. In alcune città, gli animali esplorano timidamente nuove aree, specialmente nelle aree urbane.

Questo segue un precedente rapporto della NASA e dell'ESA, che mostra un fenomeno simile sulla Cina durante il periodo dal 1 gennaio 2020 al 25 febbraio 2020, che puoi vedere nella grafica sopra.

È una tendenza che si sta diffondendo. Negli Stati Uniti, il traffico notevolmente ridotto nei principali hub come Los Angeles e New York City sta riducendo la quantità di monossido di carbonio nell'aria e ridefinendo gli spostamenti nelle ore di punta.

"Non abbiamo mai visto nulla di simile al calo che abbiamo visto iniziare venerdì scorso", ha detto al New York Times Roisin Commane, un assistente professore alla Columbia che conduce il monitoraggio aereo. "Vediamo spesso cali durante i fine settimana o durante le vacanze, ma questo è completamente diverso."

Quindi, quanto sono significativi questi cali a breve termine dell'inquinamento atmosferico? Secondo il ricercatore di Stanford Marshall Burke, questo calo - da un quarto a un terzo in alcuni punti rispetto ai livelli dell'anno scorso - ha probabilmente salvato la vita a 4.000 bambini sotto i 5 e 73.000 adulti oltre i 70 in Cina. Mentre aggiunge che è "folle" concludere che le pandemie fanno bene alla salute - in particolare senza tenere conto degli impatti sociali ed economici negativi che tali interruzioni causano - nota che tali dati sono rivelatori per altri motivi.

"Il calcolo è forse un utile promemoria delle conseguenze sulla salute spesso nascoste dello status quo, vale a dire i costi sostanziali che il nostro modo attuale di fare esige sulla nostra salute e mezzi di sostentamento", scrive.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata per la prima volta nel marzo 2020.

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