La storia dietro l'elefante vulcanico islandese

L'Islanda è una terra di vulcani. In nessun luogo questo è più evidente che sul Vestmannaeyjar (Isole Westman), un arcipelago al largo della costa meridionale dell'Islanda. Qui secoli di eruzioni vulcaniche hanno formato scogliere marine che sembrano quasi fiabesche. Tra queste formazioni accattivanti, spicca: una parte della costa formata da un vulcano su Heimaey (che significa "isola domestica") sembra quasi esattamente come la testa di un grande elefante che attacca il suo tronco nell'acqua.

La roccia è abbastanza elefante che alcune persone pensano che debba essere stata modellata con l'intervento umano. Questo non è il caso, tuttavia. L'aspetto realistico dell'elefante è, almeno in parte, dovuto al fatto che la scogliera è costituita da roccia basaltica. La roccia conferisce alla figura "pelle" che appare rugosa e grigiastra, proprio come un vero elefante.

Un passato vulcanico

L'ipotesi più comune è che l'elefante e altre formazioni rocciose su Heimaey provenissero dal vulcano Eldfell, che è scoppiato molte volte e continua ad essere attivo nell'era moderna. Nel 1973 un'eruzione causò danni significativi all'isola e l'area del porto fu salvata solo da una drammatica operazione di raffreddamento che solidificò l'avanzata lava con l'acqua dell'oceano prima che raggiungesse la costa.

Heimaey è la più grande massa terrestre di Vestmannaeyjar ed è l'unica isola della catena con una popolazione umana permanente. Ha un aeroporto e uno dei campi da golf più famosi dell'Islanda. I paesaggi drammatici e il facile accesso (l'isola dista solo quattro miglia nautiche dalla terraferma ed è facilmente raggiungibile in traghetto) la rendono una destinazione popolare per i turisti.

4.000 persone, molte balene e milioni di puffini

La roccia dell'elefante si trova nelle Isole Westman, un arcipelago al largo della costa meridionale dell'Islanda. (Foto: Diego Delso [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia)

Nonostante la forte somiglianza con un elefante, alcune persone vedono effettivamente qualcosa di diverso quando osservano la formazione rocciosa. Vedono il mitico personaggio Cthulhu, un mostro marino con tentacoli sul viso come un calamaro o un polipo. Lo scrittore fantasy HP Lovecraft ha descritto questa bestia in racconti per riviste di pulp negli anni '20. Sia che tu veda un pachiderma o un mostro immaginario, l'aspetto realistico di questa formazione rocciosa lo fa risaltare anche tra gli altri esempi delle sculture di Madre Natura sulle Isole Westman.

Sebbene la roccia attiri curiosi curiosi, è una delle tante attrazioni di Heimaey. Potresti vedere delle orche nell'acqua. Keiko, l'orca che ha recitato nel famoso franchise cinematografico degli anni '90 Free Willy, è stato effettivamente rilasciato nelle acque intorno a Heimaey, ma purtroppo non è riuscito ad adattarsi e alla fine ha dovuto essere trasferito. I tour che attraversano Elephant Rock navigano nelle acque costiere alla ricerca di mammiferi marini come delfini, orche e altre specie di balene.

La più grande pretesa di Heimaey per la fama non è in realtà né le balene né l'elefante. L'isola ospita 4.000 persone e, durante la stagione migratoria estiva, milioni di puffini. Questi uccelli con le loro teste colorate e simili a cartoni animati sono oggetto di un festival annuale. Durante l'estate, i visitatori spostano la loro attenzione sugli stormi di uccelli.

Alcuni isolani praticano ancora la caccia al puffino sulle scogliere costiere, mentre altri salvano gli uccelli dopo l'atterraggio nella città principale dell'isola. I puffini vengono confusi dalle luci del villaggio e atterrano pensando che sia una specie di riflesso nell'oceano. Invece di aggiungerli al menu, i giovani locali catturano gli uccelli smarriti e li rilasciano nuovamente in mare (alcuni cittadini intraprendenti fanno pagare persino ai turisti di fare il rilascio). L'autore per bambini Bruce McMillan ha scritto un libro intitolato "Nights of the Pufflings" che celebra la "cattura e liberazione" degli uccelli. (I puffling sono piccoli pulcini).

Un altro passatempo popolare per i turisti prevede l'escursione sul vulcano Eldfell. La vetta si trova a poco più di 600 piedi sul livello del mare, quindi la montagna è accessibile anche agli escursionisti occasionali. L'isola ha sentieri ben segnalati e puoi persino attraversare un campo di lava che copriva le case nel 1973 (i residenti sono fuggiti, tuttavia). La gente del posto ha messo gli indicatori in modo che i visitatori sappiano quando stanno camminando sopra un ex insediamento.

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