La strana storia dei leoni mangiatori di uomini di Tsavo

Seduti in un diorama di vetro al Field Museum di Chicago, siedono i corpi imbottiti di due leoni dall'aspetto piuttosto strano. Sebbene entrambi i maschi, mancano di criniere. I loro volti sembrano troppo magri, le loro pelli sembrano troppo lisce per un gatto grande. Uno di questi è in riposo, mentre l'altro è sempre leggermente in allerta.

Il display piuttosto tranquillo non trasmette del tutto la storia di questi due animali. Sono i famigerati mangiatori di uomini Tsavo, due leoni accusati di aver ucciso e mangiato ben 135 uomini in Kenya nel 1898. La roba da leggenda, i mortali leoni Tsavo, sono stati parlati in sussurri per decenni e da allora sono stati drammatizzati in libri, film e persino videogiochi. Rimangono anche un argomento attivo di ricerca, poiché gli scienziati cercano di sbloccare indizi sul perché hanno ucciso e quante persone hanno abbattuto.

La storia dei leoni Tsavo inizia nel marzo del 1898, quando un gruppo di lavoratori indiani guidati dal tenente britannico Col. John Henry Patterson arrivò in Kenya per costruire un ponte sul fiume Tsavo, nell'ambito del progetto ferroviario Kenya-Uganda. Il progetto, a quanto pare, è stato condannato dall'inizio. Come scrive Bruce Patterson (nessuna relazione) nel suo libro "I leoni di Tsavo", "Pochi degli uomini alla guida sapevano che il nome stesso era un avvertimento. Tsavo significa" luogo di macellazione "" nella lingua locale. Ciò in realtà si riferiva alle uccisioni da parte del popolo Masai, che attaccò le tribù più deboli e non fece prigionieri, ma era ancora di cattivo auspicio.

Gli uomini hanno iniziato a scomparire

Il tenente colonnello Patterson e la compagnia erano appena arrivati ​​quando notarono che uno dei loro uomini, un facchino, era scomparso. Una ricerca ha scoperto rapidamente il suo corpo mutilato. Patterson, temendo che un leone avesse ucciso il suo impiegato, partì il giorno dopo per trovare la bestia. Invece inciampò su altri cadaveri, tutti gli uomini che erano scomparsi dalle spedizioni precedenti.

Quasi immediatamente, un secondo degli uomini di Patterson è scomparso. Ad aprile, il conteggio era cresciuto a 17. E questo era solo l'inizio. Gli omicidi continuarono per mesi mentre i leoni aggiravano ogni recinzione, barriera e trappola eretta per tenerli fuori. Centinaia di lavoratori sono fuggiti dal sito, fermando la costruzione di ponti. Coloro che sono rimasti hanno vissuto nella paura della notte.

La violenza non è finita fino a dicembre, quando Patterson alla fine ha perseguitato e ucciso i due leoni che ha incolpato per le uccisioni. Non è stata una caccia facile. Il primo leone cadde il 9 dicembre, ma Patterson impiegò quasi altre tre settimane per affrontare il secondo. A quel punto, sosteneva Patterson, i leoni avevano ucciso un totale di 135 persone dal suo equipaggio. (La compagnia ferroviaria ugandese ha minimizzato la richiesta, mettendo il bilancio delle vittime a soli 28).

La minaccia finita, i lavori sul ponte sono ricominciati. È stato completato a febbraio. Patterson conservava le pelli e i teschi dei leoni (come tutti i leoni maschi nella regione, mancavano delle normali criniere caratteristiche dei re delle bestie) e nel 1907, scrisse un libro di successo sugli attacchi, "I mangiatori di uomini di Tsavo. " Un quarto di secolo dopo, le pelli e le ossa furono vendute al Field Museum, dove furono riempite, montate e messe in mostra, dove rimasero.

Studiare i leoni

I leoni mangiatori di uomini di Tsavo nel Field Museum of Natural History. (Foto: Wikipedia)

Ma quella non era la fine della storia. Bruce Patterson, zoologo e curatore del Field Museum, ha trascorso anni a studiare i leoni, così come altri. Test chimici sulla cheratina dei capelli e sul collagene osseo hanno confermato che avevano mangiato carne umana nei pochi mesi precedenti la sparatoria. Ma i test hanno rivelato qualcos'altro: uno dei leoni aveva mangiato 11 persone. L'altro aveva mangiato 24. Ciò ha portato il totale a soli 35 decessi, molto inferiore ai 135 dichiarati dal tenente colonnello Patterson.

"Questo è stato un enigma storico per anni e la discrepanza viene finalmente risolta", ha dichiarato Nathaniel J. Dominy, professore associato di antropologia all'Università della California, Santa Cruz, nel 2009. "Possiamo immaginare che la compagnia ferroviaria potrebbe aver avuto motivi per voler ridurre al minimo il numero delle vittime, e Patterson potrebbe aver avuto motivi per gonfiare il numero. Quindi di chi ti fidi? Stiamo eliminando tutti questi fattori e ottenendo i dati ".

Ciò non significa che le morti non fossero significative, o che ciò che il tenente colonnello Patterson definì un "regno del terrore" non fosse solo questo. I test sui corpi dei leoni Tsavo hanno confermato che uno dei leoni in particolare predava gli umani, rivelando che la metà della sua dieta durante i nove mesi prima della sua morte consisteva in carne umana. Il resto veniva dal mangiare erbivori locali.

I ricercatori, tuttavia, hanno sostenuto la narrazione secondo cui i due leoni hanno lavorato insieme come una sorta di unità di uccisione. Essi teorizzano che i due maschi si unirono per disperdere la loro preda, cosa che la maggior parte dei leoni normalmente fa solo quando cacciano grandi animali come le zebre. Uno si è quindi concentrato sulle prede umane, mentre l'altro si è nutrito principalmente di erbivori. Questo da solo rende i leoni Tsavo unici: "L'idea che i due leoni entrassero in gruppo ma che esibivano queste preferenze dietetiche non è mai stata vista prima o da allora", ha detto Dominy.

Uno sguardo all'usura dentale

Più di recente, nel 2017, la zoologa Patterson e il paleoecologa Larisa DeSantis hanno analizzato più a fondo le diete dei leoni studiando gli indizi trovati sui denti degli animali, chiamati analisi dentale della struttura del microonde (DMTA). Guardarono non solo i leoni Tsavo, ma anche un leone di Mfuwe che uccise e mangiò sei persone nel 1991. La loro nuova ricerca fu pubblicata sulla rivista Scientific Reports.

Poiché testimoni precedenti avevano affermato di poter sentire i leoni scricchiolare sulle ossa, i ricercatori hanno affermato che se ciò fosse vero, quelle abitudini alimentari avrebbero sicuramente lasciato un impatto sui denti dei leoni. Ma non hanno trovato prove dentali a conferma di tali affermazioni cruente.

"Pensavamo che avremmo fornito prove concrete del fatto che questi leoni stavano scavando e consumando completamente le carcasse prima della loro morte", ha detto DeSantis alla rivista Smithsonian. Invece, "i leoni che mangiano l'uomo hanno modelli di usura microscopici simili ai leoni in cattività che sono in genere forniti di cibo più morbido".

In questo caso, il cibo più morbido era la carne umana. I leoni potrebbero aver saltato le ossa a causa delle loro preferenze, ipotizzano i ricercatori, o perché avevano lesioni alla mascella che avrebbero reso le parti carnose molto più attraenti.

I ricercatori hanno concluso, "I dati DMTA qui suggeriscono che i leoni che mangiano l'uomo non consumano completamente carcasse di esseri umani o ungulati. Invece, gli esseri umani hanno probabilmente integrato una dieta già diversa".

Un promemoria del "morboso fascino"

Quindi perché i leoni hanno iniziato a uccidere le persone in primo luogo? Lo studio precedente ha rivelato che il leone che mangiava la maggior parte delle persone aveva malattie dentali, una mascella mal allineata e danni al cranio. Potrebbe essersi rivolto agli umani per disperazione. Nel frattempo il tempo delle uccisioni dello Tsavo seguì un periodo di declino in altre prede, principalmente di elefanti. Fu allora che gli umani entrarono nella scena e diventarono una cena sostitutiva facile.

Anche se ora conosciamo meglio la verità sui leoni Tsavo, rimangono comunque dei potenti simboli del loro tempo. "La prodezza del segnale dei leoni Tsavo è che hanno fermato l'Impero britannico, al culmine del suo potere imperiale, letteralmente sulle tracce di Tsavo", ha detto Bruce Patterson al Chicago Tribune nel 2009. "Non è stato fino a quando il Col. Patterson ha inviato quelli che lavorano sulla ferrovia potrebbero riprendere ". Ha anche detto che i leoni rimangono un promemoria del "morboso fascino nel considerare la fine degli affari di un animale che può ucciderti e mangiarti in pochi secondi".

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata pubblicata originariamente nell'aprile 2014.

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