Le balene blu antartiche tornano "senza precedenti"

Stiamo vedendo molto di più dell'animale più grande del pianeta.

Un team di scienziati guidato dal British Antarctic Survey (BAS) ha contato 55 balene blu antartiche durante la loro spedizione del 2020 nell'isola sub-antartica della Georgia del Sud - un numero che hanno definito "senza precedenti".

Oltre alle balene blu antartiche, il team ha registrato 790 balene megattere durante il sondaggio di 21 giorni e ha stimato che ora ci sono più di 20.000 di loro che si nutrono stagionalmente dell'isola.

La popolazione di balene blu nella Georgia del Sud è stata quasi decimata dalla caccia alle balene commerciale iniziata nel 1904, secondo il WWF-Regno Unito. Sebbene le protezioni furono introdotte dalla Commissione baleniera internazionale negli anni '60, la caccia commerciale non fu ufficialmente vietata fino al 1986.

Alla fine, dopo oltre tre decenni di protezioni, la popolazione di balene sembra rimbalzare.

"Dopo tre anni di sondaggi, siamo entusiasti di vedere così tante balene in visita nel sud della Georgia per nutrirsi di nuovo", ha dichiarato il dott. Jennifer Jackson, ecologista di balene presso BAS. "Questo è un luogo in cui sia la caccia alle balene che le foche sono state ampiamente svolte. È chiaro che la protezione dalla caccia alle balene ha funzionato, con le megattere ora viste a densità simili a quelle di un secolo prima, quando la caccia alle balene iniziò per la prima volta nella Georgia del Sud."

Nel 2018, le balene blu sono state avvistate solo una volta e rilevate acusticamente durante il sondaggio del team BAS sulla Georgia del sud. Solo due anni dopo furono avvistati tre dozzine di volte per un totale di 55 animali.

In alcuni casi durante l'ultimo sondaggio, i ricercatori sono stati in grado di ottenere campioni di "respiro" della pelle e dello sfiatatoio per saperne di più sulla salute delle balene che hanno osservato, riferisce la BBC.

"Per una specie così rara, questo è un numero senza precedenti di avvistamenti e suggerisce che le acque della Georgia del Sud rimangono un importante terreno di alimentazione estiva per questa specie rara e poco conosciuta", ha detto BAS nel suo rilascio.

La storia della balena blu antartica

Le balene blu erano abbondanti nelle acque antartiche fino a quando i balenieri non vi insediarono nel 1926 e in seguito. (Foto: Andrew Sutton / Shutterstock)

Nel 1926, si credeva che esistessero fino a 125.000 balene blu antartiche adulte. Quando l'esploratore antartico e la baleniera norvegese Carl Larsen visitarono per la prima volta la Georgia del sud, rimase colpito dalla popolazione di balene e immediatamente fece richiesta di una licenza per aprire una stazione di caccia alle balene, secondo BAS. Secondo quanto riferito, ha dichiarato: "Li vedo tra centinaia e migliaia".

Non molto tempo dopo, molte altre stazioni di caccia alla balena iniziarono ad aprirsi lungo la costa. La caccia alle balene subì un tributo incredibile e il numero di balene blu antartiche scese a poco meno di 1.000 negli anni '60. Per decenni in seguito, le balene furono raramente avvistate lungo la costa della Georgia del Sud.

Quando l'effetto delle protezioni ha iniziato a manifestarsi, il numero di abitanti è aumentato a 3.000 entro il 2018, secondo l'International Union for Conservation of Nature (IUCN), che classifica la balena blu antartica come "in pericolo di estinzione".

Con la caccia alle balene fuorilegge, oggi le principali minacce alle balene blu sono gli scioperi delle navi e gli intrecci negli attrezzi da pesca, riferisce la pesca dell'amministrazione nazionale oceanica e atmosferica (NOAA).

Una presenza massiccia

Le balene blu possono arrivare fino a 30 metri e pesare fino a 200 tonnellate. Secondo il National Geographic, la lingua di una balena blu può pesare tanto quanto un elefante e il suo cuore quanto una macchina. Il massiccio carnivoro può vivere in media dagli 80 ai 90 anni.

Per far prosperare i loro enormi corpi, le balene sopravvivono su minuscole creature simili a gamberetti chiamate krill. Durante la stagione dell'alimentazione principale, una grande balena blu adulta può mangiare fino a 6 tonnellate di krill in un giorno, secondo il NOAA.

Non solo sono grandi; sono anche molto rumorosi. Sono gli animali più rumorosi della Terra con chiamate che raggiungono 188 decibel, riferisce il WWF-Regno Unito. In confronto, un jet ha un volume di 140 decibel. La balena ha anche un fischio a bassa frequenza che può essere ascoltato per centinaia di miglia. I ricercatori ritengono che sia probabilmente utilizzato per attrarre altre balene.

Esistono cinque sottospecie di balene blu tra cui la balenottera azzurra antartica (Balaenoptera musculus ssp. Intermedia). Le balene blu si trovano in tutti gli oceani tranne l'Oceano Artico.

'Un buon posto per loro ancora una volta'

Alcuni osservatori potrebbero chiedersi se gli avvistamenti di questi enormi mammiferi nella Georgia del Sud possano essere un colpo di fortuna. Forse è solo un anno particolarmente ricco di cibo nella zona che sta portando le balene nell'area o forse non ci sono molte prede altrove.

Ma Jackson di BAS dice alla BBC che crede che il numero crescente di balene blu sia una tendenza a lungo termine.

"I dati preliminari non suggeriscono che sia stato un anno krill particolarmente insolito. Non quest'anno, né l'anno scorso. Sembra abbastanza normale", ha detto. "Quindi, penso che questo sia positivo. Sappiamo che 100 anni fa, la Georgia del Sud era un buon posto per le balene blu e ora, dopo decenni di protezione, sembra che le acque del territorio siano di nuovo un buon posto per loro."

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