Le balene più grandi di Moby Dick nuotano ancora nei mari

"Nel cuore del mare", il nuovo dramma sulla sopravvivenza del regista Ron Howard, racconta la storia ossessivamente vera di uno dei più grandi attacchi di balene nella storia umana. L'evento, che ebbe luogo nel 1820 e coinvolse un capodoglio stimato di 85 piedi, fu l'ispirazione per il classico di Herman Melville, "Moby Dick".

Mentre tutto ciò sembra una storia antica, è incredibile sapere che oggi ci sono probabilmente balene vive che stavano già nuotando negli oceani quando nacque la leggenda di Moby Dick. Gli scienziati che studiano popolazioni di balene a testa di arco al largo delle coste dell'Alaska hanno scoperto diversi individui vicino al marchio del secondo secolo e almeno uno che potrebbe avere circa 250 anni. Si ritiene ora che la specie sia il mammifero più longevo al mondo.

La prova della longevità della specie è apparsa per la prima volta nei primi anni '80, dopo che i cacciatori nativi dell'Alaska Inupiat hanno iniziato a trovare punte di arpione fatte di avorio e pietra nel grasso di balene di arco appena uccise. L'uso di questi materiali nella caccia avrebbe datato le balene almeno al 1880. Fu solo nel 2000, tuttavia, che un metodo di datazione più accurato, uno che coinvolge gli amminoacidi nelle lenti degli occhi di una balena, scoprì individui di 172 anni a 211 anni.

"Questo quasi raddoppia quella che tutti pensavano fosse la longevità di una grande balena", ha detto Steven Webster, biologo marino senior e co-fondatore del Monterey Bay Aquarium nel 2000, a San Jose Mercury Times. "È piuttosto sorprendente che le balene nuotino in giro là fuori ora avrebbe potuto nuotare in giro durante la battaglia di Gettysburg quando Lincoln era presidente ".

La longevità della prua è così intrigante che gli scienziati all'inizio di quest'anno hanno sequenziato il suo genoma nel tentativo di rivelare ciò che consente alle creature di vivere due secoli o più. "Abbiamo scoperto cambiamenti nei geni dell'headhead correlati al ciclo cellulare, alla riparazione del DNA, al cancro e all'invecchiamento che suggeriscono alterazioni che potrebbero essere biologicamente rilevanti", ha detto l'autore senior João Pedro de Magalhães dell'Università di Liverpool a Discovery News. Questi risultati, ha detto, indicano che la testa dell'arco può portare un ciclo cellulare unico che protegge i danni al DNA legati all'età e la resistenza a determinate malattie.

L'autore de Magalhães ha dichiarato all'International Business Times che tali scoperte genetiche potrebbero un giorno aiutare a prolungare la durata della vita degli umani.

"Non c'è motivo di pensare che non possiamo vivere fino a 200 anni", ha detto. "Non sarà facile, ma è certamente possibile."

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