Le giraffe selvatiche stanno subendo una "silenziosa estinzione"

L'animale più alto della Terra è in grossi guai. Le popolazioni di giraffe selvatiche stanno precipitando a causa del bracconaggio e della perdita di habitat, con i dati dell'indagine che mostrano che il numero dei mammiferi è diminuito di oltre il 40% negli ultimi 30 anni. E a differenza della nota condizione di gorilla, elefanti, rinoceronti e altre icone africane che scompaiono, il declino di questi giganti sereni è passato in gran parte inosservato.

Circa 150.000 giraffe selvatiche sono esistite di recente nel 1985, ma ora ce ne sono meno di 97.000, secondo l'International Union for Conservation of Nature (IUCN), che nel 2016 ha spostato le giraffe da "Minima preoccupazione" a "Vulnerabile" nella sua Lista rossa di Specie minacciate. Nel 2018, l'IUCN ha pubblicato nuovi elenchi per sette delle nove sottospecie di giraffe, cinque delle quali non erano mai state valutate prima. Ora ne elenca tre come "In pericolo critico" o "In pericolo", due come "Vulnerabile" e uno come "Quasi minacciato", ritenendo che solo la giraffa angolana sia abbastanza sicura per "Minima preoccupazione".

La popolazione complessiva di giraffe impallidisce rispetto agli elefanti africani, per esempio, che ammontano a circa 450.000 ma il cui declino ha attirato più da vicino lo studio e una più ampia pubblicità. Questo contrasto non ha lo scopo di ridurre il vero pericolo per gli elefanti, ma evidenzia ciò che il direttore della Giraffe Conservation Foundation (GCF) con sede in Namibia, Julian Fennessey, ha definito una "estinzione silenziosa" di giraffe.

Ma la marea potrebbe cambiare.

'Sotto il radar'

Una giraffa madre e il suo vitello escono attraverso la Shamwari Game Reserve in Sudafrica. (Foto: Gunter Nuyts / Shutterstock)

"Sebbene ci sia stata una grande preoccupazione per elefanti e rinoceronti, le giraffe sono passate sotto il radar ma, sfortunatamente, il loro numero è precipitato, e questo è qualcosa di cui siamo rimasti un po 'scioccati, che sono diminuiti di così tanto così poco tempo ", ha detto Fennessey alla BBC nel 2016.

Nonostante la loro altezza estrema - i maschi adulti possono sopportare un'altezza di circa 6 metri - le giraffe sono state trascurate da molti scienziati e ambientalisti. Ciò è probabilmente dovuto alla convinzione di lunga data che le giraffe siano abbondanti, dicono gli esperti, così come la mancanza di dati definitivi che provino il contrario.

"Quando mi sono interessato per la prima volta alle giraffe nel 2008 e ho iniziato a guardare attraverso la letteratura scientifica, sono stato davvero sorpreso di vedere quanto poco era stato fatto", Ph.D. dell'Università del Minnesota Megan Strauss, studentessa, ha dichiarato al New York Times nel 2014. "È stato incredibile che qualcosa di così noto come la giraffa potesse essere così poco studiato".

Giraffe a rischio

Lo skyline di Nairobi incombe dietro una giraffa nel Parco Nazionale di Nairobi in Kenya. (Foto: mbrand85 / Shutterstock)

La IUCN considera ancora tutte le giraffe una singola specie con nove sottospecie, sebbene la ricerca genetica abbia sollevato alcune domande al riguardo negli ultimi anni, portando alcuni scienziati a spingere per una nuova tassonomia delle giraffe. Il GCF, ad esempio, cita uno studio di Current Biology che ha identificato quattro specie di giraffe, riconoscendo "questo potrebbe sembrare un esercizio accademico" ma sostenendo che potrebbe avere importanti implicazioni per la conservazione.

"La giraffa settentrionale Giraffa camelopardalis (che comprende il Kordofan e la giraffa 'Nubian' in pericolo di estinzione 'e la giraffa' Africa vulnerabile 'dell'Africa occidentale) e la giraffa reticolata Giraffa reticulata possono essere considerati alcuni dei grandi mammiferi più minacciati in natura", il GCF scrive, notando che queste giraffe ora contano meno di 5.200 e 15.785 individui allo stato brado, rispettivamente.

Le giraffe vivono ancora in 21 paesi in Africa, ma aree del loro habitat vengono riproposte per uso umano, in particolare l'agricoltura. Anche nei luoghi in cui le praterie native rimangono intatte, la frammentazione causata dallo sviluppo altrove può limitare il loro raggio d'azione e ostacolare la diversità genetica, mentre i cambiamenti climatici possono incoraggiare lunghe siccità che possono aggravare altre pressioni. E al di là del loro ambiente in rapido cambiamento - che porta le giraffe disperate a nutrirsi delle colture degli agricoltori, facendole sembrare parassiti per le comunità locali - anche gli animali sono sempre più minacciati dal bracconaggio.

Gli umani hanno una lunga storia di caccia alle giraffe, alla ricerca di cibo e di una pelle spessa e resistente per realizzare abiti e altri oggetti. Ma la convinzione che i cervelli di giraffa e il midollo osseo possano curare l'HIV ha guadagnato trazione in Tanzania, secondo come riferito spingendo i prezzi per una testa o ossa fino a $ 140 al pezzo. E poiché le giraffe sono relativamente facili da uccidere per gli umani, spesso con un solo colpo di pistola, sono anche diventate una popolare fonte di cibo e di entrate extra tra le orde in crescita di bracconieri di elefanti in Africa.

Suggerimenti di speranza

Una coppia di giraffe sorveglia i loro dintorni alla Riserva Nazionale di Masai Mara in Kenya. (Foto: Travel Stock / Shutterstock)

Quando gli umani sporgono il collo per le giraffe, tuttavia, ci sono prove che possono migliorare la fortuna degli animali. La giraffa dell'Africa occidentale, per esempio, fu spinta sull'orlo dell'estinzione negli anni '90 dalla crescita della popolazione umana e da una serie di siccità. Fino a soli 50 individui nel 1996, la sottospecie ha ottenuto la protezione legale dal governo del Niger, aiutandolo a rimbalzare a 250 persone nel 2010. I conservazionisti hanno anche lavorato con i villaggi del Niger per piantare 5.300 alberi di acacia dal 2012, riducendo la necessità di colture raid.

Alla Convenzione del 2019 sul commercio internazionale delle specie minacciate di estinzione, o CITES, i paesi hanno concordato di limitare il commercio internazionale di parti di giraffa per aiutare a salvare le specie dall'estinzione. Il trattato, che rappresenta i paesi di tutto il mondo, regola la vendita commerciale di specie minacciate di piante e animali. La maggior parte del loro lavoro si concentra sull'aggiunta di specie alle appendici, una delle quali vieta tutto il commercio internazionale collegato a una specie e la seconda, che consente il commercio solo da popolazioni sostenibili e comprovate. Circa il 90 percento degli elenchi CITES appare sul secondo, chiamato Appendice II, secondo John Platt di The Revelator.

La mossa è un passo nella giusta direzione, come hanno dimostrato le precedenti modifiche al diritto internazionale. Nel 2018, la giraffa dell'Africa occidentale è stata trasferita da Endangered a Vulnerable nell'aggiornamento IUCN del 2018, mentre anche le giraffe di Rothschild sono state aggiornate da Endangered a Near Threatened. Entrambe le sottospecie hanno visto crescere il loro numero negli ultimi anni, suggerendo che c'è ancora tempo per salvare anche altre giraffe.

"Questa è una storia di successo nella conservazione e mette in luce il valore di compiere sforzi proattivi di conservazione e gestione delle giraffe nelle popolazioni critiche in tutto il continente", afferma Arthur Muneza, coordinatore dell'Africa orientale per il GCF, in una dichiarazione sul rimbalzo dell'Africa occidentale e di Rothschild giraffe. "Ora è opportuno aumentare i nostri sforzi, specialmente per quelli elencati come" in pericolo critico "e" in pericolo "."

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata da quando è stata originariamente pubblicata nel 2014.

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